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Toutes les pièces semblaient s’aligner pour la liberté sauf une : gagner.


Le Liberty avait apparemment tout fait correctement.

Ils ont emménagé l’année dernière dans une nouvelle maison au Barclays Center du centre-ville de Brooklyn. La puissance vedette d’un premier choix au repêchage et d’une formation avec une profondeur à la hauteur promettait une solide saison cette année. Il y avait un nouvel entraîneur. Même une mascotte revisitée.

Mais même si toutes les pièces se sont mises en place pour Liberty, l’une des huit équipes originales de la WNBA en 1997, il y a eu une exception flagrante : la victoire.

« Dernièrement, j’ai l’impression que c’est peut-être là que nous sommes censés être en ce moment », a déclaré François Monroc, 41 ans, un fan qui a vu le Liberty battre le Chicago Sky, 83-80, samedi lors d’une rare performance. . « Il y a beaucoup d’ambition pour les joueurs à New York, et les habitants de New York veulent que leurs équipes réussissent. C’est difficile d’accepter l’échec. Les New-Yorkais sont très impatients, attendre et attendre est dur.

Les Liberty ont une fiche de 10-17 cette année. L’équipe a commencé la saison 1-7 avant de la renverser en juin, pour perdre son élan ce mois-ci après la pause All-Star.

La victoire de samedi soir face au Sky (21-7), tenant du titre et meilleure équipe de la ligue, a mis fin à une séquence de cinq défaites consécutives et a servi de baume à une saison mouvementée.

Une série de blessures a laissé le Liberty avec un mauvais bilan, juste au moment où une saison gagnante aurait pu aider la franchise à mieux s’implanter sur le marché hyperconcurrentiel de New York.

Les New-Yorkais pourraient utiliser un gagnant. La dernière équipe des quatre sports majeurs à remporter un championnat était les Giants, qui ont remporté le Super Bowl après la saison 2011. Le Liberty n’a pas remporté de championnat, et les Nets, leurs compagnons d’arène au Barclays Center, n’en ont pas gagné depuis leur passage à l’American Basketball Association.

« Nous essayons d’obtenir une bague », a déclaré Janice Battle, 74 ans, qui est restée fidèle à l’équipe malgré ses hauts et ses bas. « Cela a été un peu décevant. Mais c’est excitant d’appartenir à une équipe, une équipe féminine professionnelle, ici à Brooklyn.

Battle suit l’équipe depuis cette première saison et a voyagé avec l’équipe alors qu’elle jouait dans cinq endroits au fil des ans, du Madison Square Garden à White Plains, NY, et maintenant au Barclays Center, que l’équipe a élu domicile depuis 2021. .

« Chaque année, c’est difficile, mais vous savez, vous êtes un fan », a déclaré Battle avec un léger haussement d’épaules. « Il y a les fans des Yankees. Il y a les fans du Met. Il y a les fans des Giants. Je suis donc un fan de Liberty. Je les aime. »

Pourtant, supporters enthousiastes ou non, avec seulement neuf matchs à disputer en saison régulière, leurs chances d’une séries éliminatoires s’amenuisent.

Une grande partie de cette pression repose sur les épaules de Sabrina Ionescu, le premier choix au classement général du repêchage de 2020. Ionescu n’a disputé que trois matchs au cours de la saison 2020 dans une soi-disant bulle en Floride avant de subir une blessure à la cheville mettant fin à la saison.

Alors que Ionescu commençait à se rétablir, d’autres blessures ont tourmenté l’équipe. Jocelyn Willoughby s’est déchiré le tendon d’Achille avant la saison 2021 et Natasha Howard a raté 15 matchs à cause d’une blessure au genou; tous les trois sont revenus cette saison, seulement pour que l’équipe perde Betnijah Laney, qui a été nommée dans sa première équipe All-Star la saison dernière, à cause d’une blessure au genou cette saison.

Les Liberty ont eu quelques éclairs de succès. Ionescu a établi un record de franchise pour les points lors d’un match contre les Las Vegas Aces plus tôt ce mois-ci, terminant avec 31 points, 13 rebonds et 10 passes décisives pour son troisième triple-double de sa carrière. Samedi, Howard a obtenu son sixième double-double de la saison avec 16 points et 10 rebonds.

