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Un petit reptile vieux de 225 millions d’années était l’ancêtre des géants volants : Recherche


Un petit reptile vieux de 225 millions d’années déterré au Brésil a donné naissance aux plus grandes créatures qui aient jamais volé, selon de nouvelles recherches.

L’espèce ressemblant à un lézard ne mesurait que 15 pouces du nez à la queue. C’est un « chaînon manquant » dans l’évolution des ptérosaures qui ont atteint la taille d’avions. Nommé Maehary bonapartecela apportera un éclairage nouveau sur la façon dont les prédateurs géants ont obtenu leurs ailes.

« Nous l’espérons. Les ptérosaures étaient des reptiles qui volaient avant même les oiseaux. Mais les premières origines des ailes sont encore mal comprises », a déclaré le paléontologue Rodrigo Muller de l’Université fédérale de Santa Maria au Brésil.

Une interprétation de ce à quoi ressemblait le Maehary bonapartei, illustré dans une illustration photo non datée. Le reptile de 225 millions d’années récemment déterré au Brésil a donné naissance aux plus grandes créatures qui aient jamais volé, selon de nouvelles recherches.
Márcio L. Castro, SWNS/Zenger

Les ptérosaures ont régné sur le ciel pendant 150 millions d’années. Ils étaient des cousins ​​proches des dinosaures qui ont évolué sur une branche distincte de l’arbre généalogique des reptiles.

« Maehary est le plus basal de la lignée des plus grands animaux volants qui aient jamais vécu », a déclaré Muller.

Il appartenait à un groupe d’ancêtres à deux pattes et sans ailes appelés lagerpetids qui trottaient autour du supercontinent Pangée. L’animal primitif comble une lacune vitale dans les archives fossiles. Il a été placé à la racine de l’arbre généalogique des ptérosaures.

Un crâne, une mâchoire, une omoplate et des dents ont été déterrés dans un cimetière d’animaux préhistoriques à Rio Grande do Sol, dans le sud du Brésil. Restes, y compris les vertèbres, d’un autre reptile encore plus petit appelé Faxinalipterus minimus ont été fouillés en même temps. Les ossements remarquablement préservés ont été ensevelis dans des roches du Trias supérieur, une période d’évolution vivement débattue par les paléontologues en raison d’un maigre registre fossile.

« Ils ont vécu environ 8 millions d’années après la » montée des dinosaures « – vivant côte à côte avec eux. Les archives fossiles de carnivores de strates vieilles de 225 millions d’années sont rares. Nous pensons qu’ils ont été chassés par des théropodes rapides et agiles – au début ancêtres de T Rex. Les crocodiles primitifs les auraient également mangés – s’ils pouvaient les attraper. De même, les fossiles de ce type d’animaux sont rares « , a déclaré Muller.

Crâne d'un Maehary bonapartei
Crâne d’un Maehary bonapartei, représenté sur une photo non datée. Le reptile de 225 millions d’années récemment déterré au Brésil a donné naissance aux plus grandes créatures qui aient jamais volé, selon de nouvelles recherches.
Márcio L. Castro, SWNS/Zenger

« Le crâne de Faxinalipterus est inconnu, donc son régime alimentaire est incertain. À l’inverse, les dents de Maehary semblent liées à un régime insectivore. Ils vivaient dans un environnement dominé par des reptiles ressemblant à des lézards à crête appelés Tuataras et de minuscules ancêtres mammifères nommés cynodontes. Le premier des dinosaures à long cou qui atteignaient plus de 12 pieds de haut apparaissaient dans ces écosystèmes », a ajouté Muller.

Les tomodensitogrammes ont montré que les deux espèces étaient sans ailes. Le modèle de dentition et l’espacement étroit entre les cavités n’étaient pas compatibles avec les ptérosaures.

« Cependant, nous connaissons l’aile des ptérosaures formée à partir de l’allongement du quatrième doigt du membre antérieur. C’est fondamentalement un doigt géant et allongé. Au fur et à mesure que les os de la main des bras des ptérosaures ont évolué pour voler, ils se sont allongés – et l’équivalent de notre annulaire. est devenu extraordinairement long », a déclaré Muller.

Les ptérosaures étaient parmi les animaux les plus prospères de la nature. Ils se nourrissaient de poissons et de petits animaux. Beaucoup avaient des griffes crochues et des dents acérées qu’ils utilisaient pour saisir leurs proies. Quetzalcoatlus était le plus massif. Aussi gros qu’une girafe, il avait des os fins et creux, un bec terrifiant et une envergure de 40 pieds.

Il a été tué il y a 66 millions d’années, avec d’autres ptérosaures et les dinosaures non aviaires, lorsqu’un astéroïde de la taille d’une ville s’est écrasé sur Terre, créant le cratère Chicxulub sur la côte de la péninsule mexicaine du Yucatan. À l’aide d’une base de données anatomiques, l’équipe brésilienne a établi que Faxinalipterus était étroitement lié aux lagerpetids, y compris Maehary, qui sont des « sœurs » des ptérosaures. Ensemble, ils forment tous un groupe plus large appelé Pterosauromorpha, dont Maehary est le plus primitif.

Crâne d'un Maehary bonapartei
Crâne d’un Maehary bonapartei, représenté sur une photo non datée. Le reptile de 225 millions d’années récemment déterré au Brésil a donné naissance aux plus grandes créatures qui aient jamais volé, selon de nouvelles recherches.
Márcio L. Castro, SWNS/Zenger

« C’est-à-dire que Faxinalipterus et Maehary ne sont pas des ptérosaures, mais leur sont apparentés. Maehary est particulièrement configuré comme un élément clé dans l’élucidation de la façon dont les caractéristiques anatomiques ont évolué le long de la lignée jusqu’aux ptérosaures eux-mêmes – entièrement adaptés au vol. Ces espèces, avec une longueur estimée à 30 centimètres (12 pouces) pour Faxinalipterus et 40 centimètres (15 pouces) pour Maehary, démontrent l’importance de continuer à collecter des fossiles dans cette région », a expliqué Muller.

Le nom de genre de la nouvelle espèce vient de Ma’ehary, une expression du peuple indigène Guarani-Kaiowa du sud du Brésil et du Paraguay. Cela signifie « qui regarde le ciel », échappant à sa position dans la lignée évolutive des ptérosaures.

Muller et ses collègues recherchent maintenant de nouvelles découvertes pour comprendre comment les premiers vertébrés à évoluer en vol battant sont apparus. Les premiers étaient miniatures par rapport à leurs descendants gigantesques, avec une envergure de moins de 3 pieds. Seule une poignée de fossiles de lagerpetid existent en raison de leurs os fragiles. Les caractéristiques cérébrales suggèrent une agilité accrue, qu’ils ont transmise aux ptérosaures.

Produit en association avec SWNS.

Cette histoire a été fournie à Newsweek par Zenger News.

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