Politique

L’été de l’enfer du vol se termine avec un bang

« Comme ce qui se passe? » a demandé Charles Roderick, de Floride, qui attendait également un vol pour Boston.

Ce n’était pas un effondrement épique des voyages – juste un vendredi normal de fin août pour un aéroport qui est régulièrement classé comme l’un des plus retardés du pays, au cours d’une année où les voyageurs à travers les États-Unis se plaignent des performances des compagnies aériennes après le verrouillage. ère. Alors que le nombre de vols se remet des profondeurs de la pandémie, le désordre brûlant des compagnies aériennes dans le ciel attire également la colère des législateurs et devient un problème croissant pour le secrétaire aux Transports Pete Buttigieg à comprendre.

L’ancien (et peut-être futur) espoir présidentiel s’est fait entendre sur le sujet, bombardant les ondes et des médias sociaux cet été avec des tentatives pour rassurer les Américains sur le travail acharné de leur ministère des Transports. Buttigieg, qui a lui-même été victime de vols annulés, a également tweeté des conseils sur comment les gens peuvent demander des remboursements.

Son département a également pris des mesures pour essayer de forcer les compagnies aériennes à rendre les passagers entiers pour les vols annulés – bien qu’il n’ait pas fait grand-chose pour remédier aux perturbations de vol avant qu’elles ne commencent. Le DOT dispose d’une large autorité de protection des consommateurs, qu’il a utilisée dans le passé pour imposer des changements majeurs tels que l’interdiction de fumer et l’utilisation du téléphone portable.

Le département dit qu’il a utilisé sa chaire d’intimidation pour pousser les compagnies aériennes à l’action – et quelques jours avant la fête du Travail, plusieurs grandes compagnies aériennes ont annoncé des mesures renforcées pour les consommateurs, tels que des bons d’hôtel et de repas plus généreux lorsque les vols sont annulés ou considérablement retardés et une plus grande flexibilité pour reprogrammer les vols. Le DOT poursuit également une règle qui obligerait les compagnies aériennes à rembourser les passagers en espèces lorsque leur vol est annulé, mais cela pourrait prendre des mois pour être finalisé, voire plus.

Mais rien de tout cela n’est susceptible de remédier aux problèmes endémiques dont le Congrès se plaint, tels que la congestion et la pénurie de personnel dans une industrie du transport aérien qui a reçu plus de 50 milliards de dollars d’aide en cas de pandémie.

En juin, le mois le plus récent pour lequel des données existent, les plaintes des clients concernant les compagnies aériennes étaient 270 % plus élevées que les niveaux pré-pandémiques, selon le Bureau fédéral des statistiques des transports, une tendance qui a persisté pendant une grande partie de cette année.

D’autres viennent d’abandonner.

À Newark, le temps s’est écoulé alors que Pete Meulenberg attendait que les équipages déplacent son avion à destination de la Virginie depuis le terminal voisin. Lorsqu’on lui a demandé s’il prévoyait de porter plainte, le natif du Kentucky a répondu : « Pourquoi ? Cela ne vous mène nulle part.

Ce n’est pas seulement Newark

Bien que Newark se classe constamment au bas de la plupart des Selon les paramètres du ministère des Transports, il est loin d’être le seul mauvais interprète. En fait, alors que les vols grimpent vers les niveaux pré-pandémiques, de nombreux grands aéroports ont été mis à rude épreuve en raison d’un afflux de passagers, d’une surréservation chronique des compagnies aériennes et d’une main-d’œuvre encore trop réduite.

Les compagnies aériennes ont défendu leurs performances, affirmant qu’elles ont renforcé l’indemnisation des passagers dont les voyages sont perturbés et même réduit le nombre de vols surprogrammés qu’elles ne peuvent pas exploiter de manière réaliste.

Le DOT a défendu sa propre performance, qu’un haut responsable de l’administration a créditée cette semaine avec des gains à court terme pour les voyageurs. Le responsable a vanté un tableau de bord en ligne qui a été mis en ligne jeudi matin, qui donne aux consommateurs une feuille de triche de leurs droits en tant que passagers, ainsi qu’un moyen de comparer les engagements de service client des compagnies aériennes en cas d’annulation d’un vol. Il s’agit notamment de savoir si l’entreprise paiera le transport vers un hôtel.

« Nous avons pu déménager en deux semaines pour améliorer le [airlines’] transparence », a déclaré le responsable, qui a également souligné les récentes mesures prises par les compagnies aériennes pour instituer des bons d’hôtel et de repas plus robustes et réserver gratuitement des passagers. Le responsable, qui s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour parler franchement des efforts du département, a déclaré Buttigieg avait également amené «les compagnies aériennes à opérer des horaires plus réalistes et fiables» au lieu de laisser les gens réserver des vols qu’ils savent qu’ils ne pourront pas fournir.

