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Novak Djokovic, un maître sur le terrain, continue de faire des erreurs


En avril 2020, la tournée de tennis professionnelle étant suspendue en raison de la pandémie de coronavirus, Novak Djokovic a participé à un chat en direct sur Facebook avec d’autres athlètes serbes. Au cours de leur conversation, Djokovic, célèbre pour son régime d’entraînement punitif, son régime alimentaire sobre et son penchant pour les croyances New Age, a déclaré qu’il était « opposé à la vaccination » et « ne voudrait pas être forcé par quelqu’un à prendre un vaccin afin de pouvoir voyager. »

« Mais si cela devient obligatoire, que se passera-t-il ? Je vais devoir prendre une décision », a-t-il déclaré.

Plus d’un an et demi plus tard, la décision de Djokovic de demander une exemption médicale à l’exigence de vaccin de l’Open d’Australie est devenue une débâcle pour le tennis – et l’un des épisodes les plus bizarres jamais servis par la pandémie. Djokovic, 34 ans, a causé un tort potentiellement irréparable à sa propre image. C’est une tournure amère pour un joueur qui aspire depuis longtemps à l’adoration de ses principaux rivaux, Roger Federer et Rafael Nadal, et c’est une triste coda pour ce qui est largement considéré comme la plus grande époque de l’histoire du tennis masculin.

Djokovic est arrivé en Australie dans le but de remporter un 21e titre record en simple du Grand Chelem, ce qui le placerait devant Federer et Nadal et renforcerait sa prétention d’être le joueur masculin le plus accompli de tous les temps. Au lieu de cela, il se retrouve désormais au centre d’une controverse mondiale qui tourne autour de certaines des questions les plus controversées soulevées par la pandémie, en particulier la question de la liberté individuelle par rapport à la responsabilité collective.

Le refus de Djokovic de capituler devant un gouvernement australien qui a cherché à l’exclure « dans l’intérêt public » parce qu’il n’est pas vacciné a fait de lui un martyr aux yeux de certains populistes de droite et de ceux qui s’opposent aux vaccins, et a suscité un déferlement de fureur en Serbie.

Alors que Djokovic était séquestré dans une chambre d’hôtel de Melbourne en attendant une audience sur son entrée dans le pays, Nigel Farage, l’homme politique britannique d’extrême droite et figure des médias qui a dirigé la campagne du Brexit, était à Belgrade, en Serbie, exprimant sa solidarité avec la famille de la star du tennis. . Le père de Djokovic a comparé son fils à Jésus-Christ et à Spartacus et l’a salué comme « le chef du monde libre ». À Melbourne, une foule bruyante de partisans de Djokovic a scandé « Novak » et s’est affrontée avec la police.

Tout cela est une étrange tournure des événements pour un athlète qui a souvent été accusé d’essayer trop fort de gagner l’affection du monde et qui inspire un énorme respect au sein de son sport, et pas seulement parce qu’il a tant gagné. C’est une figure populaire dans les vestiaires, où il est considéré comme un ardent défenseur des joueurs en difficulté financière : en 2020, il a cofondé une association de joueurs dans le but déclaré de rendre le tennis plus rémunérateur pour ceux qui se trouvent en bas de l’échelle, bien que l’on ne sache pas ce que ce groupe a accompli depuis. Djokovic s’est également distingué par sa philanthropie et par la gentillesse dont il a fait preuve envers Federer et Nadal. (« C’est un magnifique champion », a déclaré Djokovic à propos de Federer après l’avoir battu à Wimbledon en 2014.)

En personne, il est affable et engageant, avec un vif intérêt pour la vie au-delà de la ligne de base et un sentiment palpable de gratitude pour sa bonne fortune. Djokovic a grandi pendant les guerres des Balkans des années 1990 – il était à Belgrade lorsque les forces de l’OTAN ont bombardé la Serbie et a passé de nombreuses nuits blotti dans le sous-sol de l’immeuble de son grand-père.

Djokovic a déclaré que l’expérience l’a aidé à devenir le champion qu’il est devenu. Mais cela a peut-être aussi engendré un sentiment d’imperméabilité qui l’a maintenant égaré.

