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Lorgnant une ville capturée par la Russie, l’Ukraine prépare une contre-attaque ambitieuse


FRONTIÈRE DE LA RÉGION DE KHERSON, Ukraine – La route vers Kherson, occupée par la Russie, dans le sud de l’Ukraine, traverse un no man’s land de champs de blé calcinés et de villages en cratères. Les queues des roquettes sortent de l’asphalte et le boom de l’artillerie entrante et sortante ricoche sur les maisons rangées et abandonnées.

Le long d’une ligne de front déchiquetée, les forces ukrainiennes se préparent à ce qui est l’une des actions militaires les plus ambitieuses et les plus importantes de la guerre : reprendre Kherson. Première ville à tomber aux mains des forces russes, Kherson et les terres fertiles qui l’entourent sont une tête de pont russe clé, à partir de laquelle son armée lance continuellement des attaques sur une large bande de territoire ukrainien. Reprendre le contrôle pourrait également aider à redonner de l’élan à l’Ukraine et donner à ses troupes un regain de moral bien nécessaire après des mois de combats acharnés.

« Nous voulons libérer notre territoire et tout remettre sous notre contrôle », a déclaré le lieutenant principal Sergei Savchenko, dont l’unité avec la 28e brigade ukrainienne est retranchée le long de la frontière ouest de la région de Kherson. « Nous sommes prêts. Nous le voulions depuis longtemps. »

Déjà, les combats aux frontières ouest et nord de la région s’intensifient, alors que les forces ukrainiennes – actuellement à environ 30 miles de la ville à leur point le plus proche – jettent les bases d’une grande poussée offensive. Depuis un mois, les forces d’artillerie et de roquettes ukrainiennes assouplissent les positions russes, en utilisant une gamme de nouvelles armes fournies par l’Occident comme les systèmes de roquettes d’artillerie à haute mobilité, ou HIMARS, fournis par les États-Unis.

Les frappes, certaines capturées sur vidéo, ont détruit des centres de commandement avancés et des dépôts de munitions clés, qui éclatent en boules de feu scintillantes lorsqu’elles sont frappées, selon des responsables ukrainiens. Ils affirment que des centaines de soldats russes ont été tués et que les attaques ont perturbé l’infrastructure logistique de la Russie. Les entrepôts d’approvisionnement et les postes de commandement ont été repoussés des lignes de front, disent-ils, ce qui rend plus difficile de garder les soldats armés et nourris. Leurs affirmations ne peuvent pas toutes être vérifiées de manière indépendante.

« Vous pouvez le comparer à des vagues », a déclaré un haut responsable militaire ukrainien qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour discuter de la planification militaire. « En ce moment, nous faisons de petites vagues et créons les conditions pour en faire de plus grandes. »

Contrairement à la région du Donbass, à l’est de l’Ukraine, où une force russe massive a lentement capturé une province ces dernières semaines, l’armée ukrainienne semble avoir commencé à renverser la tendance dans la région de Kherson, quoique de manière hésitante.

Après avoir perdu le contrôle de la majeure partie de la région au cours des premières semaines de la guerre, les troupes ukrainiennes ont maintenant libéré 44 villes et villages le long des zones frontalières, soit environ 15 % du territoire, selon le gouverneur militaire de la région, Dmytro Butrii. Les hauts responsables ukrainiens n’ont pas donné de calendrier précis pour reprendre Kherson, mais le président, Volodymyr Zelensky, a clairement indiqué qu’il s’agissait d’une priorité absolue.

« Nos forces pénètrent dans la région pas à pas », a déclaré M. Zelensky cette semaine.

La contre-offensive planifiée de l’Ukraine dans le sud a suscité un débat parmi les responsables occidentaux et certains analystes sur la question de savoir si l’Ukraine était prête pour un si gros effort, ou si c’est la meilleure utilisation des ressources alors que les avancées russes sont venues principalement dans le Donbass.

Pourtant, des responsables ukrainiens et plusieurs responsables du renseignement occidental ont déclaré qu’il était important que l’Ukraine tente de lancer une contre-attaque. Ils disent que l’armée russe est dans une position relativement plus faible, ayant dépensé des armes et du personnel dans son offensive du Donbass. Richard Moore, le chef du service de renseignement extérieur britannique, le MI6, a prédit que les Russes seraient obligés de faire une pause, offrant une ouverture aux forces ukrainiennes.

Tout effort pour reprendre un territoire important serait néanmoins une entreprise colossale. Les forces russes occupent maintenant la région de Kherson depuis près de cinq mois et ont été en grande partie sans encombre dans leurs efforts pour durcir les positions militaires et se préparer à un assaut. Ils ont installé de nouveaux dirigeants dans la ville elle-même ainsi que dans les grandes villes et villages.

Une contre-attaque nécessiterait un grand nombre de soldats et beaucoup plus de systèmes d’armes offensives que ce dont l’Ukraine dispose actuellement, selon certains responsables occidentaux et ukrainiens. L’Ukraine dépense environ 6 000 à 8 000 obus par jour au total. S’il devait commencer une attaque active contre Kherson, il en faudrait trois à quatre fois plus.

