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Serena Williams s’est frayé un chemin dans les livres d’histoire du tennis


Les autres professionnels du tennis de Serena Williams savent déjà à quoi ressemble leur sport sans elle.

Elle a joué très peu au cours des deux dernières années et n’a disputé que deux matchs en simple au cours des 13 derniers mois.

Mais comme Williams, maintenant âgée de 40 ans, l’a clairement indiqué en annonçant sa retraite imminente mardi, il sera très bientôt temps pour le reste du monde de s’habituer également à son absence des tribunaux.

Le tennis est un jeu mondial, ce qui est une grande partie de son charme, et malgré le statut à temps partiel de Williams ces derniers temps, si vous demandez à n’importe qui dans à peu près n’importe quelle rue de commencer à nommer des joueuses de tennis, le prénom que la plupart produiraient serait toujours Serena Williams.

Avec son service techniquement solide et puissant, elle possédait peut-être le tir le plus décisif de la longue histoire du football féminin. Mais il y a eu bien plus dans son tennis : des coups de fond puissants et ouverts ; une couverture exceptionnelle et explosive des courts ; et une féroce volonté de compétition territoriale qui l’a aidée à surmonter les déficits et l’adversité tout au long d’une carrière professionnelle qui a duré un quart de siècle.

À son apogée – et il y en avait plusieurs – elle était l’une des figures les plus dominantes de tous les sports : capable de submerger et d’intimider l’opposition avec des coups à pleine puissance et des rugissements à pleine gorge, souvent chronométrés pour un effet maximal.

À force de service, de personnalité et de succès de longue date, elle est devenue synonyme de tennis tout en réussissant à le transcender en tant que championne noire à portée symbolique même si elle a longtemps évité les commentaires politiques ou sociaux, en partie à cause de son éducation en tant que témoin de Jéhovah. . Des années après qu’Althea Gibson et Arthur Ashe aient ouvert la voie aux champions noirs, Williams a créé de nouvelles voies pour les athlètes modernes en équilibrant compétition et activités extérieures.

Son monde hors cour – y compris le théâtre, le design de mode, le capital-risque, la vie de famille et la maternité – lui a très probablement permis de rester fraîche et compétitive bien plus longtemps que prévu. Et nous ne parlons pas seulement des attentes du public. Son père et entraîneur de longue date, Richard Williams, avait clairement une vision: il a imaginé un plan familial farfelu et finalement juste sur la cible pour que Serena et sa sœur aînée Venus dominent le tennis féminin. Mais il a également prédit que les deux prendraient leur retraite tôt pour se consacrer à d’autres projets.

Père ne savait pas mieux dans ce cas. Les deux sœurs ont joué jusqu’à la quarantaine, affichant un amour indéniable du jeu qui est plutôt surprenant étant donné qu’elles n’avaient pas le choix d’y jouer ou non.

« J’ai été poussée durement par mes parents », a écrit Serena Williams dans l’essai de Vogue publié mardi annonçant sa retraite imminente. « De nos jours, tant de parents disent : ‘Laissez vos enfants faire ce qu’ils veulent !’ Eh bien, ce n’est pas ce qui m’a amené là où je suis. Je ne me suis pas rebellé quand j’étais enfant. J’ai travaillé dur et j’ai suivi les règles.

Elle a ensuite parlé de sa fille de 4 ans, Olympia. « Je veux pousser Olympia – pas dans le tennis, mais dans tout ce qui capte son intérêt », a déclaré Williams. «Mais je ne veux pas trop forcer. J’essaie toujours de trouver cet équilibre.

C’est une danse délicate, et je soupçonne que de nombreuses familles de tennis se sont échouées en essayant de suivre le modèle Williams, qui comprenait un accent du berceau à la tournée sur la grandeur mais aussi – extraordinairement – ​​pas de tournois juniors après l’âge de 12 ans.

« Des milliers de vies ont probablement emprunté le mauvais chemin en essayant de suivre cela », a déclaré Rick Macci, l’entraîneur au langage rapide qui a façonné les jeux de Serena et de Venus Williams dans leur jeunesse sous le regard attentif de Richard. « Ce livre de jeu n’a fonctionné que pour les sœurs parce qu’elles étaient toutes les deux si incroyablement compétitives qu’elles n’avaient peut-être pas besoin de jouer au tennis junior. D’autres enfants doivent concourir pour apprendre à gagner et à perdre.

Bien que les sœurs soient toujours, d’une certaine manière, regroupées dans la conscience collective, c’est Serena qui a grandi, comme son père l’avait correctement prédit, pour devenir la plus grande joueuse.

