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Même selon les normes de la carrière de tennis mouvementée de Novak Djokovic – pleine de trophées et de performances à couper le souffle, mais aussi parsemée de controverses – les circonstances avant l’Open d’Australie de cette année ont été extraordinaires.

« Je vois la vie comme une grande courbe d’apprentissage », a déclaré Djokovic à CNN dans une interview l’année dernière, « et j’ai l’impression qu’au fil des ans, j’ai appris à rebondir. »

Cette capacité à rebondir sera mise à l’épreuve dans les prochains jours alors que le n°1 mondial se prépare à défendre son titre de l’Open d’Australie après un début d’année mouvementé.

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Arrivé en Australie non vacciné mais avec une exemption médicale pour concourir à la suite d’un test COVID-19 positif le 16 décembre, Djokovic a passé ses cinq premiers jours dans un centre de détention à Melbourne alors qu’il intentait une action en justice contre la révocation de son visa.

Après que ses avocats ont soutenu avec succès que Djokovic avait « coché absolument toutes les cases » pour l’exemption de vaccin avec sa récente infection au COVID-19, il a déclaré qu’il restait concentré sur la compétition à l’Open d’Australie.

Si le Serbe de 34 ans triomphait dans le tournoi de cette année, celui qu’il a remporté à neuf reprises, alors Djokovic dépasserait Rafael Nadal et Roger Federer en tête de la liste masculine de tous les temps avec 21 titres du Grand Chelem .

Nouvelles de Novak Djokovic |  Visa, annulation d’immigration

Ce serait sans doute le couronnement de la carrière déjà record de Djokovic – le moment où il cimente son statut de meilleur joueur de l’histoire du football masculin.

« Strictement parlant de résultats, Novak Djokovic est le meilleur joueur de l’histoire du tennis professionnel masculin », a déclaré le journaliste Ben Rothenberg.

« Il est à égalité avec Federer et Nadal pour le plus grand nombre de titres du Grand Chelem, mais Djokovic domine à peu près toutes les catégories de bris d’égalité imaginables: la plupart des semaines classé n ° 1, un record gagnant contre les deux autres, ayant remporté au moins tous les tournois du Grand Chelem et du Masters 1000 deux fois (personne d’autre ne les a tous gagnés une fois, même).

« Djokovic est un contre-coup de poing avec un excellent service, un athlète extraordinairement flexible, et bien qu’il ne soit probablement pas un choix populaire pour le joueur le plus agréable sur le plan stylistique, quand il s’agit de savoir qui est le plus efficace et le plus dominant sur le terrain sur la plus longue période du temps, c’est ton gars. »

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Le record phénoménal de Djokovic à l’Open d’Australie, qui comprend la victoire du titre cinq fois au cours des sept dernières années, fait de lui le favori avant le tournoi de cette année, même en tenant compte de son passage en détention.

Nadal a intensifié son retour de blessure la semaine dernière en remportant le 89e titre de sa carrière au tournoi Melbourne Summer Set 1, tandis que Daniil Medvedev, qui a battu Djokovic lors de la finale de l’US Open l’an dernier, Alexander Zverev et Stefanos Tsitsipas seront également en lice pour le Titre.

« Novak est la Serbie, et la Serbie est Novak »

Mais peu parieraient contre Djokovic, qui a reçu un soutien véhément de ses fans – à Melbourne ainsi que dans sa Serbie natale – au cours de sa saga des visas.

Des foules se sont rassemblées devant le Park Hotel de Melbourne pour protester contre la résidence de Djokovic là-bas la semaine dernière, tandis que des chants de soutien ont été entendus devant le bureau de ses avocats après qu’il a été autorisé à rester en Australie.

Il y a eu des scènes similaires devant l’Assemblée nationale de Serbie à Belgrade, où la star du tennis a été saluée comme un héros national par sa famille.

« Ils le retiennent captif. Notre Novak, notre fierté », a déclaré le père de Djokovic, Srdjan, en soutien à son fils la semaine dernière. « Novak c’est la Serbie, et la Serbie c’est Novak… Ils piétinent Novak, et donc ils piétinent la Serbie et le peuple serbe. »

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Malgré le soutien ardent de ses fans, Djokovic reste une figure de division – au sein de la communauté du tennis et au-delà.

Il a parlé de son opposition aux vaccinations obligatoires, et la décision de lui accorder une dispense médicale pour l’Open d’Australie a été critiquée ; Stephen Parnis, l’un des éminents médecins urgentistes de la ville, a déclaré que cela avait envoyé « un message épouvantable au public ».

« Je ne suis pas un expert, bien sûr, et je ne vais pas parler des avantages et des inconvénients de se faire vacciner », a déclaré Djokovic à CNN en août, « mais je suis un partisan de la liberté de choix ».

Il a ajouté : « Je crois vraiment qu’il devrait être laissé à un joueur de prendre une décision.

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« Nous ne savons pas ce que l’avenir nous réserve. Je ne pense pas qu’aucune industrie ne sache vraiment ce que l’avenir nous réserve.

