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Quand aura lieu le « Big One », ce méga tremblement de terre attendu en Californie ?


Les villes de Los Angeles et San Francisco, rayées de la carte par un méga tremblement de terre ? En 2016, une étude de l’United States Geological Survey (USGS) avait revu à la hausse le risque qu’un tremblement de terre d’une magnitude d’au moins huit sur l’échelle de Richter ravage la Californie, les auteurs estimant que ce fameux « Big One » aurait une magnitude de 7 % de probabilité de se produire au cours des 30 prochaines années.

Californie : le Big One arrive bientôt

A l’origine de cette future catastrophe naturelle se trouve une caractéristique géologique. Le système de failles de San Andreas (comprenant de nombreuses failles individuelles comme celles de Puente Hills et de Hayward) traverse en effet l’État de la Silicon Valley sur environ 1 200 km, et marque la rencontre de deux plaques tectoniques : Pacifique et Nord-Américaine. C’est le frottement de ces fragments de la croûte terrestre entre eux, comme les pièces d’un puzzle en mouvement, qui provoque les tremblements de terre.

« La croûte océanique du Pacifique se déplace de plusieurs centimètres par an vers la plaque continentale« , explique Jean-Paul Montagner, sismologue à l’Institut de physique du globe de Paris, cité par National géographique. « Au niveau californien, son mouvement vers le nord-ouest provoque une accumulation de forces tectoniques entre les plaques. Cela génère, dans le temps, un relâchement de ces forces se traduisant par un mouvement rapide et violent de la croûte terrestre de 5 à 10 m, associé à un séisme d’au moins 8 sur l’échelle de Richter.. »

Un « Big One » tous les 200 ans

Les deux derniers séismes majeurs se sont produits près de Los Angeles (sud) en 1857 avec une magnitude de 8,3, puis près de San Francisco (nord) en 1906 avec une magnitude de 7,8 – ce dernier événement ayant tué au moins 3 000 personnes.

Qu’en est-il de la fréquence de ce Big One ? « Sur la base de modèles tenant compte du taux de glissement à long terme sur la faille de San Andreas et de l’ampleur du déplacement qui s’est produit sur la faille en 1906, la meilleure estimation est que les tremblements de terre de ce type se produisent à des intervalles d’environ 200 ans.», écrit l’USGS sur son site internet.

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« En raison du temps nécessaire pour accumuler un glissement égal à un décalage de six mètres, il n’y a qu’une faible probabilité (environ 2%) qu’un tel tremblement de terre se produise dans les 30 prochaines années.», précise l’institut américain. Ainsi, «la véritable menace qui pèse sur la baie de San Francisco au cours des 30 prochaines années ne vient pas d’un séisme de type 1906, mais de séismes plus modérés (de magnitude 7 environ)« .

Les études qui se succèdent pour tenter de prédire la catastrophe ne seraient finalement qu’un pare-feu pour les chercheurs, dans un pays où les poursuites judiciaires sont monnaie courante : « c’est une façon pour les scientifiques de se protéger en cas de procès, cela signifie qu’il y a presque autant de chance que le Big One se produise avant qu’après (la) date (estimée)», prévient Jean-Paul Montagner.

Anticiper les conséquences du Big One (plutôt que son apparition)

En attendant ce redoutable Big One, les Californiens organisent chaque année une sorte de répétition générale appelée « La grande secousse», qui mobilise à la fois les écoles, les copropriétés et les entreprises. L’État ouest-américain dispose également de normes antisismiques pour la construction parmi les plus strictes au monde, à l’instar du Japon.

Plus que le tremblement de terre lui-même, ce sont bien les conséquences de cet événement – incendies (responsables de la majorité des victimes lors du Big One de 1906, par exemple), effondrements d’immeubles et chutes d’objets, explosions et fuites de gaz, inondations, etc. – qui causent généralement le plus de blessures et de décès.

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Le Big One provoquera-t-il un tsunami ? « Pour déclencher un tsunami, il faut un tremblement de terre qui déplace le fond de l’océan« , explique John Vidale, sismologue à l’Université de Californie du Sud (USC), interrogé par Interne du milieu des affaires en 2019. Or, “la plupart du (système de failles de) San Andreas est sur terre, il y aurait donc des vagues générées par un tremblement de terre, mais rien de dangereux. » Rassurant… ou pas ?

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