Aleksei Reznikov, ministre ukrainien de la Défense, a parlé de la nécessité de lever une armée d’un million d’hommes pour reprendre les terres que l’Ukraine a perdues pendant la guerre. La région de Kherson est en grande partie rurale, mais la ville de Kherson est une métropole tentaculaire à cheval sur le fleuve Dnipro. Le reprendre pourrait impliquer des combats urbains vicieux avec d’énormes pertes en soldats et en biens.

« Nous regardons Kherson comme si c’était la prochaine Fallujah », a déclaré Michael Maldonado, un ancien marine américain de 34 ans du Kansas qui a rejoint la 28e brigade. « Ça va être beaucoup de combats fous. »

L’armée ukrainienne devra également tenir compte du grand nombre de civils. La ville a perdu environ un tiers de sa population d’avant-guerre d’environ 300 000, mais un assaut général qui implique des bombardements pourrait mettre ceux qui restent en grand danger, ce que les responsables ukrainiens semblent conscient de.

Le mois dernier, Iryna Vereshchuk, vice-Premier ministre, a exhorté les habitants de Kherson et de la région environnante à évacuer. « S’il vous plaît, partez parce que notre armée désoccupera définitivement ces terres », a-t-elle déclaré. « Notre volonté de le faire est inébranlable. »

Dans les villages désormais contrôlés par la 28e brigade ukrainienne le long de la frontière ouest de Kherson, seuls les téméraires restent longtemps au-dessus du sol. Des nuages ​​​​de champignons noirs pendent à l’horizon et des obus d’artillerie sifflent d’avant en arrière à travers les champs agricoles. Cette semaine, le commandant de la brigade, Vitaly Gulyaev, a été tué dans une attaque à la roquette.

« Chaque jour, nous leur tirons dessus et ils nous répondent, mais ils ne progressent pas », a déclaré le lieutenant Savchenko. « Pour l’instant, nous tenons ce territoire, mais dès qu’il y aura un ordre, dès que nous aurons la possibilité de le faire, nous avancerons. »

Les forces russes ont traversé la région au début de la guerre, se dirigeant vers l’ouest le long de la côte de la mer Noire vers la ville portuaire cruciale d’Odessa en Ukraine. Mais ils ont été arrêtés à mi-chemin. Une résistance ukrainienne féroce autour de la ville de Mykolaïv a repoussé les troupes russes dans la région de Kherson, où elles restent.

La plupart des habitants ont fui les villages le long du front. Les rares qui sont restés passent la plupart de leur temps dans des bunkers ou des sous-sols.

Larisa Maslii, 74 ans, et son mari vivent dans la cave sous leur maison depuis que la guerre a éclaté le 24 février. Mme Maslii ne part jamais ces jours-ci, bien que son mari se précipite régulièrement à la maison pour s’occuper des animaux de la famille : un un chien, un chat et un hamster. Ils ont équipé la cave de tentes et de lumières LED et reçoivent occasionnellement la visite d’un aumônier militaire ukrainien qui s’occupe d’eux.

« Nous avons mis notre confiance en Dieu et dans notre abri anti-bombes », a-t-elle déclaré.

« Envoyez plus d’armes », a-t-elle ajouté, « afin que nous puissions les expulser. »

Pour aider à préparer le terrain pour une offensive, le service de renseignement militaire ukrainien a formé discrètement une légion de subversifs, les envoyant en territoire occupé pour commettre des actes de sabotage et fournir des informations sur l’emplacement des troupes russes. Des fonctionnaires installés par les autorités d’occupation russes ont été assassinés et leurs voitures ont explosé dans certains cas.

Dans un hôtel délabré non loin d’Odessa, une mère de quatre enfants nommée Natalya semble être une guerrière improbable. Elle a fui sa ferme dans la région en avril après que les troupes russes ont commencé à arriver chez elle, à la recherche de matériel subversif.

Bien que vivant en exil dans une autre partie du pays, elle essaie toujours d’être utile pour résister à la Russie. Son mari, qui est resté sur place, l’appelle régulièrement pour lui donner des informations sur les derniers mouvements militaires russes dans la région, a-t-elle déclaré.

« Il me dit où ils sont positionnés », a-t-elle déclaré. « Et je le transmets à nos gars, les forces armées. »

Jusqu’à récemment, a déclaré Natalya, son mari avait commencé à perdre courage. Il n’entendait plus les canons ukrainiens tirer, expliqua-t-elle, et avait l’impression d’avoir été abandonné. Puis les canons ont recommencé.

« Nos gars ont commencé à tirer, et j’ai pu voir que son moral s’était amélioré », a déclaré Natalya, alors que sa mère pleurait à ses côtés, maudissant l’armée russe.

Marc Santora a contribué aux reportages de Londres.


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