Politique

Les hôpitaux sont aux prises avec des pénuries de personnel alors que les fonds fédéraux Covid s’épuisent


« Nous avons dû accélérer pendant les pics, puis essayer de comprendre : ‘Est-ce que nous gardons les gens ou les laissons-nous partir quand nous ne sommes pas en plein pic ?' », a déclaré Julie Hirschhorn, directrice de la pathologie moléculaire à l’Université médicale de Caroline du Sud. à Charleston. « Les surtensions ont tendance à être juste assez éloignées pour ne pas savoir quoi faire… C’est une nouvelle normalité difficile. »

La vague actuelle, dans laquelle le nouveau nombre de patients hospitalisés avec Covid-19 a augmenté de plus de 40% au cours du mois dernier, exerce également une nouvelle pression sur les installations car le financement fédéral pour la réponse à la pandémie s’épuise, laissant certains avec moins de flexibilité embaucher plus de personnel s’ils en ont besoin.

En mars, un accord de financement pour couvrir une partie de la demande de 22,5 milliards de dollars de la Maison Blanche s’est effondré parce que les démocrates du Congrès se sont opposés à la réaffectation des fonds non dépensés promis aux États plus tôt dans la pandémie, tandis que les républicains ont déclaré qu’ils avaient besoin d’une comptabilité des 6 billions de dollars du Congrès affectés à le soulagement de la pandémie dans les projets de loi de financement antérieurs avant d’approuver de nouveaux fonds.

« On craint de plus en plus que cet argent soit épuisé », a déclaré Nancy Foster, vice-présidente de la politique de qualité et de sécurité des patients à l’American Hospital Association. « Il n’obtient pas vraiment suffisamment d’attention. »

Au 22 juillet, les hôpitaux de près de 40 États ont signalé de graves pénuries de personnel, tandis que les hôpitaux des 50 États ont déclaré qu’ils s’attendaient à le faire d’ici une semaine.

Plusieurs États où le nombre de cas de Covid-19 augmente ont des problèmes importants et croissants, bien que des facteurs au-delà de Covid soient impliqués.

En Californie, par exemple, seuls huit hôpitaux ont décrit leur pénurie de personnel comme critique au 22 juillet, mais 118 devraient le faire dans la semaine. En Louisiane, un seul hôpital a signalé une pénurie critique la semaine dernière, mais 46 s’attendaient à en avoir une cette semaine. Davantage d’hôpitaux s’attendaient également à des pénuries en Alabama, en Floride, au Kentucky, au Nouveau-Mexique, au Tennessee et en Virginie-Occidentale – tous les États avec une augmentation du nombre de cas.

« Bien que nous ayons déjà connu des pénuries de personnel, nous sommes parfaitement conscients des pénuries de personnel dans pratiquement tous les types de postes au sein de l’hôpital en ce moment », dit Foster. « Si nous avons un afflux important de patients Covid, il sera beaucoup plus difficile de répondre à ces demandes que jamais auparavant. »

Les pénuries chroniques de personnel hospitalier continueront d’être un problème à long terme, ont déclaré les administrateurs, car même les vaccins qui se sont avérés très efficaces pour prévenir les maladies graves n’empêchent pas tout le monde d’aller à l’hôpital. Il y a aussi la résistance croissante des Américains aux mesures d’atténuation comme la distanciation sociale et le masquage, et la réticence des responsables publics à sonner l’alarme pendant une vague au cours de laquelle moins de personnes tombent gravement malades et meurent que lors des précédentes.

Les unités de soins intensifs des hôpitaux ne sont pas inondées de patients Covid-19 comme elles l’étaient lors des vagues précédentes, et le nombre moyen de décès quotidiens oscille autour de 350, selon les Centers for Disease Control and Prevention, bien en deçà des milliers d’Américains mourant chaque jour lors des pics passés.

Mais de graves contraintes sur le système de santé persistent sans ces sinistres péages.

« Je ne pense pas que les gens apprécient les ramifications pour nous permettre de transmettre le virus presque bon gré mal gré maintenant », a déclaré David Wohl, l’expert en maladies infectieuses qui dirige la réponse Covid-19 à UNC Health en Caroline du Nord. « S’il y a des problèmes de chaîne d’approvisionnement, s’il y a des retards dans l’obtention des services, ou si les gens disent: » Eh bien, je suis en sous-effectif, je ne peux pas le faire « , c’est à cause de la pandémie. »

« Voler Pierre pour payer Paul »

Les pénuries de personnel dans les hôpitaux – des infirmières aux médecins en passant par les techniciens de laboratoire médical – existaient avant le SRAS-CoV-2, résultat à la fois du vieillissement du personnel de santé et d’une population vieillissante dans son ensemble qui fait augmenter la demande de soins.

La pandémie a créé une sorte d’effet domino dans la communauté médicale, a déclaré Sherry Polhill, vice-présidente associée des laboratoires hospitaliers, des soins respiratoires et des services de fonction pulmonaire chez UAB Medicine à Birmingham, Ala.

Cela a incité les travailleurs âgés à quitter leur emploi plus tôt et a créé un boom dans l’industrie lucrative des professionnels de la santé itinérants qui a détourné les gens de leur travail de personnel.

« Vous avez ce vide de postes vacants que vous devez combler et vous ne pouvez pas le faire facilement », a déclaré Polhill, ajoutant que cela pourrait prendre des années pour pourvoir les postes vacants qu’elle a dans ses laboratoires.

Le manque à gagner frappe les hôpitaux – et leurs patients – de différentes manières, car BA.5 s’est avéré capable d’échapper à l’immunité et de devenir la souche dominante dans le pays.