« Nous allons nous assurer de rassembler autant d’informations d’experts à ce sujet (que possible) et de travailler avec les joueurs et de leur fournir toutes les informations nécessaires pour qu’ils fassent un choix conscient. »

Pendant ce temps, des questions ont également été soulevées sur les actions de Djokovic à la suite de son test COVID-19 positif le mois dernier.

Dans un affidavit sous serment publié lundi par la Federal Circuit Court d’Australie, Djokovic a déclaré qu’il était au courant du résultat positif le 16 décembre, mais qu’il a été photographié démasqué lors d’événements au cours des deux prochains jours.

Lorsqu’on a demandé à sa famille si Djokovic avait assisté à un événement le 17 décembre, son frère Djordje n’a pas répondu et a rapidement conclu la conférence de presse.

« J’ai toujours mes peurs, mes insécurités »

Ce n’est pas la première fois que les actions de Djokovic sont remises en question pendant la pandémie.

En juin 2020, son événement d’exposition Adria Tour a été annulé après avoir été testé positif pour Covid-19 aux côtés de sa femme, de trois autres joueurs, de trois entraîneurs et de la femme enceinte d’un joueur.

Contrairement aux autres tournois de tennis organisés à l’époque, la distanciation sociale était limitée sur l’Adria Tour, qui se jouait dans des stades bondés avec des joueurs s’embrassant et s’embrassant.

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« Je suis profondément désolé que notre tournoi ait causé du tort », a déclaré Djokovic après son test positif, ajoutant que l’événement caritatif avait été organisé « avec un cœur pur et des intentions sincères ».

Neuf mois avant l’Adria Tour, Djokovic s’est retrouvé dans l’eau chaude alors qu’il était par défaut de l’US Open pour avoir frappé un juge de ligne avec un ballon. Il s’est à nouveau excusé et a déclaré qu’il était « triste et vide » par la situation.

Parlant de cette période dans une interview avec CNN l’année dernière, Djokovic a réfléchi aux leçons apprises.

« Je suis toujours un être humain comme tout le monde, j’ai toujours mes peurs, mes insécurités, je fais toujours des erreurs et des erreurs », a-t-il déclaré. « Le tennis, c’est en quelque sorte mon terrain d’apprentissage. Mes émotions les plus fortes et les plus belles y font surface, mais toutes les pires de mes émotions y font surface. »

Pendant et au-delà de l’Open d’Australie de cette année, il est probable que la position de Djokovic sur les vaccins continuera d’être scrutée. Selon l’ATP Tour, il est l’un des trois joueurs non vaccinés classés parmi les 100.

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« L’héritage de Djokovic est extrêmement compliqué et le devient de plus en plus », a déclaré Rothenberg.

« Pour tout son professionnalisme et sa générosité (il est génial avec les œuvres de bienfaisance et dans les interactions avec ses fans), son jugement lui cause souvent des ennuis, l’égarant souvent … vers des idées marginales, comme son récent engagement anti-vaccin.

« Une grande partie du tennis concerne les personnalités et la grâce sur et hors du terrain, et Djokovic s’est saboté à plusieurs reprises dans ces domaines. »

CNN a contacté le représentant de Djokovic à plusieurs reprises avant l’Open d’Australie, mais n’a pas reçu de réponse.

Djokovic a remporté son premier titre du Grand Chelem à l’Open d’Australie en 2008, après quoi il a dû attendre trois ans pour son prochain triomphe majeur, toujours à l’Open d’Australie. Les titres du Grand Chelem – 11 au total – se sont multipliés et rapides au cours de la période de six ans entre 2011 et 2016, culminant lorsque Djokovic a revendiqué le « Nole Slam » en tant que champion en titre des quatre tournois du Grand Chelem en même temps.

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Mais une blessure au coude en 2017 a fait dérailler les progrès de Djokovic. Son refus initial de subir une intervention chirurgicale a frustré son ancien entraîneur Andre Agassi, qui a déclaré au Guardian qu’il pensait que Djokovic avait espéré que son coude « guérirait naturellement, de manière holistique ».

Djokovic a finalement opté pour une intervention chirurgicale au début de 2018 et est revenu sur le terrain quelques mois plus tard, mais c’était un revers qui l’avait presque conduit à quitter complètement le tennis.

« Pour faire l’opération, c’était contre ses valeurs fondamentales », a déclaré sa femme Jelena à CNN en 2019. « C’était vraiment énorme, c’est comme s’il avait enterré une partie de lui avec cette décision. Il a dit: » J’ai fini, je Je ne joue plus au tennis, j’ai perdu ça, je ne m’amuse plus, ça y est.' »

Depuis cette opération au coude, Djokovic a remporté huit titres du Grand Chelem sur une période de quatre ans, égalant finalement le record de Federer et Nadal à Wimbledon l’année dernière.

Beaucoup considèrent que ce n’est qu’une question de temps avant qu’il ne possède le record et s’impose comme le plus grand joueur de l’histoire du tennis masculin – un titan sur le court avec un héritage compliqué et controversé.

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