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Nouvelles locales

Quand les pirates ont sorti leurs griffes

L’histoire est incroyable, digne d’un film hollywoodien. Le 30 juillet 1972, le vol 841 de Delta Airlines, qui opère entre Detroit et Miami, décolle avec 94 passagers à bord. Parmi eux cinq pirates de l’air, Melvin et Jean McNair, George Brown, George Wright et Joyce Tillerson, qui envisagent de rejoindre Alger où se trouve le siège de la section internationale du Black Panther Party. S’étant cachés et ayant décidé de quitter définitivement les États-Unis, ils emmenèrent avec eux trois enfants, les deux du couple McNair et la fille de Joyce Tillerson. A l’heure où les contrôles de sécurité sont bien moindres qu’aujourd’hui et où Cuba accueille de nombreux pirates de l’air, ils osent le détournement d’avion familial.

Dans les images d’archives, on peut voir un agent du FBI en maillot de bain traverser le tarmac de l’aéroport de Miami, où l’avion a atterri, pour remettre une rançon d’un million de dollars aux pirates. Ils parviendront à débarquer à Alger, alors capitale du tiers-monde et symbole de la lutte anticolonialiste, où ils séjourneront quelques mois avant d’être exfiltrés vers la France. Arrêtés après avoir été dénoncés, ils seront jugés en 1978 lors d’un grand procès qui deviendra celui de l’Amérique raciste. Emprisonnés à Fleury-Mérogis, ils échapperont à l’extradition grâce à la mobilisation d’avocats, d’intellectuels et d’artistes comme Michel Foucault, Yves Montand et Simone Signoret, militants antiracistes et internationalistes, parfois proches du PCF.

à la croisée des questions de classe, de race et de genre

Romancier et historien spécialiste des classes populaires et des populations noires en France, maître de conférences à l’université Paris VIII, Sylvain Pattieu rencontre Melvin McNair en 2015, lors d’une cérémonie en l’honneur de Jean, décédé en 2014. Invité l’été suivant par Humanité pour écrire un texte dans la série « Lire le pays/les gens », il peint le portrait du couple qui s’installe à Caen dans les années 1980 et devient des figures du quartier populaire de la Grâce-de-Dieu, Melvin en éducateur sportif et Jean en s’impliquant dans l’aide aux devoirs. Intrigué par leur parcours, Sylvain Pattieu leur consacre alors un récit littéraire, Nous avons parcouru un chemin caillouteux, avant de reprendre sa casquette d’historien pour approfondir le sujet . Plus étendu, nourri d’archives et d’interviews, panthères et pir a votre place la trajectoire de Melvin et Jean McNair dans une histoire plus large : la condition des Afro-Américains dans les années 1960 et 1970, les mouvements antiracistes et anti-impérialistes, les formes de racialisation des deux côtés de l’Atlantique.

Si elle paraît exceptionnelle, l’aventure de Melvin et Jean McNair est à plus d’un titre exemplaire. Étudiants en Caroline du Nord, ils se sont politisés dans le contexte de la guerre du Vietnam, dont Melvin s’est échappé en devenant déserteur, et à une époque où la lutte des Noirs américains hésitait entre le mouvement des droits civiques et le recours à une action plus radicale, en le sillage des Black Panthers. Embrassant toute une vie de militantisme, Sylvain Pattieu écrit en historien, sans oublier la littérature, une fresque à la croisée des questions de classe, de race et de genre. Un livre passionnant, en contact direct avec l’actualité.

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