Cette impasse en Australie a également mis en lumière certains des aspects les plus troublants de la personnalité publique de Djokovic. Il a longtemps été un amateur spirituel, avec un faible pour ce que certains considèrent comme du charlatanisme. Il y a quelques années, lorsque Djokovic était embourbé dans une crise, on craignait qu’il ne soit tombé sous l’emprise d’un entraîneur de tennis espagnol nommé Pepe Imaz, dont la philosophie d’entraînement, appelée Amor y Paz, ou Amour et paix, mettait l’accent sur la méditation et les câlins de groupe. . (« Les êtres humains ont des capacités et des compétences infinies, le problème est que notre esprit nous limite », a déclaré Imaz sur son site Web. « La télépathie, la télékinésie et bien d’autres choses sont toutes possibles. ») Dans une vidéo sur YouTube, Djokovic est montré sur scène avec Imaz parlant du « besoin de pouvoir regarder à l’intérieur et d’établir cette connexion avec une lumière divine ».

Lorsque la tournée de tennis était en pause au printemps 2020, Djokovic a fait plusieurs discussions sur Instagram avec le gourou du bien-être Chervin Jafarieh. Au cours d’une de leurs conversations, Djokovic a affirmé que l’esprit pouvait purifier l’eau.

« Je connais des gens qui, par la transformation énergétique, par le pouvoir de la prière, par le pouvoir de la gratitude, ont réussi à transformer la nourriture la plus toxique, ou peut-être l’eau la plus polluée, en eau la plus curative, parce que l’eau réagit,  » il a dit. « Les scientifiques ont prouvé que dans l’expérience, que les molécules de l’eau réagissent à nos émotions à ce qui a été dit. » (« Les habitants de Flint, Michigan, aimeraient entendre cette nouvelle », a répondu la commentatrice de tennis Mary Carillo.)

C’est durant cette même période que Djokovic a révélé sur Facebook Live son opposition aux vaccins et aux mandats vaccinaux. Quelques mois plus tard, il a organisé une tournée d’exposition dans les Balkans qui est devenue un événement très répandu. Djokovic et sa femme faisaient partie de ceux qui ont été testés positifs pour le coronavirus. Dans la presse et dans les cercles du tennis, Djokovic a été mis au pilori pour avoir organisé des matchs – avec des fans présents – pendant une crise de santé publique. Mais ce n’était rien comparé à l’opprobre auquel il a été confronté ce mois-ci, en particulier en Australie, où le public s’irrite des restrictions de Covid, et le combat de Djokovic se déroule dans le contexte d’une prochaine élection nationale.

De retour en Serbie, cependant, Djokovic est considéré comme une victime qui est victime parce qu’il est serbe. « Ils piétinent Novak pour piétiner toute la Serbie et le peuple serbe », a déclaré le père de Djokovic, Srdjan, aux journalistes. Le ministère serbe des Affaires étrangères a publié une déclaration disant que le public serbe « a la forte impression » que Djokovic a été « incité à se rendre en Australie afin d’être humilié » et qu’il ressentait « une indignation compréhensible ».

La vague de Djokovic est survenue à un moment de la résurgence du nationalisme serbe en Bosnie, et elle a également ravivé l’intérêt pour les opinions politiques de Djokovic. Lors d’une visite en Bosnie en septembre dernier, il a été photographié avec l’ancien commandant d’un groupe paramilitaire impliqué dans le massacre de Srebrenica en 1995. Il a également été filmé en train de chanter lors d’un mariage avec Milorad Dodik, le nationaliste serbe pur et dur dont la rhétorique séparatiste fait craindre que la Bosnie ne tombe à nouveau dans le conflit.