« Le secrétaire est toujours très orienté vers les solutions », a déclaré le responsable. « Il veut toujours amener les gens à parler de la façon d’améliorer les choses sans faire tomber le marteau pour commencer, et vous continuez à le voir. »

Au même moment, Buttigieg envoyé une lettre aux PDG des compagnies aériennes avertissant que son département pourrait prendre des mesures supplémentaires pour renforcer les droits des voyageurs en proie aux annulations et autres problèmes.

Buttigieg a également fait plusieurs apparitions à la télévision pour parler des frustrations des passagers vis-à-vis des compagnies aériennes et s’est engagé à agir, si cajoler ne fonctionne pas.

« Lorsque la bonne chose à faire est de retrousser nos manches et d’amener les compagnies aériennes à la table et de travailler avec elles, je préfère le faire, mais nous allons également utiliser nos pouvoirs d’exécution pour nous assurer que les passagers ont une meilleure expérience. », a déclaré le secrétaire en août sur MSNBC. Il a ajouté: « Mais rappelez-vous qu’en fin de compte, ce sont des entreprises privées. »

Lors d’une apparition sur CNN, il a déclaré: « Je pense que beaucoup de passagers ne comprennent pas comment plus de 50 milliards de dollars servent à maintenir ces entreprises en activité, puis lorsque la demande revient … ils ne sont pas prêts à se rencontrer ou à servir cette demande.

Le jour où le DOT a lancé son tableau de bord, le système aéronautique américain a enregistré plus de 2 000 retards à l’intérieur, à l’intérieur ou à l’extérieur des États-Unis, selon le site Web de suivi des vols FlightAware. La Majeur les goulots d’étranglement étaient l’aéroport international de Dallas Fort Worth et l’aéroport de Dallas Love Field, avec d’autres retards résiduels à Chicago O’Hare.

Certains membres du Congrès disent que le DOT ne fait pas assez pour que l’aviation fonctionne plus facilement. Ils ont commencé à réclamer l’habilitation d’une autre agence pour protéger les droits des passagers.

Représentants. Jan Schakowski (D-Ill.) et David Cicilline (DR.I.) a présenté un projet de loi le mois dernier, HR 8698 (117), cela permettrait à la Federal Trade Commission, et pas seulement au DOT, de surveiller l’industrie du transport aérien. Cela éliminerait l’exemption de la surveillance de la protection des consommateurs de la FTC dont l’industrie du transport aérien bénéficie depuis longtemps.

« Cet été, le ministère des Transports a pris des mesures urgentes pour rassurer les consommateurs, mais ils luttent contre des années de déréglementation », a déclaré Schakowsky dans un communiqué mercredi. « Il est grand temps que la FAA reçoive un soutien de la FTC – un autre régulateur expérimenté à la fois dans la protection des consommateurs et la concurrence. »

Une action similaire a obtenu le soutien d’une association représentant les procureurs généraux des États.

« Cette industrie est devenue inexcusablement irresponsable envers les consommateurs, et il est clair que le Congrès et l’administration doivent intervenir », a ajouté Sen. Ed Markey (D-Mass.), qui a présenté en juillet un projet de loi, Art. 4665 (117)destiné à aider les passagers à obtenir des remboursements en espèces au lieu de bons d’achat pour les vols annulés.

« J’ai également appelé à plusieurs reprises le ministère des Transports à intensifier ses efforts d’application pour dire aux compagnies aériennes que les affaires comme d’habitude ne voleront pas », a déclaré Markey à POLITICO dans un communiqué.

« Plus de la même chose »

Jusqu’à présent, le DOT a surtout poussé les compagnies aériennes à faire mieux. Il a également proposé une règle qui, comme le projet de loi de Markey, exigerait des remboursements en espèces pour les annulations.

Cela a offert peu de soulagement à Roderick, l’un des passagers retardés à Newark. Il a appelé à plus de transparence de la part des compagnies aériennes sur les causes des retards, affirmant que United avait indiqué que son vol pour Boston était à l’heure lorsqu’il avait quitté son vol de correspondance plus tôt dans la journée.

« Savaient-ils que cela se passait bien à l’avance? » Il a demandé. (United a déclaré que l’avion que Roderick attendait, qui provenait de Tampa, en Floride, avait un problème de maintenance qui a retardé son départ d’une heure et demie).

Certaines compagnies aériennes ont réagi à la pression croissante exercée sur leurs pratiques commerciales, notamment en annulant de manière proactive les vols surprogrammés, en créant plus d’espace tampon pour mieux gérer les hoquets, en permettant aux passagers de modifier plus facilement leurs plans et en s’engageant à offrir des bons de repas ou d’hôtel plus généreux lorsque les vols partent. de travers.

Robert Mann, un analyste de l’industrie du transport aérien, a déclaré que le gouvernement fédéral ne pouvait pas faire grand-chose pour résoudre le problème. Il a accusé les compagnies aériennes d’être à l’origine d’une grande partie du désordre en fixant des horaires de vol irréalistes qu’elles n’ont pas le personnel nécessaire pour respecter.

