L'Europe

Une université française face aux crimes médicaux et à son passé nazi


STRASBOURG, France – Pendant des décennies, les étudiants de la prestigieuse université de Strasbourg ont échangé des rumeurs selon lesquelles des restes humains de victimes nazies, conservés sous forme de spécimens anatomiques ou pathologiques, se trouvaient toujours quelque part sur le campus.

Il y avait lieu de soupçonner. Lorsque l’Allemagne a annexé la région Alsace de la France en 1940, elle a versé de l’argent et des ressources pour transformer l’université en une institution nazie modèle : la Reichsuniversität Strassburg.

De 1941 à 1944, les professeurs de la faculté de médecine ont forcé au moins 250 personnes des camps de concentration ou de la mort à subir des expériences, certaines impliquant des armes chimiques comme le gaz moutarde ou des maladies mortelles comme le typhus. Quatre-vingt-six Juifs, amenés d’Auschwitz, ont été assassinés dans un camp voisin pour une collecte de squelettes prévue.

Mais un compte rendu complet de ce qui s’est passé au cours de ces années était difficile à trouver.

« La position de la faculté de médecine était : ‘Ce n’est pas notre histoire' », a déclaré Christian Bonah, historien de la médecine à l’université, dont les professeurs et les étudiants d’avant-guerre avaient évacué avant l’invasion allemande. Une opinion répandue, a-t-il dit, était que « les murs sont innocents » – indépendamment de ce que les nazis avaient fait à l’intérieur.

Aujourd’hui, cependant, ce refus d’affronter le passé est remis en question.

En mai, l’université a publié un rapport de 500 pages qui refondait en profondeur sa vision d’elle-même et affirmait à voix haute ce qui n’avait été auparavant qu’à voix basse : que des Alsaciens avaient aussi travaillé à la Reichsuniversität, que les délits médicaux commis par ses professeurs étaient considérables. , et que l’école avait travaillé en étroite collaboration avec un camp de concentration voisin.

Le rapport avait été commandé par l’université en 2016, à la suite d’une controverse qui a éclaté lorsque des restes anatomiques d’une victime nazie ont en effet été retrouvés dans un placard de stockage.

« Il y a un réel effort pour mieux connaître notre histoire », a déclaré Michel Deneken, le président de l’université. « C’est un tournant. »

Plusieurs anciens responsables universitaires l’ont contacté sous le choc après la publication du rapport, arguant que « la Reichsuniversität n’est pas notre université », mais ont changé de tactique après avoir lu le document, a-t-il dit, ajoutant que « ce n’était pas aussi noir et blanc qu’on le pensait. ”

Une douzaine d’universitaires internationaux hautement qualifiés, pour la plupart spécialisés dans l’histoire de la médecine ou du nazisme, ont travaillé méticuleusement pendant plus de cinq ans sur le rapport.

Ils ont dépoussiéré des boîtes de documents et des restes de collections d’anatomie ou de pathologie qui, involontairement ou non, avaient été laissés dans les sous-sols, les greniers et les salles de stockage autour du campus – même, dans un cas, cachés dans un plafond suspendu. Ils ont trouvé environ 10 000 dossiers cliniques ; analysé près de 300 mémoires de médecine ; a plongé plus de 150 000 pages de fichiers dans des archives du monde entier ; et créé une base de données collaborative.

« Nous avons essayé de reconstituer dans tous les détails le fonctionnement d’une faculté de médecine universitaire fortement nazifiée, avec son grand nombre d’étudiants et de nombreux fonds de recherche qui y sont injectés, ainsi que l’accès aux corps », a déclaré Paul Weindling, membre de la commission et chercheur. professeur à l’Université d’Oxford Brookes.

Le comité a constaté que l’université avait des liens plus étroits qu’on ne le pensait avec le camp de concentration de Natzweiler-Struthof, à environ 40 km au sud-ouest de Strasbourg, où des détenus et des personnes transférées d’autres camps comme Auschwitz étaient expérimentées. Au cours de la guerre, 52 000 personnes y ont été détenues, dont 20 000 sont mortes. C’était le seul camp de concentration sur le sol français.

« Il doit y avoir de la transparence sur ce qui se passait et où dans le contexte nazi », a déclaré M. Weindling. « L’université accepte maintenant volontiers cette.”

Cela n’a pas toujours été le cas.

En 2015, lorsqu’un livre affirmait qu’il y avait encore des restes anatomiques de victimes juives sur le campus, les responsables de l’école furieux l’ont vigoureusement nié.

Mais cette même année, Raphaël Toledano, un médecin juif de Strasbourg qui faisait des recherches sur la période nazie, trouve une lettre écrite par Camille Simonin, médecin légiste et professeur.

M. Simonin avait autopsié les corps des 86 Juifs assassinés en 1943 dans une chambre à gaz du camp de Natzweiler-Struthof, à la demande d’August Hirt, anatomiste à l’université, pour créer une collection de squelettes destinée à illustrer le Idéologie nazie sur une hiérarchie des races.

