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Station de ski des loups du Colorado dans les montagnes Rocheuses : NPR


Cette photo de décembre 2018 fournie par le Département de la pêche et de la faune de l’Oregon montre le mâle reproducteur de la meute de Chesnimnus capturé par une caméra lors de l’enquête hivernale sur les terres du US Forest Service dans le nord du comté de Wallowa, en Oregon. (Département de la pêche et de la faune de l’Oregon via AP, dossier)

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Cette photo de décembre 2018 fournie par le Département de la pêche et de la faune de l’Oregon montre le mâle reproducteur de la meute de Chesnimnus capturé par une caméra lors de l’enquête hivernale sur les terres du US Forest Service dans le nord du comté de Wallowa, en Oregon. (Département de la pêche et de la faune de l’Oregon via AP, dossier)

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Carbondale, COLO — Des meutes de loups gris parcourront bientôt à nouveau les Rocheuses du Colorado alors que les gestionnaires de la faune de l’État s’efforcent de respecter la date limite de fin d’année pour commencer à réintroduire les canidés sauvages qui ont été éradiqués ici par les humains dans les années 1940.

En 2020, les électeurs de l’État ont adopté la proposition 114, exigeant la réintroduction des loups dans un délai de trois ans. Depuis lors, les responsables de la faune sauvage des États organisent des forums publics. Ils ont également convoqué un large groupe de parties prenantes composé de personnes ayant des points de vue opposés sur les loups, notamment des dirigeants de comtés ruraux et des environnementalistes. Il y avait aussi des pourvoyeurs et des éleveurs qui, dans leur grande majorité, n’étaient pas favorables à leur réintroduction.

Ce groupe de citoyens a finalement élaboré une proposition, aidant à rédiger un plan de gestion largement considéré comme un compromis.

Si tout se passe comme prévu, les responsables de la faune sauvage de l’État, en vertu de la nouvelle loi, commenceront les efforts de réintroduction avant le réveillon du Nouvel An.

« Nous savons que les loups s’en sortiront bien ici », déclare Reid DeWalt, directeur adjoint de Colorado Parks and Wildlife. « Nous voulions nous assurer que cela était, dès le départ, fait avec les citoyens du Colorado et non avec les citoyens du Colorado. »

Cela est également considéré comme historique car la réintroduction est imposée par les électeurs.

Des efforts antérieurs dans des États allant de la Caroline du Nord au Wyoming avaient été menés par le gouvernement fédéral. Les analystes politiques attribuent en grande partie le oui au Colorado à sa population urbaine en plein essor qui a contribué à faire passer l’État du rouge au bleu lors des récentes élections.

Pourtant, alors que la réintroduction est sur le point de commencer, des questions subsistent quant à savoir si ce boom démographique pourrait à terme menacer la capacité des loups à prospérer.

Des dizaines de milliers de véhicules traversent chaque jour les Rocheuses du Colorado sur des artères très fréquentées comme l’Interstate 70.

Kirk Siegler/NPR


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Kirk Siegler/NPR


Des dizaines de milliers de véhicules traversent chaque jour les Rocheuses du Colorado sur des artères très fréquentées comme l’Interstate 70.

Kirk Siegler/NPR

Le Colorado est-il trop peuplé pour les loups ?

Peu d’États occidentaux ont été plus romancés dans la culture populaire pour leur beauté et leurs espaces ouverts que le Colorado.

Mais dans les années 1970, lorsque Johnny Cash chantait sur le fleuve Colorado sauvage ou que John Denver atteignait les sommets des montagnes Rocheuses, la population de l’État s’élevait à peine à deux millions d’habitants.

Aujourd’hui, ils approchent les six millions.

Au cours de la dernière décennie, la croissance du Colorado a été deux fois supérieure à celle du pays. Ses autoroutes de montagne les plus fréquentées transportent désormais des dizaines de milliers de véhicules par jour et certains des habitats les plus privilégiés des loups sont fragmentés par des maisons de luxe, des stations de ski et d’autres développements urbains.

