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Un site fossile vieux de 15 millions d’années identifié en Australie


Des araignées, des plantes tropicales, un poisson, une plume d’oiseau. C’est une grande collection d’espèces que les scientifiques ont déterrées dans le sud-est de l’Australie. Des créatures disparues depuis plus de 10 millions d’années, selon leur étude publiée ce mois-ci dans la revue Avancées scientifiques.

Leurs traces sont apparues sur un site identifié en 2017 près de la ville de Gulgong en Nouvelle-Galles du Sud et que des chercheurs fouillent en secret depuis trois ans. Ces fouilles ont permis de qualifier le lieu de « Lagerstätte», ce terme allemand désignant un gisement sédimentaire qui contient de nombreux fossiles de bonne qualité.

Le site est d’autant plus exceptionnel qu’il recèle une riche diversité de fossiles et certains appartiennent à des espèces petites et très délicates. Ils ont été conservés dans une roche riche en fer appelée goethite qui n’est normalement pas considérée comme une bonne source de vestiges.

« Nos analyses suggèrent que les fossiles se sont formés lorsque des eaux souterraines riches en fer ont coulé dans un méandre et qu’une précipitation de minéraux ferreux a piégé les organismes qui vivaient à l’intérieur ou sont tombés dans l’eau.Le paléontologue du Musée australien et premier auteur du rapport, le Dr Matthew McCurry, a déclaré dans un communiqué.

Espèce inconnue de la science

Certains de ces organismes étaient jusqu’alors inconnus des spécialistes. « La plupart des fossiles que nous trouvons sont nouveaux pour la science. Cela comprend les araignées fouisseuses, les cigales géantes, les guêpes et une variété de poissons.« , a-t-il poursuivi. Et tous, scrutés en détail avec différentes techniques, ont montré un état de conservation remarquable.

« En utilisant la microscopie électronique, je peux observer des cellules individuelles chez les plantes et les animaux et parfois même de très petites structures subcellulaires« Confirme le Dr Michael Frese de l’Université de Canberra et co-auteur de l’étude. Plus rares, les fossiles ont également conservé des traces d’interactions entre espèces.

« Par exemple, nous avons conservé le contenu de l’estomac des poissons, ce qui signifie que nous pouvons déterminer ce qu’ils mangeaient. Nous avons également trouvé des exemples de pollen conservé dans les corps d’insectes afin que nous puissions dire quelles espèces ont pollinisé quelles plantes« , il ajouta.

La trace d’une vieille plume retrouvée sur le site australien. © Michael Frese

Selon leur étude, les spécimens ont entre 11 et 16 millions d’années, ce qui correspond à la période du Miocène au cours de laquelle l’Australie a subi des changements importants. Des recherches antérieures ont en effet montré que l’île-continent était devenue de plus en plus aride au cours de la seconde moitié du Miocène, se recouvrant progressivement de déserts.

Un aperçu unique des écosystèmes du passé

D’où l’importance du nouveau site identifié en Nouvelle-Galles du Sud : il donne un aperçu remarquable de ce à quoi ressemblaient les écosystèmes de la région à cette époque. « Les fossiles que nous avons trouvés démontrent que la région était autrefois une forêt tropicale mésique et que la vie était riche et abondante dans les plateaux centraux.« , a soutenu le Dr McCurry.

« Nous savons maintenant à quel point ces écosystèmes étaient diversifiés, quelles espèces y vivaient et comment ils interagissaient.« il a dit Sciences en direct. Grâce à l’observation des spécimens, les chercheurs ont même pu trouver des structures subcellulaires offrant des indices sur la couleur des oiseaux et des poissons disparus.

L’image représentée par ces fossiles est similaire à celle trouvée dans les forêts humides du nord de l’Australie. Cependant, l’étude a trouvé des signes, notamment dans les traces de pollen conservées dans les sédiments, que ce même écosystème avait déjà commencé à s’assécher à cette époque.

« L’Australie est le continent le plus unique sur le plan biologique, et ce site est extrêmement précieux pour nous raconter l’histoire de l’évolution de cette partie du monde « , a confirmé le professeur Kristofer Helgen, directeur de l’Institut de recherche du Musée australien. « Cela permet de combler les lacunes dans nos connaissances sur cette période et cette région.« .

Cependant, le travail ne fait que commencer pour le Dr McCurry et ses collègues qui n’ont pas encore commencé à décrire et à nommer toutes les espèces déterrées dans le site de McGraths Flat, ainsi appelé en référence à celui qui l’a découvert en 2017 Nigel McGrath.

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