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Pourquoi l’homme qu’Alice Sebold a aidé à condamner vient-il d’être innocenté ?  TOM LEONARD demande
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La romancière de renom Alice Sebold était étudiante en première année à l’Université de Syracuse, dans le nord de l’État de New York, lorsqu’elle a été violée à la pointe d’un couteau en mai 1981.

L’épreuve terrifiante viendrait définir sa carrière d’écrivain.

Son roman le plus célèbre, The Lovely Bones – plus tard transformé en un long métrage avec Saoirse Ronan – parle d’une fille qui est violée et assassinée.

Et les mémoires de Sebold, Lucky, ont creusé le même sillon littéraire choquant, la couverture déclarant : « Dans le tunnel où j’ai été violée, une fille avait été assassinée et démembrée. La police m’a raconté cette histoire. En comparaison, ont-ils dit, j’ai eu de la chance.

Les critiques se sont félicitées de sa description sans faille du viol, de sa détermination à arracher sa vie à son agresseur, ainsi que de son « courage à dire l’indicible ».

L’épreuve terrifiante de la romancière de renom Alice Sebold allait définir sa carrière d’écrivain avec son roman le plus célèbre, The Lovely Bones, publié en 2002

Qu’elle puisse utiliser une tragédie qui aurait pu ruiner sa vie comme inspiration pour une brillante carrière littéraire semblait tout à fait juste.

Le seul problème, semble-t-il, est que cela a également ruiné une autre vie innocente – celle de l’homme qu’elle a identifié au tribunal comme son agresseur, qui a passé 16 ans en prison pour le crime dont il a maintenant été innocenté.

Lundi, un juge de Syracuse a annulé la condamnation d’Anthony Broadwater à la demande des procureurs, qui ont admis qu’il y avait eu de graves lacunes dans le procès initial.

Les avocats de Broadwater ont souligné que Sebold avait initialement identifié un homme différent lors d’une parade d’identité policière.

Ils ont également fait valoir que l’accusation s’était appuyée sur un type d’analyse capillaire microscopique qui a depuis été réfutée par des médecins légistes.

Ironiquement, bien que Broadwater se soit battu pendant des décennies pour blanchir son nom, le succès de son appel peut en grande partie être attribué au producteur d’une version cinématographique des mémoires de Sebold qui était en pré-production. Il a remarqué des divergences entre le scénario du film et son livre.

Broadwater, 61 ans, a sangloté devant le tribunal alors que le procureur William Fitzpatrick a déclaré: « Je ne vais pas salir cette procédure en disant: » Je suis désolé « . Cela ne le coupe pas. Cela n’aurait jamais du se produire.’

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Anthony Broadwater (au centre), 61 ans, réagit à l’annulation par le juge Gordon Cuffy de la condamnation pour viol de 40 ans qui l’avait injustement emprisonné dans une prison d’État pour le viol d’Alice Sebold

Sebold, 58 ans, n’a fait aucun commentaire sur la décision, a déclaré son éditeur, Scribner. Il a ajouté qu’il n’était pas prévu de mettre à jour le contenu des mémoires, qui couvraient l’arrestation et la condamnation de son agresseur présumé.

Dans une interview en 2003, elle a déclaré: « Tout le monde dans mon cas avait dit: » Quoi que vous fassiez, ne regardez pas le violeur lorsque vous vous présentez au tribunal, car il essaiera de vous intimider. Donc dès qu’ils m’ont dit ça, j’ai su que je le ferais. Je l’ai regardé intensément et je ne voulais pas le quitter des yeux, et il s’est détourné et a baissé les yeux.

Pour sa part, Broadwater a déclaré qu’il sympathisait « vraiment et fortement » avec l’auteur. « Quelque chose s’est produit, mais je n’étais pas la personne », a-t-il déclaré.