En Caroline du Nord, où les cas ont augmenté de près de 20% au cours des deux dernières semaines, UNC Health a du mal à répondre à la demande croissante des patients pour des traitements par anticorps monoclonaux.

Les hôpitaux fournissent toujours le traitement par anticorps à ceux qui prennent des médicaments qui pourraient interagir négativement avec un traitement plus simple, Paxlovid. Contrairement à Paxlovid, une pilule qui peut être prise n’importe où, les anticorps monoclonaux sont administrés par perfusion, un processus à forte intensité de main-d’œuvre qui nécessite un contrôle minutieux des infections pour traiter les patients dans des centres de perfusion qui traitent également des personnes immunodéprimées.

Pour que cela fonctionne, a déclaré Wohl, l’hôpital doit emprunter du personnel à d’autres départements.

« Nous devons voler Peter pour payer Paul », a-t-il dit. « Si vous avez des personnes travaillant dans un centre de perfusion qui font cela, quel était leur travail quotidien avant Covid ? Certains d’entre eux travaillaient aux urgences. Certains d’entre eux travaillaient au bloc opératoire. Vous ne pouvez tout simplement pas retirer les gens de ces autres fonctions critiques et les faire travailler toujours ailleurs.

À côté en Caroline du Sud, les pénuries de personnel à l’Université médicale de Caroline du Sud ont déjà incité l’hôpital à cesser de tester tous les patients hospitalisés pour Covid-19 comme il l’a fait plus tôt dans la pandémie.

L’établissement a reçu de l’argent d’un congrès sur la loi de secours Covid-19 adopté en mars 2020 pour renforcer sa capacité de test avec de nouveaux équipements et du personnel.

Maintenant, cet argent a commencé à se tarir et Hirschhorn a dû réduire ses équipes et ses employés. Son laboratoire, qui fait partie d’un réseau d’entre eux à l’hôpital, comptait 44 employés et contractuels au plus fort de la pandémie, mais seulement 10 employés à temps plein aujourd’hui. Son La capacité de test Covid-19 est passée d’environ 3 500 par jour à 1 500.

La décision d’arrêter les tests de routine de Covid a aidé à empêcher le laboratoire d’être submergé, alors même que le nombre de personnes hospitalisées avec Covid a augmenté de 34% en Caroline du Sud au cours des deux dernières semaines. Mais Hirschhorn a déclaré que cela la mettait mal à l’aise de savoir qu’elle n’avait plus les ressources pour se remettre en marche si elle en avait besoin.

« Nous essayons tous de comprendre à quoi ressemble notre laboratoire maintenant et ce que nous pouvons faire pour nous aider à nous préparer à une autre poussée, sachant que nous n’aurons pas le même personnel que nous avions lors d’autres poussées », a-t-elle déclaré. . « Nous volons à l’aveugle. »

Fatigue pandémique

Cette anxiété est répandue dans les hôpitaux, où la pandémie a exacerbé les pénuries de personnel qui l’ont précédée.

« Les scientifiques des laboratoires médicaux sont mécontents en ce moment », a déclaré Susan Harrington, microbiologiste à la Cleveland Clinic et présidente du comité directeur des effectifs de laboratoire de l’American Society for Clinical Pathology. « Ils travaillent trop dur, et ils travaillent trop dur depuis trop longtemps. »

« Qu’est-ce que c’est que la fin ? » elle a demandé. « Je ne connais pas vraiment la réponse. »

Bien que les laboratoires hospitaliers soient, d’une manière générale, beaucoup plus préparés à gérer cette vague de cas qu’ils ne l’étaient en 2020, l’Université médicale de Caroline du Sud n’est pas la seule à mettre fin aux tests de tous les patients hospitalisés pour Covid-19 en raison du personnel, a déclaré Jonathan Myles, président du College of American Pathologists’ Council on Government and Professional Affairs.

Un manque d’options de test locales crée un plus grand danger pour les patients et la communauté, a-t-il déclaré, en particulier dans les établissements ruraux opérant dans des zones économiquement défavorisées. « Ils fonctionnent avec peu de moyens », a-t-il déclaré. « Si vous limitez les tests en milieu rural, vous exacerbez l’inégalité des soins. »

Les grands hôpitaux urbains peuvent être mieux placés pour jongler pendant les périodes de forte transmission, mais avec plus d’employés appelant malades et plus de patients testés positifs, ils sont également sous pression.

Dans le comté de Los Angeles, où le nombre de patients hospitalisés avec Covid-19 a considérablement augmenté depuis mai malgré le taux de vaccination élevé de la région, le Harbor-UCLA Medical Center a dû trouver des moyens de gérer.

« Les gens reçoivent Covid à gauche et à droite », a déclaré Anish Mahajan, PDG et médecin-chef de l’établissement.

Jusqu’à présent, l’hôpital a fait face à cette augmentation du nombre de cas, a-t-il déclaré, avec des temps d’attente plus longs aux urgences en raison d’une pénurie de personnel et d’un plus grand nombre de patients. L’hôpital devra peut-être à nouveau prioriser les cas de soins urgents si les choses empirent.

Le seul véritable moyen de mettre fin à l’incertitude est d’arrêter le virus, par la vaccination et en prenant des mesures qui arrêtent sa propagation, a-t-il dit, comme remettre des masques lorsque la transmission est élevée.

« Plus le virus se transmet dans notre monde, plus nous allons voir la génération de futures variantes s’installer », a déclaré Mahajan. « Peut-être que cette variante ne fait pas que beaucoup de gens tombent malades à l’hôpital. Mais nous ne savons pas ce que les prochaines variantes pourraient faire.


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