Djokovic a fait des commentaires au fil des ans qui suggéraient qu’il était au moins favorable au nationalisme serbe. Dans un discours prononcé en 2008, il a déclaré que le Kosovo appartenait à la Serbie après sa déclaration d’indépendance. D’autre part, il est entraîné par un Croate, l’ancien champion de Wimbledon Goran Ivanisevic, et est considéré par beaucoup dans les Balkans comme une figure conciliante. Les gens autour de Djokovic pensent qu’il n’est pas aussi populaire que Federer et Nadal en partie parce qu’il vient d’un petit pays avec une mauvaise réputation. Mais ce n’est pas nécessairement une expression du nationalisme serbe, et il y a probablement une part de vérité là-dedans.

L’écrivain américano-bosniaque Aleksandar Hemon, qui enseigne à Princeton (et est co-auteur du scénario « The Matrix Resurrections »), a suggéré que ce que Djokovic pense réellement est presque hors de propos : son succès mondial a fait de lui un personnage mythologique. figure de la culture serbe, l’incarnation de la grandeur serbe qui a porté un coup écrasant aux ennemis de son pays.

« Il a une grande valeur », a déclaré Hemon. « Il est une sorte de preuve que nous sommes meilleurs qu’ils ne le pensent. »

Et de même, la controverse de Djokovic en Australie a joué dans le sentiment de victimisation qui anime le nationalisme serbe – une croyance que « l’Occident le déteste parce qu’il est serbe », comme l’a dit Hemon.

L’indignation en Serbie pourrait ne pas s’apaiser même après la fin de l’Open d’Australie. Si Djokovic continue de résister à la vaccination, sa capacité à voyager et à jouer d’autres tournois pourrait être limitée. Pendant toute la durée de la pandémie, le meilleur joueur de tennis du monde pourrait être un paria international. Paul Annacone, qui a entraîné Federer et est maintenant commentateur pour la chaîne de tennis, a déclaré que la situation de Djokovic l’attristait.

« C’est vraiment dommage », a-t-il dit, « et je me sens particulièrement mal pour le tennis. »

C’est la deuxième fois en quelques mois que le tennis se retrouve au centre d’un différend international. La disparition en novembre de la joueuse chinoise Peng Shuai, après avoir publiquement accusé un ancien haut responsable du gouvernement d’agression sexuelle, a ravivé les inquiétudes quant au bilan de la Chine en matière de droits humains et a jeté une ombre sur les Jeux olympiques d’hiver de Pékin, qui commencent dans trois semaines. Dans le cas de Peng, la communauté du tennis s’est réunie pour exiger des preuves de sa sécurité et de son bien-être, et la réponse est devenue une source de fierté pour le sport.

Ce n’est pas le cas pour l’affaire Djokovic, qui est purement embarrassante. S’il semble que la maladresse bureaucratique soit au moins en partie à blâmer, Djokovic a été l’architecte de ses propres problèmes. Il a soumis une demande de visa qui comprenait des informations incorrectes et peut-être trompeuses, et a eu la témérité de se présenter non vacciné dans un pays qui a subi certains des verrouillages Covid-19 les plus stricts au monde et qui s’affaisse sous la variante Omicron. À tout le moins, l’approche de Djokovic suggère l’insensibilité, bien que ses détracteurs, dont le nombre augmente d’heure en heure, soient plus enclins à y voir une indifférence impitoyable. Son récent aveu selon lequel il avait accordé une interview à un journaliste français en décembre après avoir soi-disant contracté le coronavirus a provoqué une indignation particulièrement intense. (Le journaliste a déclaré que Djokovic n’avait pas révélé qu’il avait été testé positif.)

Qu’il s’agisse d’une erreur de calcul, d’arrogance ou d’une combinaison des deux qui ont amené Djokovic à penser qu’il pourrait se présenter à Melbourne non vacciné et simplement jouer, il se retrouve désormais isolé dans le monde du tennis. Peu de joueurs l’ont publiquement soutenu. L’ancienne numéro 1 mondiale Martina Navratilova a déclaré qu’elle avait toujours défendu Djokovic et estimait qu’il recevait « une affaire crue » de la part de fans qui lui étaient hostiles. Mais pas maintenant.

« Je défends Novak depuis de nombreuses années », a-t-elle déclaré, « mais je ne peux pas le défendre sur celui-ci. »


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