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Richard Branson prévoit 17 lancements de fusées Virgin depuis Cornwall d’ici 2030

Virgin Orbit de Sir Richard Branson prévoit de lancer jusqu’à 17 fusées depuis Cornwall d’ici la fin de la décennie alors qu’elle fixe une date de lancement pour ses opérations spatiales au Royaume-Uni.

La société américaine Virgin Orbit, qui envoie des fusées dans l’espace sous l’aile d’un Boeing 747, espère tirer sa fusée Launcher One depuis Newquay en Cornouailles dès le 29 septembre, selon des documents déposés auprès des régulateurs.

La société a demandé une fenêtre de lancement comprise entre le 29 septembre et le 28 décembre. Elle a déclaré dans un dossier auprès des autorités maritimes qu’une fenêtre de trois jours fin septembre était son créneau de lancement « principal », entre 22 heures et minuit.

Son Boeing 747, baptisé « Cosmic Girl », décollerait de Newquay et survolerait l’océan. Volant à 35 000 pieds, il laisserait ensuite tomber les roquettes sans pilote sous ses ailes, qui tomberaient pendant cinq secondes avant de s’enflammer et de exploser en orbite. La fusée s’enflammerait au large de la côte sud de l’Irlande et accélérerait à des vitesses supersoniques. Les débris du lancement devraient s’éparpiller au large du Portugal.

Le premier lancement comprendra plusieurs satellites « cubes », notamment de la société galloise SpaceForge, une start-up qui espère développer des usines dans l’espace, ainsi qu’une mission du ministère de la Défense et du National Reconnaissance Office américain.

Dans une consultation sur l’impact environnemental déposée dans le cadre d’une demande auprès de l’Autorité de l’aviation civile, Virgin Orbit a déclaré qu’elle proposait « d’entreprendre deux lancements horizontaux par an depuis Spaceport Cornwall (à l’aéroport de Cornwall Newquay) jusqu’en 2030 ».

Virgin Orbit a déclaré que le programme comprendrait un lancement en 2022 avec des plans pour doubler le nombre de missions à partir de l’année prochaine.

Pour lancer, Virgin Orbit doit obtenir une licence de la Civil Aviation Authority, qui gère les opérations spatiales britanniques. Le processus comprend une évaluation environnementale, qui se déroule jusqu’au 19 août.

Les responsables britanniques de l’espace travaillent depuis des années pour garantir une capacité de lancement souveraine pour la Grande-Bretagne. La Grande-Bretagne a développé pour la première fois un programme de lancement de satellites dans les années 1960 et 1970, appelé Black Arrow. La fusée n’a effectué qu’un seul lancement de satellite depuis l’arrière-pays australien avant l’annulation du programme.

Au cours des cinq dernières années, cependant, les projets de lancement de fusées basés au Royaume-Uni se sont accélérés. En 2019, Virgin Orbit a obtenu une subvention du gouvernement pour développer un programme de lancement pour Cornwall. Parmi les autres initiatives de fusées, citons la société écossaise Skyrora, qui prévoit de lancer des microsatellites depuis l’Écosse l’année prochaine.

Lockheed Martin, Orbex et Astraius prévoient également des programmes de lancement pour l’Écosse.

Dan Hart, directeur général de Virgin Orbit, a déclaré: « Étant donné que notre vol de fusée se produit à plusieurs kilomètres de la terre et haut dans l’atmosphère, nous pouvons effectuer un lancement spatial tout en préservant l’environnement environnant au port spatial. »

La société a ajouté qu’elle espérait rendre ses opérations de lancement à partir de Cornwall neutres en carbone d’ici cinq ans.

Melissa Thorpe, responsable de Spaceport Cornwall, a déclaré: « Ce n’est que le début et nous espérons placer la barre pour un lancement responsable au Royaume-Uni. »


telegraph Uk

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