« J’espère juste et je prie pour que peut-être Mme Sebold se présente et dise: » Hé, j’ai fait une grave erreur « , et me présente des excuses. »

Broadwater, qui a passé deux tests au détecteur de mensonges attestant son innocence, a déclaré que sa vie avait été gâchée par sa condamnation. Après sa libération de prison en 1999 à l’issue de sa peine, il est resté sur un registre public des délinquants sexuels et a été ostracisé par ses amis, sa famille et ses employeurs.

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Une émotion photographiée par Anthony Broadwater en train d’embrasser un parent au tribunal après qu’un juge a annulé sa condamnation pour viol

Il a été contraint de faire des petits boulots et des travaux manuels pour s’en sortir, et a notamment travaillé de nuit afin d’avoir un alibi s’il y avait une autre attaque comme le viol de minuit de Sebold.

Il a dit que sa femme, Elizabeth, avait voulu avoir des enfants mais il a refusé, disant qu’il ne voulait pas qu’ils aient à vivre avec la stigmatisation de sa condamnation. Et son crime supposé était là pour que tout le monde puisse le voir.

Dans les mémoires de Sebold en 1999, son accusateur avait décrit graphiquement ce qui lui était arrivé alors qu’elle rentrait chez elle par un parc près de son campus universitaire.

Le jeune de 18 ans a été attrapé par derrière, battu, coupé et traîné dans un tunnel jonché de bouteilles qui était l’entrée souterraine d’un amphithéâtre.

Sebold, qui était vierge, a déclaré que le monstre qui l’avait violée lui avait dit: « Tu es la pire salope à qui j’aie jamais fait ça. »

Quand il en eut fini avec elle, il demanda à Sebold son nom. ‘Je ne pouvais pas mentir. Je n’avais pas d’autre nom que le mien à dire », a-t-elle déclaré.

« Alors ses mots d’adieu étaient : « Ravi de vous connaître, Alice. » . . à bientôt ».

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L’auteur Alice Sebold, 58 ans, photographiée recevant un doctorat honorifique en lettres humaines à l’Université de Boston en 2016

Elle a dit qu’elle avait immédiatement prévenu la sécurité du campus et s’était rendue à la police. Broadwater, alors marin américain de 20 ans, a été arrêté cinq mois plus tard, après que Sebold ait croisé un homme dont elle était certaine qu’il était son agresseur dans la rue.

«Il souriait en s’approchant. Il m’a reconnue », a-t-elle écrit dans Lucky.

« C’était pour lui une promenade dans le parc ; il avait rencontré une connaissance dans la rue. « Hé, ma fille, dit-il. « Est-ce que je ne vous connais pas de quelque part ? »

Sebold a déclaré qu’elle n’avait pas répondu: « Je l’ai regardé directement. Je savais que son visage avait été le visage au-dessus de moi dans le tunnel.

Elle a appelé la police et Broadwater, qui aurait été vu dans la région, a été arrêté. Cependant, Sebold n’a pas réussi à l’identifier lors d’un défilé d’identité de la police.

Elle a choisi un autre homme comme agresseur car, a-t-elle écrit, « l’expression de ses yeux me disait que si nous étions seuls, s’il n’y avait pas de mur entre nous, il m’appellerait par mon nom puis me tuerait ».

Broadwater est néanmoins jugé l’année suivante. Le résultat de la file d’attente de la police a été mentionné au procès mais, lorsque Sebold a pris la barre des témoins, elle a identifié l’accusé comme son violeur.

Un témoin expert a déclaré au tribunal que l’analyse microscopique des cheveux avait lié Broadwater au crime. Il a été reconnu coupable de viol et de sodomie, et condamné à huit à 25 ans de prison.

