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Nouvelles du monde

Thomas Jefferson a révélé ses croyances sur l’esclavage à Paris


Jefferson avait abordé le sujet de l’esclavage dans Notes sur l’État de Virginie, et la version publiée avait étendu ses vues à un large public en Amérique, en Angleterre et en France, où il avait eu des discussions avec des sommités des Lumières et des admirateurs français des États-Unis, en particulier Lafayette, Nicolas de Condorcet et Jacques Brissot, tous trois qui a estimé que Jefferson s’était arrêté à un pont bien trop court par rapport à l’endroit où l’anti-esclavagisme devait aller. Ils n’auraient pas su qu’à sa résidence Hôtel de Langeac Jefferson avait eu deux serviteurs mulâtres qui en Amérique étaient légalement ses esclaves. En France, ils ne l’étaient pas, et par leur simple déclaration ils auraient été considérés comme libres, une opportunité dont ni Sally ni James Hemings ne se sont prévalus. Ils n’ont peut-être pas eu connaissance de ce droit, ou ils ont peut-être préféré une vie de certitudes avec Jefferson à une vie d’incertitudes en France.

Si c’était leur choix, c’était peut-être en accord avec leur maître, y compris des promesses de traitement spécial et d’avantages. Conscient qu’il enfreignait la loi française, Jefferson avait discrètement éludé les légalités. Comme toujours, quand il s’agissait de ses esclaves, il faisait ce qui était pratique et dans son propre intérêt. En tant qu’intellectuel, surtout parmi ses amis et ses collègues, il n’hésitait guère à faire savoir qu’il croyait que l’esclavage était, en théorie, une iniquité morale, une tache sur une société civilisée. Pourtant, sa duplicité innée d’autoprotection est souvent entrée en jeu.

En France, en 1789, l’année du début de la Révolution française, le bon ami de Jefferson, Lafayette, savait bien sûr que Jefferson possédait de nombreux esclaves. Qui d’autre parmi les membres du salon et du cercle intellectuel et politique de Jefferson connaissait ? Lorsque Jacques Brissot, l’un des principaux abolitionnistes et fondateur en 1788 de la Société des Amis des Noirs, invita Jefferson à devenir membre, il refusa. Ce serait incompatible, dit-il, avec sa position officielle. Si Lafayette a jamais été déçu par Jefferson, c’est avec le refus de Jefferson d’agir sur ses opinions anti-esclavagistes professées, ainsi que sa conviction que les Noirs étaient naturellement moins intelligents que les Blancs. Parfois, Jefferson penchait un peu dans un sens sur ce point ; parfois, l’autre.

L’idée que des Noirs émancipés puissent devenir des travailleurs libres capables, compétents et autonomes lui semblait problématique mais possible. À l’automne 1788, il avait reçu une demande d’Edward Bancroft, médecin, scientifique et pamphlétaire patriote américain vivant à Londres, pour obtenir des informations sur une expérience menée par un planteur antiesclavagiste en Virginie qui avait libéré ses esclaves et les avait employés comme main-d’œuvre rémunérée. Bancroft avait dit à son cercle abolitionniste de Londres que Jefferson avait mentionné cet incident alors qu’ils étaient les invités du dîner d’un ami commun en 1785. Jefferson ne se souvenait pas de l’occasion, mais le sujet l’intéressait. Bancroft avait été l’assistant de Franklin lors des négociations du traité de paix à Paris en 1783. Agent double, il avait espionné pour les colonies américaines à Londres et à Paris tout en servant également les Britanniques, bien qu’apparemment de peu d’aide conséquente de part et d’autre.

Jefferson a répondu au début de 1789 que « pour autant que je puisse en juger d’après les expériences qui ont été faites, donner la liberté, ou plutôt abandonner des personnes dont les habitudes ont été formées dans l’esclavage, c’est comme abandonner des enfants ». Pour les faire travailler, il fallait les surveiller et même les fouetter. Ce n’était pas la faute des esclaves, dit-il, car « le sens moral d’un homme doit être exceptionnellement fort, si l’esclavage ne fait pas de lui un voleur. Celui à qui la loi permet de ne pas avoir de propriété propre, peut difficilement concevoir que la propriété soit fondée sur autre chose que la force. Ces esclaves ont choisi de voler leurs voisins plutôt que de travailler. . . et dans la plupart des cas, ils ont de nouveau été réduits en esclavage. Le temps, l’éducation et une modélisation appropriée pourraient cependant faire des esclaves des travailleurs libres moralement responsables et productifs. Peut-être, ou peut-être pas, pensa Jefferson. «Je suis décidé à mon retour définitif en Amérique pour essayer celui-ci. Je m’efforcerai d’importer autant d’Allemands que j’aurai élevé d’esclaves. Je les installerai, eux et mes esclaves, sur des fermes de 50 acres chacune, entremêlées, et placerai le tout sur le pied des métayers [tenant farmers] de l’Europe », ce qui signifiait qu’ils ne devaient pas posséder la propriété qu’ils cultivaient. « Leurs enfants seront élevés, comme les autres, dans des habitudes de propriété et de prévoyance, et je ne doute pas qu’ils ne soient de bons citoyens. [as] certains de leurs pères le seront : d’autres, je suppose, auront besoin d’un gouvernement. . . de les obliger à travailler comme le font les travailleurs pauvres d’Europe, et d’appliquer à leur subsistance confortable le produit de leur travail, en en conservant une portion aussi modérée qu’elle puisse être un juste équivalent pour l’usage des terres qu’ils travaillent. [on].” Malgré son intention de tenter l’expérience, il ne l’a jamais fait et son plan n’envisageait pas la propriété, seulement la location. Si le plan avait été essayé et réussi, Jefferson aurait toujours été le propriétaire légal de la terre.