Les corps ont été découverts dans des cuves au sous-sol du service d’anatomie lors de la libération de Strasbourg en 1944. Dans sa lettre, M. Simonin écrivait qu’il avait conservé des restes comme preuve pour aider les procureurs dans les procès d’après-guerre.

« Il y avait une résistance, comme quelque chose enfoui au fond d’un placard », a-t-il déclaré. « Et maintenant, ils ont réussi à purifier l’air. »

En 1939, conscients de la menace de l’autre côté de la frontière allemande, les étudiants français et les membres du personnel de l’université sont évacués vers Clermont-Ferrand, à environ 300 miles au sud-ouest. Les responsables universitaires admettent qu’il était plus facile de se concentrer sur l’héroïsme des années Clermont-Ferrand, lorsque ces professeurs et étudiants ont créé un réseau de résistance qui a été perquisitionné par la Gestapo.

UN médaille de la résistance décerné à l’école est toujours suspendu dans le bureau de M. Deneken. Il a dit que l’université s’était cachée derrière cette gloire pour éviter toute introspection sur ce qui s’était passé à Strasbourg, établissant un parallèle avec la croyance de longue date que la résistance en temps de guerre était généralisée et que le véritable cœur de la France avait été à Londres avec Charles de Gaulle, jamais à Vichy avec Philippe Pétain.

« Mais Vichy, c’était aussi la France », a déclaré M. Deneken.

La commission a reçu un budget de 750 000 euros – environ 765 000 dollars, soit environ 8% des dépenses annuelles de recherche de l’école – qui a été payé presque entièrement par la poche de l’université. Les chercheurs ont été invités à étoffer l’histoire de la Reichsuniversität et à déterminer si les restes d’autres expériences humaines étaient toujours sur le campus.

Ils ont trouvé plus de 1 000 lames microscopiques de Hirt, ainsi qu’une collection de pathologies, comprenant 134 préparations macroscopiques conservées dans des bocaux – des échantillons de tissus ou des organes comme les reins ou le cerveau – mais n’ont trouvé aucune preuve qu’ils étaient liés à des expériences criminelles. Il a également confirmé l’identification par le Dr Toledano de plus de 230 Russes morts dans des camps de prisonniers et dont les corps ont été utilisés pour des recherches anatomiques.

Le rapport jette un nouvel éclairage sur les crimes commis par trois professeurs de la faculté de médecine de la Reichsuniversität qui ont utilisé le camp pour se procurer des sujets d’expérience : Hirt, Eugen Haagen et Otto Bickenbach.

On savait déjà que quatre détenus Sinti étaient morts après que Bickenbach eut expérimenté sur eux du phosgène, un gaz de combat utilisé pendant la Première Guerre mondiale, mais la commission a identifié 36 autres victimes. La commission a également identifié sept victimes des expériences de gaz moutarde de Hirt et 196 victimes des recherches de Haagen sur un vaccin contre le typhus.

Les experts ont souligné que ces chercheurs nazis suivaient les méthodes scientifiques à l’extrême, sans aucun garde-fou éthique, mais n’étaient pas des pseudoscientifiques – l’Agence de protection de l’environnement a utilisé les données des tests de Bickenbach jusqu’en 1988.

« La médecine a un potentiel infini pour le bien, mais ce que nous oublions souvent, c’est que la médecine a un potentiel infini pour le mal », a déclaré le Dr Sabine Hildebrandt, médecin de Boston qui enseigne l’anatomie à Harvard et qui était également membre de la commission.

Le Dr Hildebrandt, qui a beaucoup travaillé sur l’anatomie sous le Troisième Reich, a déclaré que cela était particulièrement vrai lorsque les médecins opèrent dans des « systèmes politiques qui autorisent les transgressions éthiques, ou soutiennent ou même récompensent les transgressions éthiques ».

« C’est pourquoi nous devons revoir cette histoire encore et encore« , elle a ajouté.

Une seule plaque en laiton apposée près d’une entrée inutilisée du bâtiment d’anatomie est tout ce qui commémore actuellement les 86 Juifs tués à la demande de Hirt en 1943. La plaque comporte les noms des fonctionnaires qui l’ont dévoilée en 2005 mais pas ceux des victimes.

La commission a recommandé à l’école de créer des lieux publics de commémoration des crimes et d’identifier clairement leurs victimes, d’exposer et d’expliquer les restes humains encore dans ses collections, de veiller à ce que les élèves soient sensibilisés à cette période et de parrainer des recherches archivistiques et historiques à ce sujet. L’université accepte.

« Nous sommes confrontés à notre histoire », a déclaré Mathieu Schneider, vice-président de l’université chargé de mettre en œuvre ces recommandations. « Nous avons maintenant une responsabilité envers les générations futures. »




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