« Je vois que la chute est plus ou moins la même… retards et annulations », a-t-il déclaré mardi.

Le manque de personnel, les horaires irréalistes des équipages et surtout la météo sont souvent à l’origine des problèmes en cascade rencontrés par les voyageurs. Les pénuries de main-d’œuvre à l’échelle de l’industrie ont laissé peu de personnel disponible pour combler les lacunes lorsque des retards surviennent, et les compagnies aériennes n’ont pas suffisamment d’employés sur appel qui peuvent intervenir et alléger une partie de la pression.

Les compagnies aériennes ont dû ajuster leurs effectifs « pour cette nouvelle normalité où il y a un niveau d’absentéisme plus élevé à cause de Covid », a déclaré Sharon Pinkerton, vice-présidente principale de la politique législative et réglementaire pour Airlines for America, le groupe commercial qui représente les principaux transporteurs. .

« C’est une réalité que vivent tous les secteurs de l’économie », a-t-elle déclaré à POLITICO lors d’une interview plus tôt cet été.

Les transporteurs ont toutefois réduit leurs embauches. Selon les dernières données sur l’emploi dans les transports de juin, les transporteurs de passagers américains ont embauché 767 263 travailleurs en juin, soit un bond de 6 775 par rapport à mai et 23 893 de plus qu’en juin 2019. Mais dans de nombreux cas, ces nouvelles embauches sont toujours en cours de mise à niveau.

« Oui, les gens ont été formés, mais ils sont toujours moins expérimentés que notre main-d’œuvre avant la pandémie », a déclaré Pinkerton.

Jusqu’à présent, c’est en ajustant leurs horaires pour essayer d’éviter les perturbations de dernière minute que les compagnies aériennes ont tenté de contenir la tourmente.

Par exemple, les compagnies aériennes membres de l’A4A ont commencé à ajuster leurs horaires au printemps pour réduire les vols d’environ 15 % par rapport aux niveaux de 2019. Les horaires de septembre et d’octobre sont en baisse du même pourcentage, a déclaré la porte-parole Hannah Walden.

Les problèmes exposés à Newark sont particulièrement aigus, en partie à cause des horaires déjà chargés là-bas et de l’espace aérien constamment encombré de New York, où les les retards sont responsables pour avoir forcé environ un tiers de tous les retards à l’échelle nationale. Pour le premier semestre 2022, un peu plus de 64% des vols au départ de Newark sont partis à l’heure, ce qui lui donne le troisième pire classement dans une liste DOT des principaux États-Unis. aéroports.

United Airlines s’est plainte amèrement de la situation à Newark, l’un des rares aéroports américains encombrés où le DOT impose des plafonds souples sur le nombre de vols pouvant fonctionner par heure. Plus tôt cette année, le PDG Scott Kirby a accusé JetBlue et Spirit Airlines d’avoir bafoué ces limites volontaires – et a critiqué l’administration Biden pour les avoir laissé s’en tirer.

Trois aéroports du pays sont confrontés à des limites obligatoires de la FAA sur le nombre de vols quotidiens, mais l’agence devrait passer par l’élaboration de règles pour ajouter Newark à cette catégorie. United a demandé à l’agence de le faire plus tôt cette année.

Au printemps dernier, JetBlue et Spirit ont qualifié l’affirmation de Kirby de trompeuse et ont déclaré que United monopolise la majorité des vols à l’aéroport.

« United annule et retarde beaucoup plus de vols à Newark chaque jour, en moyenne, que Spirit ou tout autre transporteur », a déclaré le PDG de Spirit, Ted Christie. dans une lettre à Buttigieg en mai. « United est reconnu depuis longtemps comme la cause profonde de la congestion de l’aéroport. »

En juin, la FAA a accordé à United une dérogation spéciale pour que la compagnie aérienne réduise volontairement ses opérations d’environ 12% à Newark afin d’aider à réduire la congestion là-bas.

De retour à Newark en ce jour normal-terrible, les retards ont fait des ravages. Vendredi soir, il y avait eu 71 annulations et 85 retards au départ de Newark, principalement de la part de transporteurs régionaux.

Un groupe de militaire les anciens combattants se rendant à Milwaukee pour le congrès national annuel de la Légion américaine savaient déjà qu’ils allaient être en retard. L’avion qu’ils devaient embarquer accusait un retard d’une heure et demie, lui-même victime d’un retard forcé par un dysfonctionnement matériel antérieur. Ils ont encore été retardés lorsque la FAA a interrompu les décollages et les atterrissages à l’aéroport en prévision d’un grain, ce qui a ajouté une heure supplémentaire à leurs retards.

Les retards ne sont que la norme, a convenu le groupe de cinq anciens combattants – mais même croiser les doigts pour une résolution rapide n’est pas une action. Car « l’espoir n’est pas une méthode », a déclaré David Corbin, un vétéran du New Jersey.

Tanya Snyder a contribué à ce rapport.




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