Même si Jefferson se sentait mal à l’aise lorsqu’il était parmi ses associés parisiens à propos du conflit entre ses opinions et sa propriété d’esclaves, son hypocrisie a probablement été ignorée. Il n’est peut-être jamais venu; il a peut-être été évité avec tact. Pour eux, la réalité de Jefferson en tant que propriétaire d’esclaves avait apparemment beaucoup moins de présence que son opposition morale à l’institution. Aucun de ses amis français ne possédait d’esclaves, une impossibilité légale qui le différenciait des abolitionnistes comme Brissot, Richard Price, Edward Bancroft et de l’intellectuel le plus distingué avec qui Jefferson s’entretenait à Paris, le marquis de Condorcet. Bien connu pour son génie en tant que mathématicien et spécialiste des sciences sociales, Condorcet a peut-être influencé l’arithmétique de Jefferson en affirmant que la durée d’une génération était de dix-neuf ans dans son argument selon lequel chaque nouvelle génération ne devrait pas être responsable des dettes de la précédente.

Jefferson a lu la dénonciation de l’esclavage par Condorcet dans Réflexions sur l’esclavage des nègresune chape puissamment éloquente, dont Jefferson acheta deux exemplaires en 1788. Il décida de traduire ce, une contribution à l’effort pour persuader la prochaine génération d’Américains de faire ce que sa génération ne pouvait pas. À la fin de 1788, il traduisit les premiers passages. Il n’y a aucune preuve qu’il les ait montrés à Condorcet ou à quelqu’un d’autre, et ce n’était probablement pas son intention de faire apposer son nom en tant que traducteur. Il n’a pas expliqué pourquoi il n’allait pas plus loin. Peut-être a-t-il décidé que le projet était trop risqué. Il garda le manuscrit en sa possession privée. Deux ans plus tard, Jefferson écrivit à Condorcet au sujet d’un Afro-Américain libre, un « membre digne et respectable de la société », dont il avait vu les « solutions très élégantes des problèmes géométriques ». « Je serai ravi de voir ces exemples d’éminence morale se multiplier au point de prouver que le manque de talents observé en eux n’est que l’effet de leur état dégradé, et ne procède d’aucune différence dans la structure des parties dont l’intellect dépend. .”

Jefferson a-t-il cru à l’affirmation de Condorcet selon laquelle la nature avait doté les Noirs ?avec le même génie, le même jugement, les mêmes vertus que les Blancs ? Alors qu’il traduisait du français vers l’anglais, les convictions de Jefferson ainsi que sa plume étaient-elles attachées à ce que les mots affirmaient explicitement ? La traduction aurait pu être exploration ou conclusion, ou les deux. Même s’il est d’accord avec Condorcet, l’écart demeure entre le principe et la pratique, entre la poursuite de sa vie d’esclavagiste bienveillant qu’il se croit et le philosophe moraliste pour qui l’esclavage est dans l’abstrait un mal moral. La traduction est un autre exemple, bien que biaisé, de l’engagement de Jefferson envers l’écriture, de sa dépendance à l’écrit pour aborder des sujets importants pour lui, et aussi de la situation étrangement ironique dans laquelle il s’est placé : sa plume au service de ce que sa vie quotidienne n’incarnait pas, de ce dont son intellect était capable et de ce que soutenaient ses principes moraux, mais de ce que sa vie pratique et le monde dans lequel il était né n’incarnaient pas.

Lorsque Jefferson arriva à Monticello en décembre 1789, l’accueil qu’il reçut de ses esclaves dut lui paraître tout à fait compatible avec les nécessités de la vie et son sens de ce qu’il méritait. Pour lui, l’esclavage demeure une réalité essentielle de son époque et de son lieu. La vie telle qu’il l’avait connue et telle qu’il s’attendait à ce qu’elle soit depuis quelque temps n’admettait pas une altération de sa structure psychologique et économique. Le pays où il est retourné le possédait, et il le possédait. Et ses esclaves, quelles que soient ses relations avec eux, étaient inséparables de la terre. Parce qu’il était inconcevable qu’il puisse travailler la terre lui-même ou payer des gens pour le faire, il croyait qu’elle ne lui serait d’aucune utilité sans esclaves, et la terre et ce qu’il y construisait étaient inséparables des valeurs fondamentales qu’il tenait aussi profondément. — famille, amis, éducation, savoir, patrimoine et patriotisme.

Adapté du nouveau livre de Kaplan His Masterly Pen: A Biography of Jefferson the Writer

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