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Qui est l’unau, le paresseux à deux doigts ?


Qu’est-ce qu’un unau ?

En réalité, l’unau est l’une des deux espèces de paresseux, avec l’ai. Le premier a deux doigts (didactyle) tandis que le second a trois doigts (tridactyle), mais ils ont le même mode de vie et le même habitat.

L’unau, également appelé paresseux à deux doigts du sud, est un animal arboricole au pelage brunâtre composé de longs poils qui poussent du ventre vers le dos, contrairement aux autres mammifères. Cela est dû au fait qu’il vit à l’envers, suspendu aux branches des arbres par les pattes. Ses longs bras sont terminés par deux griffes recourbées mesurant entre sept et huit centimètres sur les pattes avant, et par trois griffes sur les pattes arrière. Ils servent de grappin lors des déplacements.

Son cou est quasi inexistant, il a une tête plate et courte avec de grands yeux et de petites oreilles rudimentaires. Quant à la queue, elle est quasi inexistante.

Un fossile de paresseux géant vieux de 12 000 ans découvert en Guyane

Où vit l’unau ?

L’unau vit dans les forêts tropicales d’Amérique centrale et latine, à l’est des Andes, notamment en Colombie, en Équateur et dans le bassin amazonien du Brésil. Il vit très haut dans la canopée des arbres (la canopée), jusqu’à une altitude de 2 100 mètres. Il descend très rarement des branches pour changer d’arbre ou déféquer, généralement une fois par semaine. S’il est assez maladroit au sol, c’est un très bon nageur.

Qu’est-ce qu’il mange ?

Ce mammifère est arboricole. Il se nourrit de brindilles, de feuilles, de bourgeons, de baies et de fruits qu’il trouve dans le feuillage dans lequel il vit. Il étanche sa soif en buvant de la rosée ou de l’eau trouvée dans les creux des arbres. Comme ses mouvements, le métabolisme et la digestion de l’unau sont très lents. Les aliments peuvent rester dans son tube digestif jusqu’à un mois avant d’être digérés.

Il y a 13 millions d’années, ce paresseux a été mordu par un caïman géant

Comment vit l’unau ?

L’unau passe 80% de son temps à dormir et n’est actif que la nuit. Et quand il se déplace, c’est à très faible vitesse de 0,5 à 1,5 km/h. Il mange, dort et met bas dans les arbres, car lorsqu’il descend au sol, il est vulnérable au jaguar et à l’ocelot (un félin du genre Leopardus).

Sa fourrure héberge des algues dont la couleur change en fonction des précipitations, ce qui contribue à créer un camouflage très efficace dans l’unau. Et lorsqu’il se recroqueville, il ressemble à un nœud d’arbre ou à une termitière. Cela le protège de ses prédateurs aériens, les harpies féroces. Le seul moment où il peut se trahir, c’est quand il se gratte. Cependant, cela arrive souvent, car son pelage est également habité par de nombreuses espèces de termites, petits coléoptères, acariens et autres parasites.

Comment se reproduit-il ?

L’unau est un animal solitaire qui ne rencontre ses congénères que pendant la saison des amours. Le mâle et la femelle restent entrelacés pendant 48 heures pendant l’accouplement. Après une période de gestation de 10,5 à 11 mois, la femelle donne naissance à un jeune pesant entre 300 et 400 g. Il reste ensuite attaché à la fourrure ventrale de sa mère pendant six à neuf mois avant de devenir indépendant. Il atteindra sa maturité sexuelle vers trois ans pour les femelles et quatre à cinq ans pour les mâles.

Bien qu’il soit peu chassé, l’unau est menacé par la destruction de son habitat naturel due à la déforestation et aux inondations (construction de barrages géants). Et comme sa reproduction est pratiquement impossible en captivité, la sauvegarde de son environnement est primordiale.

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