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Les travailleurs électoraux démissionnent brusquement, bouleversant le comté rural du Texas


FREDERICKSBURG, Texas (AP) – Une partie de la raison pour laquelle Terry Hamilton dit qu’il a brusquement quitté son travail pour diriger des élections au cœur de la région viticole du Texas est désormais une histoire familière en Amérique: il en a eu assez du harcèlement qui a suivi les élections de 2020.

Mais ce n’était pas une issue ordinaire.

Au bord des élections de mi-mandat de novembre, ce n’est pas seulement Hamilton qui a démissionné ce mois-ci, mais aussi le seul autre travailleur électoral à temps plein dans le comté rural de Gillespie. La vidange soudaine de tout un département des élections locales est survenue moins de 70 jours avant que les électeurs ne commencent à voter.

Au milieu de la semaine dernière, il ne restait plus personne au bureau des élections assombri et verrouillé dans une annexe de bâtiment en métal à côté de la route principale de Fredericksburg. Une affiche « Votre vote compte » accrochée dans une fenêtre près de la porte.

Une bousculade est maintenant en cours pour former des remplaçants et les ancrer dans des couches de nouvelles lois électorales du Texas qui sont parmi les plus strictes aux États-Unis. Cela comprend l’aide du secrétaire d’État du Texas, dont le porte-parole ne pouvait pas se souvenir d’un cas similaire dans lequel un bureau électoral était course pour recommencer avec un tout nouveau personnel. Mais les maux de tête ne s’arrêtent pas là.

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Les démissions ont plus largement fait du comté d’environ 27 000 habitants – qui a massivement soutenu l’ancien président Donald Trump en 2020 – un exemple extraordinaire des retombées résultant des menaces contre les responsables électoraux. Les responsables et les experts en vote craignent qu’une nouvelle vague de harcèlement ou pire ne revienne en novembre, alimentée par de fausses allégations de fraude généralisée.

Hamilton, qui s’est heurté à des observateurs du scrutin dans le comté de Gillespie lors des élections précédentes, a déclaré qu’il ne voulait plus revivre cela.

« C’est la seule chose que nous ne pouvons pas comprendre. Leur candidat a largement gagné », a déclaré Hamilton. « Mais il y a de la fraude ici? »

Il a refusé de discuter de la nature des menaces lors d’un entretien téléphonique, renvoyant les questions au procureur du comté, qui n’a pas répondu à un message téléphonique. Le shérif du comté de Gillespie, Buddy Mills, a déclaré que ni son département ni la police de Fredericksburg n’avaient reçu d’informations sur les menaces des responsables électoraux.

Hamilton a travaillé sous Anissa Herrera, l’ancienne administratrice des élections du comté dont la démission a été signalée pour la première fois par le Fredericksburg Standard Radio Post. « J’ai été menacée, j’ai été harcelée, j’ai été appelée sur les réseaux sociaux », a-t-elle déclaré au point de vente. « Et c’est juste de la désinformation dangereuse. »

Les départs s’accumulent sur les exemples à travers les États-Unis de la façon dont les menaces de mort, le harcèlement et les accusations infondées ont chassé les responsables électoraux locaux de leur travail. Citant l’effet potentiel sur la démocratie, le ministère américain de la Justice a lancé l’année dernière un groupe de travail pour faire face aux menaces croissantes contre les responsables électoraux.

Ils sont familiers à de nombreux travailleurs électoraux au Texas, qui a été à l’avant-garde d’une campagne républicaine à l’échelle nationale pour resserrer les lois électorales en réponse aux affirmations sans fondement de Trump selon lesquelles les élections de 2020 ont été truquées. Les supporters sont faciles à trouver dans le comté de Gillespie, une escapade populaire dans les vignobles en plein essor et les locations de vacances dans le pittoresque Texas Hill Country, qui est à une courte journée de la capitale libérale de l’État à Austin mais séparé politiquement par un golfe. En 2020, Trump a remporté le comté avec près de 80 % des voix.

Mais les démissions ont surpris Mo Saiidi, président du GOP du comté de Gillespie, qui a déclaré que les récentes élections s’étaient déroulées sans heurts. Hamilton a déclaré que les affrontements avec les observateurs des sondages remontaient à 2020, mais a déclaré que d’autres problèmes pesaient sur le bureau, y compris ce qu’il prétendait être un manque de soutien de la part du comté. Il a également récemment décidé de se présenter comme candidat écrit au poste de trésorier du comté, ce qui, selon lui, l’obligeait à démissionner.

Saiidi pense que le financement a joué un rôle. « Ils avaient quelques différences et ils ne pouvaient pas conclure, et ils ont décidé, frustrés, de simplement démissionner », a déclaré Saiidi, qui siège également à la commission électorale du comté.

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Une enquête publiée en mars par le Brennan Center for Justice de la faculté de droit de l’Université de New York a révélé qu’un agent électoral sur trois connaît quelqu’un qui a quitté son emploi en partie à cause de menaces et d’intimidations, et qu’un sur six a personnellement subi des menaces. .

Rien qu’au Texas, au moins 37 administrateurs électoraux depuis les élections de 2020 ont quitté des postes auparavant stables, a déclaré Trudy Hancock, présidente de la Texas Association of Elections Administrators, citant une présentation qu’elle avait vue. Il y a 254 comtés au Texas, qui n’ont pas tous des bureaux d’administration électorale dédiés.

Les menaces ne sont pas tout ce qui rend le travail plus difficile au Texas. Une nouvelle loi électorale radicale donne une grande latitude aux observateurs partisans des scrutins et menace les travailleurs électoraux de poursuites pénales pour leur avoir refusé l’accès. La même loi a imposé de nouvelles restrictions sur le vote par correspondance, mais a fait des débuts désordonnés lors de la première primaire du Texas en mars, lorsque plus de 23 000 bulletins de vote par correspondance ont été purement et simplement rejetés alors que les électeurs avaient du mal à naviguer dans les nouvelles règles.

Cela met en évidence les défis auxquels un nouveau personnel sera confronté pour se mettre à jour en un temps record. Pour l’instant, Saiidi a déclaré que le greffier du comté et l’évaluateur des impôts avaient été discutés en tant que remplaçants possibles.

Hancock, qui est également l’administratrice des élections dans le comté de Brazos, a déclaré que ses employés pouvaient auparavant prendre des appels en colère alors que les électeurs se défoulaient. « Mais dans ce climat et les choses qui se passent maintenant, nous devons tout prendre au sérieux et au pied de la lettre », a-t-elle déclaré.

Moins de 24 heures après le départ officiel du bureau du comté de Gillespie, les démissions étaient à l’esprit dans un pavillon de Fredericksburg, où le démocrate Beto O’Rourke avait percuté sa campagne pour renverser le gouverneur républicain Greg Abbott.

Roger Norman, 60 ans, a estimé que l’élection était toujours entre de bonnes mains, mais a qualifié les menaces de schéma d’intimidation. À l’extérieur, lors d’un contre-rassemblement de partisans de Trump, le soudeur Abel Salazar a déclaré qu’il n’avait aucune inquiétude concernant les élections dans le comté fortement conservateur et que l’intérêt pour l’observation des sondages était élevé.

« Il y a beaucoup de gens qui ont fait du bénévolat », a déclaré Salazar, 53 ans.

Hamilton a déclaré que les délais dans son ancien bureau étaient déjà en train de grimper.

« Ils ne pensaient pas que nous avions fait quoi que ce soit », a-t-il déclaré. « Maintenant, ils peuvent voir ce que nous avons fait. »

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