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Un ancien directeur de Coinbase arrêté dans une affaire de délit d’initié sur la cryptographie


FLes procureurs fédéraux de Manhattan ont intenté leur toute première affaire de délit d’initié sur des pièces numériques, accusant un ancien chef de produit de Coinbase Global Inc. d’avoir divulgué des informations pour aider son frère et un ami à acheter des jetons juste avant leur inscription à la bourse.

L’arrestation jeudi d’Ishan Wahi, qui a aidé à superviser les inscriptions d’une unité Coinbase axée sur les produits d’investissement, fait suite à une vaste enquête impliquant le district sud de New York et la Securities and Exchange Commission. La SEC a également allégué que Wahi avait violé les règles anti-fraude de l’agence.

« Les accusations d’aujourd’hui sont un rappel supplémentaire que Web3 n’est pas une zone de non-droit », a déclaré le procureur américain de Manhattan, Damian Williams, dans un communiqué. « Notre message avec ces accusations est clair : la fraude est la fraude est la fraude, qu’elle se produise sur la blockchain ou à Wall Street. » Il a ajouté que Coinbase avait coopéré avec la sonde.

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Coinbase permet aux Américains d’échanger plus de 150 jetons, dont beaucoup ont été ajoutés ces derniers mois. En raison du statut de la plate-forme en tant que plus grand échange cryptographique des États-Unis, les pièces peuvent souvent connaître un regain d’intérêt – et une flambée des prix – immédiatement après leur inclusion.

Wahi a prévenu son frère, Nikhil Wahi, et son ami Sameer Ramini lorsque des jetons étaient sur le point d’être répertoriés par la bourse, selon des accusations déposées jeudi à New York. Nikhil Wahi et Ramini auraient utilisé ces informations pour échanger des dizaines de jetons d’au moins juin 2021 à avril 2022 pour un bénéfice de plus d’un million de dollars, a déclaré le gouvernement.

Les procureurs ont accusé les trois hommes de complot de fraude électronique et de fraude électronique et la SEC les a accusés de délit d’initié.

Andrew St. Laurent, un avocat d’Ishan Wahi, 32 ans, a refusé de commenter. Un avocat de Nikhil Wahi, 26 ans, également arrêté aujourd’hui, n’a pas répondu à une demande de commentaire. Ramini, 33 ans, est toujours en fuite, selon le bureau du procureur américain.

« Tout comportement illicite est quelque chose que nous prenons très au sérieux. Nous avons une tolérance zéro pour cela », a déclaré Paul Grewal, directeur juridique de Coinbase. Il a déclaré que Coinbase avait immédiatement mené une enquête après avoir pris connaissance d’un éventuel problème de délit d’initié et avait mis Wahi en congé administratif sans solde. Wahi a été officiellement licencié le 15 juillet, a déclaré Grewal.

Accusation

Les procureurs de Manhattan ont lancé leur enquête en avril, après que des plaintes ont fait surface sur les réseaux sociaux concernant des investissements inhabituellement opportuns dans des jetons répertoriés sur Coinbase. L’enquête a pris de l’ampleur à la mi-mai, lorsque les autorités ont empêché Wahi de quitter le pays.

Selon les procureurs, Coinbase a organisé un entretien le 16 mai avec Wahi à Seattle dans le cadre de son enquête interne sur l’activité commerciale suspecte. La veille au soir, Wahi a acheté un billet aller simple pour un vol vers New Delhi dont le départ est prévu dans 11 heures.

Le lendemain, environ 35 minutes avant le début de l’entretien, Wahi a envoyé un e-mail au directeur des opérations de sécurité de Coinbase pour lui dire qu’il « devait rentrer chez lui » mais que la réunion pourrait être reportée, selon l’acte d’accusation. Au cours de la période de 11 heures, Wahi a appelé et envoyé un texto à son frère et à Ramani, leur envoyant des images des messages qu’il avait reçus du directeur de la sécurité interne de Coinbase.