Serena remportera 23 titres en simple du Grand Chelem (pour l’instant) contre les sept de Vénus, et passera 319 semaines au n ° 1 des 11 semaines de Vénus. Serena dit qu’elle ne se réjouit pas de cette disparité, soulignant qu’elle n’aurait jamais atteint de tels sommets sans l’exemple de haut vol de sa sœur.

« Sans Vénus, il n’y aurait pas de Serena », a dit un jour Serena.

Il ne serait pas surprenant que Venus, 42 ans, rejoigne bientôt Serena à la retraite à un moment donné après l’US Open ou s’ils décidaient d’appeler cela une carrière ensemble à New York. Mais pour l’instant, seule Serena a clairement indiqué que la fin est vraiment proche et que – pour déployer son propre code de baskets plutôt attachant pour la retraite – elle « évolue loin du tennis ».

Elle a certainement aidé le tennis à évoluer avec une puissance de pointage dans tous les domaines du terrain; elle a certainement aidé la société à évoluer avec sa volonté de changer le dialogue sur l’image corporelle et les femmes fortes poursuivant férocement leurs objectifs. Elle a eu la confiance nécessaire pour prendre des risques, parfois vestimentaires, comme sa combinaison de Roland-Garros, et parfois plus profonds, comme sa décision de boycotter le tournoi à Indian Wells, en Californie, après avoir été huée et son père a dit avoir entendu des insultes raciales. en 2001. Quatorze ans plus tard, elle est revenue dans le but de combler le fossé et d’envoyer un message sur les secondes chances.

Mais c’est son tennis qui a parlé le plus fort le plus longtemps. Le sport, comme de nombreux sports, reste obsédé par le débat sur le plus grand de tous les temps, et Williams appartient certainement au cœur de la conversation. Il est facile de croire qu’elle, à son meilleur avec le même équipement, aurait battu n’importe quelle femme à son meilleur.

Mais elle n’était pas aussi régulière en tant que gagnante dans les tournois réguliers que d’anciennes championnes féminines comme Martina Navratilova, Chris Evert et Steffi Graf.

Williams a choisi ses places et ses 73 titres en simple sur la tournée la classent cinquième sur la liste de carrière de l’Open Era. Navratilova a remporté 167 titres en simple et 177 titres en double à une époque où le double était beaucoup plus prestigieux et largement joué par les stars. Evert a remporté 157 titres en simple. Graf, qui a pris sa retraite à 30 ans, en a remporté 107 et est resté n ° 1 pendant un total record de 377 semaines.

Mais Serena, qui a amassé un record féminin de 94,5 millions de dollars en prix, a joué à une époque où les tournois du Grand Chelem sont devenus de plus en plus le critère de mesure de la grandeur et le centre de l’intérêt et de l’attention du monde.

À sa frustration évidente, elle reste à un court du record de 24 titres majeurs en simple, détenu par Margaret Court, une Australienne qui a joué lorsque les terrains du tournoi du Grand Chelem étaient plus petits et que le jeu féminin n’avait pas la profondeur qu’il possède aujourd’hui.

Mais la comparaison entre les époques reste une tâche particulièrement délicate dans le tennis (les grands non australiens du passé ont souvent sauté complètement l’Open d’Australie). Peut-être est-il plus sage de ne pas chercher une réponse définitive.

« C’est sans aucun doute la plus grande joueuse de sa génération », a déclaré Navratilova.

Cela ne souffre aucun argument, et bien que les générations de tennis aient un moyen de se réduire à quelques années seulement, la grandeur de Williams était véritablement fidèle au terme. Elle est la seule joueuse à avoir remporté des titres en simple dans les années 1990, 2000, 2010 et 2020. Dix de ses titres en simple du Grand Chelem sont survenus après 30 ans : plus que tout autre joueur. Elle a également atteint quatre finales majeures en simple après avoir donné naissance à Olympia.

« Elle était fraîche à 30 ans, beaucoup plus fraîche que les autres joueuses et championnes du passé », a déclaré Navratilova. « Nous aurions joué beaucoup plus de matchs à ce moment-là. Mais les problèmes physiques signifiaient qu’elle avait pris beaucoup de pauses.

Cette excellence durable – un hommage au dynamisme profond de Williams, à son talent phénoménal et à sa croyance innée en ses propres pouvoirs – constituera une grande partie de son héritage, peu importe à quel point elle avance dans ce qui est sûrement son dernier US Open.


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