Les fans avaient espéré qu’un nouvel entraîneur pourrait faire quelque chose de plus cohérent avec le groupe central de l’équipe d’Ionescu; Howard; DiDi Richards, un gardien de deuxième année; Stefanie Dolson, un centre vétéran; Michaela Onyenwere, la recrue de l’année WNBA 2021; et le centre de réserve Han Xu. Marine Johannes, une gardienne ajoutée à la mi-saison, est également devenue une joueuse de rotation.

Le Liberty a embauché Sandy Brondello, l’ancien entraîneur-chef du Phoenix Mercury, pour tenter de relancer la saison 2022. Cela n’a pas toujours été le cas.

« Je pense que la capacité des joueurs est une chose, mais la capacité de l’entraîneur à tirer le meilleur parti de ses joueurs de manière cohérente est probablement plus importante », a déclaré Dara Ottley-Brown, 59 ans. « C’est le défi ici. »

L’équipe a encore des problèmes d’assiduité. La fréquentation est en moyenne d’environ 5 100 fans par match cette saison, laissant le Liberty classé huitième sur les 12 équipes. Le match de samedi soir en comptait 6 926; un match du 14 juillet contre les Las Vegas Aces, l’une des meilleures équipes de la ligue, a attiré 9 896, un record pour la saison jusqu’à présent. Le Barclays Center a une capacité de 17 732 places, mais les sièges de niveau supérieur sont souvent réservés pour les jeux Liberty.

« C’est une combinaison d’être sur des montagnes russes avec l’équipe, mais aussi de regarder et de comprendre comment le basket-ball féminin peut avoir plus de traction », a déclaré Martha Stark, 62 ans, qui est allée au lycée à Brooklyn Tech à quelques pâtés de maisons du arena et est abonné depuis 1997.

Elaine Kim, 47 ans, vient aux jeux Liberty avec ses jumeaux de 12 ans depuis qu’ils sont petits, et a dit que c’était amusant de voir l’équipe – et les mascottes – évoluer. Ellie the Elephant a été présentée comme la nouvelle de l’équipe en 2021.

Mais Kim a déclaré qu’elle pensait que la ligue et ses équipes avaient encore besoin de plus d’investissements pour faire sensation. De faibles plafonds salariaux, un accès irrégulier aux jeux à la télévision et peu de dollars de marketing par rapport à leurs homologues masculins ont longtemps entravé la WNBA, malgré une base de fans croissante.

« La WNBA a besoin du type d’investissement que les sports masculins obtiennent », a-t-elle déclaré. « On prouve qu’il y a beaucoup d’intérêt, que c’est économiquement viable. »

Sans aucun doute, il y a une certaine excitation autour de l’équipe malgré son record, mais finalement New York exige des gagnants, peu importe le sport.

« Je sais que le record n’est pas nécessairement exactement ce que nous voudrions qu’il soit », a déclaré Alex Don, 26 ans. « Mais de l’année dernière à cette année, vous pouvez certainement commencer à voir l’amélioration et voir où nous pourrions peut-être être deux ou trois ans plus tard.

Don et son groupe d’amis, dont Paul Garlick, sont satisfaits de voir l’équipe évoluer « au lieu de prendre le train en marche quand ils sont bons », a déclaré Garlick.

Samedi, le Liberty et le Sky sont allés point pour point jusqu’à la fin amère, avec un sauteur clé à 2 points d’Ionescu dans les dernières secondes et un bloc d’Onyenwere sur Candace Parker scellant le match et brisant la séquence de six victoires consécutives du Sky. .

Howard a déclaré que la victoire était une occasion de redresser la trajectoire de l’équipe.

« Nous nous sommes retrouvés dans ce jeu ici », a-t-elle déclaré. « C’est une chose dont nous avons définitivement parlé – nous devons apprendre à gagner des matchs. C’est un début là.

Ils affronteront à nouveau Chicago vendredi.


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