« Nous ne sommes pas le Wyoming. Nous ne sommes pas l’Idaho. Nous ne sommes pas le Montana. J’aurais aimé que nous le soyons », déclare Perry Will, un garde-chasse à la retraite depuis 40 ans et maintenant sénateur républicain de l’État.

À l’ouest de Glenwood Canyon, Perry Will, garde-chasse à la retraite du Colorado, se tient dans une zone d’accès à la pêche populaire le long de l’Interstate 70.

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Kirk Siegler/NPR


À l’ouest de Glenwood Canyon, Perry Will, garde-chasse à la retraite du Colorado, se tient dans une zone d’accès à la pêche populaire le long de l’Interstate 70.

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Le gouvernement fédéral a réintroduit les loups dans ces États plus ruraux dans les années 1990, après des décennies d’études. Will, qui représente une grande partie de l’ouest du Colorado, affirme que la question va au-delà de savoir si vous aimez ou détestez l’animal.

Il pense que réintroduire un autre prédateur suprême dans cet État en plein essor ne sera pas juste pour l’espèce. Après tout, on sait que les loups doivent parcourir jusqu’à trente miles par jour juste pour trouver suffisamment de nourriture à manger.

« Je pense qu’ils vont être en conflit constant dans cet État », dit Will.

L’un des derniers ranchs en activité près d’Aspen, au Colorado, où les terres forestières nationales sont parmi les plus visitées du pays.

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L’un des derniers ranchs en activité près d’Aspen, au Colorado, où les terres forestières nationales sont parmi les plus visitées du pays.

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À Boulder, Joanna Lambert n’est pas d’accord. Le professeur d’études environnementales et biologiste de la faune de l’Université du Colorado a contribué à la rédaction du projet de loi de l’État.

« Les loups sont d’excellents disperseurs. Les loups sont très intelligents », explique Lambert. « Ils sont adaptables, flexibles et si on leur donne une demi-chance, ils réussissent bien. »

Lambert est un expert de renommée internationale sur les loups de l’écosystème du Grand Yellowstone, à des centaines de kilomètres au nord du Colorado. Elle affirme que la population humaine a également augmenté de manière significative depuis les années 1990, lorsqu’elle a été réintroduite dans le parc national de Yellowstone.

Lambert affirme que les études montrent qu’ils se sont pour la plupart adaptés avec un taux de déprédation du bétail bien inférieur aux prévisions. Selon elle, il est également clair que les loups n’aiment pas les humains. Autour de Yellowstone et au-delà des Rocheuses du Nord, les scientifiques affirment qu’il y a eu très peu d’interactions homme-loup, sans parler des conflits dans certaines parties de l’Europe et dans la partie supérieure des Grands Lacs des États-Unis.

« Ils ne vont pas courir dans les quartiers (ou) dans les rues d’Aspen », a déclaré Lambert. « Ils vont rester dans des zones où ils peuvent accéder à leur base de proies. »

Environ 70 % du versant ouest des Rocheuses du Colorado est constitué de terres publiques, ce qui signifie qu’elles ne sont généralement pas aménagées.

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Environ 70 % du versant ouest des Rocheuses du Colorado est constitué de terres publiques, ce qui signifie qu’elles ne sont généralement pas aménagées.

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Il y a en fait beaucoup de proies pour les loups au Colorado

En termes de proies, il y a plus de wapitis au Colorado que dans tout autre État de l’Ouest. Leur nombre est en moyenne d’environ 300 000 individus, soit environ deux fois la taille du troupeau de wapitis du Montana. Les loups qui seront initialement déplacés de l’Oregon ont été choisis en partie parce qu’ils sont adaptés à se nourrir d’élans.

Les responsables de la faune du Colorado ont d’abord eu du mal à trouver des loups à réintroduire. Ils s’étaient tournés vers les États des Rocheuses du Nord, mais leurs homologues des agences de protection de la faune du Wyoming, du Montana et de l’Idaho ont rejeté les demandes de transfert dans certains cas pour des raisons politiques.