Des agents des forces de l’ordre se sont présentés à l’aéroport avant que Wahi ne puisse embarquer sur son vol. Malgré sa volonté apparente de reporter la réunion à plus tard dans la semaine ou la semaine suivante, il a apporté à l’aéroport une « vaste gamme d’effets personnels, dont, entre autres, trois grandes valises, sept appareils électroniques, deux passeports, plusieurs autres formulaires d’identification, des centaines de dollars en devises américaines »et d’autres effets personnels, selon le dossier.

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Plainte auprès de la SEC

La plainte de la SEC, déposée jeudi devant le tribunal fédéral de Seattle, allègue qu’Ishan Wahi a violé les lois sur les valeurs mobilières en fournissant à plusieurs reprises des informations importantes et non publiques à son frère et ami par SMS et appels téléphoniques à l’aide d’un téléphone étranger. Le dit que son affaire contre les frères Wahi et Ramini était sa première pour délit d’initié crypto.

Nikhil Wahi et Ramani ont échangé à plusieurs reprises sur ces informations et ont imprudemment ou « consciemment évité de savoir » qu’Ishan violait son devoir de diligence envers Coinbase en fournissant les informations, selon la plainte. Le régulateur des marchés a demandé au tribunal de les ordonner de payer des sanctions civiles et des restitutions de montants non précisés.

La SEC a déclaré qu’elle considérait neuf des jetons numériques échangés par les hommes comme des «titres» – une désignation importante pour l’agence alors qu’elle continue d’exercer son autorité sur le marché volatil des actifs numériques.

« Nous ne sommes pas concernés par les étiquettes, mais plutôt par les réalités économiques d’une offre », a déclaré le directeur de l’application de la SEC, Gurbir Grewal, dans un communiqué. « Dans ce cas, ces réalités affirment qu’un certain nombre des actifs cryptographiques en cause étaient des titres et, comme allégué, les accusés se sont livrés à des délits d’initiés typiques avant leur cotation sur Coinbase », a-t-il déclaré.

Selon la SEC, Coinbase avait mis en place des politiques pour restreindre les employés qui négocient ou informent les autres sur la base d’informations confidentielles.

En avril, le PDG de Coinbase, Brian Armstrong, a déclaré dans un article de blog que la société avait « reçu des informations faisant état de personnes semblant acheter certains actifs juste avant que nous n’annoncions leur inscription ». Sans fournir d’exemples spécifiques, Armstrong a ajouté qu’il était possible que quelqu’un de l’entreprise divulgue des informations à des étrangers et qu’il rechercherait les fautes et renverrait les autorités pour d’éventuelles poursuites si quelque chose était trouvé.

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Les responsables américains ont renforcé leur surveillance d’une industrie qui, selon eux, opère souvent dans des zones grises juridiques. Le délit d’initié est considéré comme un problème particulier.

Après des années d’adoption d’une approche relativement prudente de la liste des jetons, Coinbase a pris la décision l’année dernière d’augmenter considérablement ce nombre pour reprendre une partie de la part de marché qu’il avait perdue au profit de concurrents, dont son rival Binance Holdings Ltd.

Bien que Coinbase n’ait pas été inculpé, les cas pourraient conduire à un examen supplémentaire de la plate-forme. Dans un communiqué de presse, le procureur américain a crédité l’entreprise pour sa coopération dans l’enquête.

Le président de la SEC, Gary Gensler, soutient depuis longtemps que de nombreuses crypto-monnaies relèvent de la compétence du régulateur. Il a également déclaré que les bourses d’actifs numériques devraient s’enregistrer auprès de l’agence car elles proposent de négocier ces produits. Coinbase et d’autres plates-formes de cryptographie ne l’ont pas fait jusqu’à présent.

(Mises à jour avec des détails sur le cas, à partir du deuxième paragraphe.)

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