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Alors que la sécheresse en Californie s’aggrave, il vaut la peine de vérifier l’état de l’approvisionnement en eau et ce qui pourrait être en réserve pour le reste de l’été et au-delà.

Ce qui a commencé avec la promesse d’une année d’eau humide s’est à nouveau asséchée. En janvier, l’indice à 8 stations a montré que les précipitations totales suivaient le rythme de l’année la plus humide jamais enregistrée. Ensuite, il est devenu sec et les totaux accumulés se sont stabilisés. Le résultat final est une année hydrique inférieure à la moyenne, bien qu’elle ne soit pas l’une des années les plus sèches jamais enregistrées. Pour être précis, nous sommes à 13,3 pouces cumulés sous la moyenne à long terme des Sierras du nord.

Les conditions actuelles dans les réservoirs sont mitigées. Le réservoir de Shasta reste faible à seulement 40 % de sa capacité et 49 % de la moyenne historique. A cette même date en 2021, Shasta était à 41% de la capacité et à 51% de la moyenne à long terme. Ainsi, les conditions à Shasta sont très similaires à celles observées l’année dernière. Ainsi, retenir l’eau froide pour soutenir les œufs et les juvéniles de saumon quinnat hivernal dans la rivière Sacramento sera à nouveau un défi majeur cet été. Dans la foulée d’une classe d’âge pour la plupart ratée de saumons quinnat en hiver en 2021, la remontée est maintenant menacée d’extinction. Après tout, ces saumons n’ont qu’un cycle de vie de trois ans. C’est peut-être pour cette raison que les efforts se sont accélérés pour déplacer le saumon quinnat adulte remontant l’hiver dans des habitats d’eau froide au-dessus du réservoir Shasta et dans le cours supérieur du ruisseau Battle. Les émigrants juvéniles devraient être piégés et déplacés autour des structures à leur sortie (« piège et trait à double sens »), ou les passes à poissons réactivées au profit spécifique du saumon (« piège et trait à sens unique »). Aucune des deux approches de gestion n’a été tentée à grande échelle auparavant dans ces systèmes. Le piège et le transport dans les deux sens sont notoirement coûteux et les gestionnaires l’ont évité à contrecœur dans le passé (Lusardi et Moyle 2017).

D’autres réservoirs s’en sortent mieux que prévu. Oroville est à 53 % de sa capacité et à 67 % de la moyenne historique. À titre de comparaison, à ce même point en 2021, Oroville était à 36 % de sa capacité et à 46 % de la moyenne historique. Le réservoir de Folsom se situe à une capacité énorme de 88 % et à 111 % de la moyenne à long terme, ce qui est assez bon pour ce point de la sécheresse. Cela se compare également favorablement à seulement 34% de la capacité et 43% de la moyenne à long terme pour Folsom à la même date en 2021.

Une observation potentiellement intéressante est que de nombreux réservoirs exploités localement semblent se porter particulièrement bien. New Bullard’s Bar et Don Pedro affichent respectivement 102 % et 82 % de la moyenne à long terme. Ces réservoirs ont également été correctement remplis en 2021. Pourtant, l’architecture de ces réservoirs peut expliquer en partie cette dynamique. Par exemple, New Bullard’s Bar est un réservoir de grande capacité (969 600 acres-pieds) mais draine un bassin versant relativement petit; l’ensemble du bassin versant de la rivière Yuba s’étend sur 857 600 acres. De même, Don Pedro a une capacité de 2 030 000 acres-pieds et l’ensemble de la rivière Tuolumne draine un bassin versant de 1 253 120 acres. En ce sens, les réservoirs avec un rapport capacité/bassin versant élevé peuvent être impactés plus lentement, et donc plus durables en cas de sécheresse plus longue. Grantham et al. 2014 a classé tous les grands barrages de Californie en fonction de leur degré de réglementation (DOR). Ces deux réservoirs avaient des valeurs de DOR bien >1, ce qui était un seuil identifié dans l’étude pour une forte régulation hydrologique.