Les loups à l’extérieur des Rocheuses du Nord sont toujours protégés par la Loi fédérale sur les espèces en voie de disparition. Dans le cadre d’un compromis, au Colorado, ils seront considérés comme une « population expérimentale », ce qui signifie qu’ils pourraient être harcelés ou tués s’ils causent des problèmes aux éleveurs de bétail.

Orion Viertel se trouve à proximité d’une zone de randonnée populaire à Frisco, au Colorado.

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Orion Viertel se trouve à proximité d’une zone de randonnée populaire à Frisco, au Colorado.

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Les attaques de loups sont quasiment inexistantes en Amérique du Nord

Pourtant, l’histoire de la réintroduction du loup dans le Colorado est aujourd’hui différente des affrontements entre éleveurs et canidés sauvages qui font la une des journaux en Occident depuis des décennies.

« C’est effrayant de penser à emmener vos enfants, votre famille, vos animaux de compagnie et à essayer de faire une randonnée d’une journée », déclare Orion Viertel, un agent immobilier de Summit County, Colorado. « Même si vous apportez une arme, elles viennent en paquets, tu ferais mieux d’être rapide.

Au cours des trente années qui ont suivi la réintroduction des loups à Yellowstone et dans le centre de l’Idaho, aucun cas documenté d’attaque contre des humains n’a été enregistré. Mais Viertel dit qu’il y réfléchira à deux fois avant d’emmener son jeune fils en randonnée. Il estime que les électeurs ont été mal informés.

« Je ne pense pas que quiconque pensait qu’ils seraient libérés à proximité de zones résidentielles », a déclaré Viertel.

Il est clair que le retour des loups dans un pays qui a radicalement changé depuis les années 1940 suscite encore beaucoup d’inquiétude. Certains des meilleurs habitats pour les loups du Colorado représentent également une activité importante pour la chasse au wapiti, les loisirs d’été comme le VTT et, bien sûr, les stations de ski de renommée internationale.

Francie Jacober est une exception dans la communauté des éleveurs du Colorado dans la mesure où elle a soutenu la réintroduction du loup.

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Francie Jacober est une exception dans la communauté des éleveurs du Colorado dans la mesure où elle a soutenu la réintroduction du loup.

Kirk Siegler/NPR

Il existe encore un « Colorado sauvage »

Au moins un éleveur affirme qu’il y a de la place pour que les loups et les humains coexistent dans le Colorado.

Francie Jacober, qui préside également la commission du comté de Pitkin, affirme que le « versant ouest », comme on l’appelle, est beaucoup plus sauvage qu’il n’y paraît à première vue.

« Le long des autoroutes, nous avons beaucoup de développement, mais si vous montez dans un avion et que vous survolez ici, il y a beaucoup de nature sauvage intacte », explique Jacober. « Et c’est là que seront les loups. »

Jacober, une exception dans la communauté des éleveurs qui soutenait la réintroduction, a siégé au groupe de parties prenantes sur les loups qui a aidé à trouver un compromis sur la gestion. Elle surveille de près un troupeau de wapitis qui fréquente le ranch de son fils dans la pittoresque vallée de Crystal River, près d’Aspen.

Avec moins de prédateurs, les wapitis se sont habitués à brouter tranquillement et à ne pas être constamment en mouvement. Jacober pense que les loups pourraient rétablir l’équilibre et, à terme, rendre l’écosystème plus sain.

« J’espère qu’ils disperseront les wapitis, les feront bouger, les ramèneront à leurs habitudes migratoires », dit-elle.

Qu’on le veuille ou non, les loups eux-mêmes ont récemment migré de leur propre chef vers le Colorado depuis la région de Yellowstone. Dernièrement, un a été repéré juste au-delà de la frontière du Nouveau-Mexique. Cette dispersion naturelle intervient alors que l’État prévoit de commencer à en réintroduire formellement plusieurs autres d’ici le 31 décembre, et peut-être des dizaines d’autres suivront dans les années à venir.

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