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The Open: Tiger Woods se sent « beaucoup plus fort » mais accepte son avenir limité


Le vainqueur majeur à 15 reprises a fait une récupération rapide mais douloureuse au golf depuis qu’il a subi de graves blessures à la jambe dans un accident de voiture en février 2021, en commençant par un retour remarquable au Masters en avril après près de 17 mois d’absence du sport.
Woods a fait la coupe mais – avec une tige et des épingles dans sa jambe droite – a visiblement eu du mal avec le terrain vallonné d’Augusta. Il a de nouveau fait la coupe au championnat PGA à Tulsa le mois suivant, mais s’est retiré du majeur après le troisième tour après avoir admis une douleur intense à la jambe. En juin, il a annoncé qu’il ne jouerait pas l’US Open pour donner « plus de temps » à son corps.

Pourtant, malgré ces luttes, Woods s’était fixé un objectif clair à la minute où il s’est rendu compte qu’il pouvait à nouveau jouer à un « haut niveau » – jouer le 150e Open dans « la maison du golf ».

« Mon objectif était de revenir ici », a déclaré mardi le joueur de 46 ans aux journalistes à St. Andrews.

« C’est incroyable, l’histoire derrière tout ça, les champions qui ont gagné ici… c’est comme si c’était le plus grand championnat ouvert que nous ayons jamais eu.

« Toute cette année a été quelque chose dont je suis très fier … de pouvoir jouer dans ces tournois alors qu’il semblait que je n’aurais plus jamais cette opportunité », a-t-il ajouté.

« Beaucoup plus fort »

Désigné comme son parcours préféré, le Old Course de St. Andrews occupe une place spéciale dans le cœur de Woods en tant qu’hôte de deux de ses trois victoires en Open en 2000 et 2005 respectivement. La première de ces victoires a vu l’Américain devenir l’un des cinq golfeurs – et le plus jeune – à terminer le Grand Chelem en carrière.

Un parcours plus plat qu’Augusta, il offre également un environnement plus accommodant à Woods, aidé par un travail de conditionnement au cours des mois qui l’ont aidé à se sentir « beaucoup plus fort ».

« J’ai eu la chance de travailler dans la salle de musculation et de devenir plus fort et d’améliorer l’endurance de ma jambe », a-t-il déclaré.

« En jouant à Augusta, ma jambe n’était pas en état de jouer 72 trous. Elle a juste manqué d’essence, mais c’est différent maintenant. »

Woods tenant le Claret Jug après sa victoire à l'Open de 2000.
Pourtant, il avait utilisé cette formulation exacte – « beaucoup plus fort » – avant Augusta, et faisant référence au terrain rocheux de St. Andrews, Woods était franc sur les défis physiques auxquels il est toujours confronté.

Après avoir joué 18 trous dimanche et neuf chacun au cours des deux jours suivants, il prévoit de prendre congé mercredi avant le début du tournoi jeudi.

« Mon corps peut certainement s’améliorer, mais en réalité, pas beaucoup », a-t-il déclaré.

« C’est le dénivelé qui est encore difficile pour moi, j’ai beaucoup de matériel dans ma jambe, donc c’est comme ça. Ça va être difficile. »

Un adieu à St. Andrews ?

C’est le genre de difficultés qui ont forcé Woods à réduire drastiquement son programme, au point qu’il a admis qu’il ne jouerait plus jamais un programme complet. Ses deux apparitions majeures au Masters et au PGA Championship plus tôt cette année ont marqué ses deux seuls événements sur le PGA Tour cette saison, les entraînements à domicile étant sa seule préparation.

Avec l’Open tournant autour de plusieurs endroits, il reste à voir si la 150e édition représenterait la sixième et dernière apparition de Woods à St. Andrews à la majeure.

Par la suite, jouer potentiellement son dernier Open sur le Old Course – le site de ses débuts dans l’événement – ​​serait poignant pour le triple vainqueur.

Woods célèbre après sa deuxième victoire en Open à St. Andrews en 2005.

« Je ne sais pas si c’est si long [six or seven years]si je serai capable de concourir physiquement à ce niveau d’ici là », a déclaré Woods.

« C’est aussi l’une des raisons pour lesquelles j’ai voulu jouer dans ce championnat. Je ne sais pas à quoi ressemblera ma carrière.

« Je ne jouerai plus jamais un programme complet, mon corps ne me permettra tout simplement pas de le faire. Je ne sais pas combien de championnats ouverts il me reste ici à St. Andrews, mais je voulais celui-ci.

« Ça a commencé ici pour moi en 1995, et si ça se termine ici en 22, c’est le cas. Si ce n’est pas le cas, ce n’est pas le cas. Si j’ai la chance d’en jouer un de plus, ce serait formidable, mais il y a aucune garantie. »

McIlroy « peut voir » une victoire de Woods

Interrogé sur la condition physique de Woods plus tôt mardi, Rory McIlroy a partagé l’auto-évaluation de l’Américain selon laquelle il se sentait en meilleure forme, malgré des difficultés persistantes.

« Il bougeait mieux que je ne l’avais vu bouger depuis un moment », a déclaré l’Irlandais du Nord aux journalistes.

« Frapper la balle de golf et balancer le club ne sont pas le problème, c’est la partie marche qui est la lutte.

« Mais il semblait bien bouger. Tout avait l’air plutôt bien hier, donc c’est encourageant. »

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McIlroy vise sa deuxième victoire à l’Open après son triomphe au Royal Liverpool en 2014 et pense que Woods est en lice pour sceller ce qui serait une superbe quatrième si les vents forts continuaient ce week-end.

« Je pense que la façon dont le terrain de golf est et les conditions sont, je pourrais certainement le voir », a déclaré McIlroy à propos d’une victoire de Woods.

« Ce sera une partie d’échecs cette semaine, et personne n’a été meilleur pour jouer à ce genre de partie d’échecs sur un terrain de golf que Tiger au cours des 20 dernières années. »

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