Il est probable que des températures élevées de l’air et de l’eau se reproduisent cet été, car les températures ont été élevées ces dernières années. Cela aura des impacts socioécologiques spécifiques et diffus. Au cours de la dernière sécheresse, l’augmentation des températures a entraîné des sols desséchés et des arbres stressés, et finalement des événements majeurs de mortalité forestière (Keen et al. 2022). De toute évidence, la sécheresse augmente également la fréquence et la gravité des incendies de forêt. Les sept plus grands incendies de forêt de l’histoire de la Californie se sont tous produits au cours des 4 dernières années. L’été dernier, l’incendie de Dixie était le plus grand des incendies de forêt de 2021, brûlant près d’un million d’acres dans les comtés de Butte, Plumas, Shasta, Tehama et Lassen. Au moment d’écrire ces lignes, sept incendies de forêt actifs brûlaient déjà. Combien de feux de forêt majeurs s’accumuleront en 2022 ?

Les eaux souterraines subissent un coup dur. Les ordonnances de réduction des droits d’eau se produiront à nouveau cette saison de croissance. Les producteurs qui ont planté des cultures annuelles s’appuieront probablement sur les eaux souterraines pour tenter de terminer. Les arboriculteurs avec de jeunes cultures peuvent être contraints d’utiliser les eaux souterraines ou d’acheter de l’eau à des prix élevés pour essayer de maintenir les arbres en vie. La Californie produit environ 80 % des amandes du monde et la superficie plantée a augmenté, malgré le risque de sécheresse. La diminution des réserves d’eau souterraine mettra à rude épreuve les puits ruraux qui s’assècheront ou seront contaminés par les nitrates. L’affaissement du sol dû à la réduction des eaux souterraines aura un impact sur la capacité des canaux à fonctionner correctement. Enfin, le découvert des approvisionnements en eaux souterraines de cette année (et des années précédentes, comme 2021) rendra les objectifs du SGMA encore plus difficiles à atteindre et nécessitera le remboursement des aquifères pour un pompage supplémentaire en cas de sécheresse dans les années à venir pour de nombreux bassins.

L’écosystème du Delta continue son triste déclin. L’éperlan du delta est pratiquement éteint de la nature, et bien que des lâchers d’éperlans d’écloserie aient été initiés, les problèmes d’habitat qui ont historiquement tourmenté l’éperlan restent sans réponse. Dans une large mesure, ils se sont aggravés. Les températures de l’eau continuent d’augmenter, et l’augmentation des températures est un facteur majeur dans les échecs de recrutement de l’éperlan (Komorosky et al. 2015). L’éperlan à nageoires longues diminue derrière l’éperlan du delta (Eakin 2021). Des températures plus chaudes et des eaux plus claires (en raison des effets des palourdes non indigènes) ont intensifié le taux de propagation des plantes aquatiques envahissantes. Le passage des habitats des poissons d’eaux froides turbides à des habitats chauds, clairs et remplis de plantes a modifié le régime écologique du delta pour favoriser les poissons non indigènes tels que les bars noirs. Ces espèces, à leur tour, concurrencent et prédisent les poissons indigènes, ce qui entraîne un déclin supplémentaire des espèces endémiques de la vallée et du delta de Sacramento.

D’autres impacts liés à la sécheresse font leur apparition. Les prix de l’eau augmentent partout. La San Diego County Water Authority facturera près de 2 000 $ par acre-pied pour l’eau non traitée en 2023. De nombreux producteurs qui ont choisi de vendre de l’eau plutôt que de cultiver ont reçu des prix de vente record. Ces effets sont encore aggravés par l’inflation macroéconomique. Des restrictions d’eau urbaine ont déjà été mises en place dans une grande partie de l’État. Les retombées économiques des pénuries d’eau agricole se traduiront par une augmentation du chômage et des tensions financières pour les communautés agricoles et divers districts d’irrigation. Au milieu des conditions de sécheresse, un plan intéressant a émergé plus tôt ce mois-ci qui impliquait que l’État achète potentiellement des droits d’eau supérieurs. Les détails et le sort de ce plan restent flous. À mesure que l’eau devient plus chère et rare, il peut y avoir moins d’intérêt et de priorisation des programmes environnementaux, même si la sécheresse est le moment où ces programmes pourraient être les plus nécessaires pour la faune.


Andrew L. Rypel est professeur de biologie de la faune, des poissons et de la conservation et codirecteur du Center for Watershed Sciences à l’Université de Californie à Davis.

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