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L’adaptation cinématographique des Lovely Bones, réalisée par Peter Jackson en 2009, a fait une star de l’actrice Saoirse Ronan, qui a joué le protagoniste Susie Salmon

Sebold, la fille d’un professeur d’espagnol, a déménagé à New York et, tout en travaillant comme serveuse alors qu’elle tentait de s’établir en tant qu’écrivain, a commencé à prendre de l’héroïne. Elle a eu du mal à avoir des relations amoureuses et a trouvé le sexe « comme serrer les dents lors d’une effrayante promenade de carnaval que ceux qui vous entourent semblent apprécier ».

Plus tard, elle a décidé qu’elle souffrait d’un trouble de stress post-traumatique et a suivi une thérapie.

The Lovely Bones, son premier roman, a été publié en 2002, trois ans après ses mémoires – qui avaient suscité peu d’intérêt – et a été un succès instantané, vendu à cinq millions d’exemplaires.

L’histoire est racontée du point de vue d’une jeune fille de 14 ans, Susie Salmon, qui – parlant du ciel – raconte comment elle a été attirée dans une cachette souterraine par un voisin qui l’a ensuite violée et assassinée.

Sebold a reconnu que, sans son expérience du viol, elle n’aurait peut-être jamais écrit The Lovely Bones.

Suite au succès du roman, Lucky a été réédité et est devenu un best-seller. En 2019, il a été annoncé que Lucky serait également adapté en long métrage, bien qu’il ait été signalé hier que le projet avait été abandonné il y a plusieurs mois en raison de problèmes de financement.

Au cours de la pré-production, Timothy Mucciante, un producteur exécutif, a commencé à remettre en question l’histoire qui se cache derrière. « J’ai commencé à avoir des doutes, non pas sur l’histoire qu’Alice a racontée à propos de son agression, qui était tragique, mais sur la deuxième partie de son livre – sur le procès, qui n’a pas fonctionné », a-t-il déclaré.

Il était si sceptique qu’il a quitté la production en juin et a embauché un détective privé appelé Dan Myers pour enquêter sur l’affaire. Sur la base de ses découvertes, Mucciante est devenu convaincu de l’innocence de Broadwater.

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Alice Sebold a raconté l’expérience déchirante du viol en 1981 dans ses mémoires Lucky, qui ont été publiés pour la première fois en 1998

Ses inquiétudes ont été reprises par des avocats engagés par Broadwater, qui ont fait valoir lors de l’audience d’appel qui a suivi que le procès initial reposait sur deux éléments de preuve peu fiables – l’identification de Broadwater par Sebold et des preuves capillaires fournies par un chimiste légiste. Les deux étaient défectueux, ont-ils dit.

Le fait que l’écrivain ait initialement choisi un autre homme dans le défilé d’identité – disant au procès que lui et Broadwater ressemblaient à des jumeaux – était suffisant pour soulever un doute raisonnable, ont-ils déclaré.

En ce qui concerne les cheveux, l’expert médico-légal de l’accusation a déclaré lors du procès que les échantillons de cheveux du violeur trouvés sur son corps étaient « cohérents » avec les cheveux de Broadwater, mais il ne pouvait pas dire combien d’autres personnes pourraient avoir des cheveux similaires.

Il a même admis qu’il y avait une « possibilité » que les cheveux aient pu appartenir à quelqu’un d’autre que l’accusé.

En 2016, non moins une autorité que le directeur du FBI de l’époque, James Comey, a reconnu que les essais dans les années 1990 et avant avaient « mis plus de poids sur la comparaison des cheveux que ce qui est scientifiquement approprié ».

Il a ajouté que « les cheveux ne sont pas comme les empreintes digitales, car aucune étude ne montre combien de personnes ont des fibres capillaires d’apparence identique ».

David Hammond, l’avocat actuel de Broadwater, était encore plus dédaigneux :  » Saupoudrez de la science indésirable sur une identification erronée et c’est la recette parfaite pour une condamnation injustifiée.  »

Cependant, il a reconnu qu’en l’absence de preuve ADN – les preuves recueillies à l’époque n’existent plus – personne ne le saura jamais avec certitude.


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