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Les communautés tribales utilisent les investissements des entreprises pour l’énergie solaire


Ja toute première centrale solaire à grande échelle sur des terres tribales de la partie continentale des États-Unis a commencé à fonctionner il y a à peine cinq ans. Construit sur quelque 2 000 acres sur la réserve indienne de Moapa River dans le comté de Clark, au Nevada, le projet de 250 mégawatts fournit suffisamment d’électricité pour plus de 100 000 foyers chaque année ; toute l’électricité produite est vendue à environ 300 milles au Département de l’eau et de l’électricité de Los Angeles. Au cours des deux prochaines années, deux autres grands projets à grande échelle dirigés par Moapa seront mis en ligne – à 500 mégawatts combinés, les ajouts seront parmi les plus importants à ce jour sur les terres tribales.

Alors que le premier projet a bénéficié d’une subvention de 2,38 millions de dollars du ministère de l’Agriculture, ces fermes solaires n’auraient probablement pas été possibles sans une multitude de partenariats avec des sociétés énergétiques. Le résultat est des millions de dollars de revenus tribaux ainsi que des emplois stables dans le domaine de l’énergie propre. De plus en plus, les tribus à travers le pays ont commencé à penser grand au solaire. Pressés d’accélérer le développement de l’énergie propre, les entreprises privées et les entrepreneurs individuels investissent enfin dans des projets solaires dirigés par des Autochtones. Bien que de tels projets soient et resteront sous le contrôle des communautés autochtones, le capital privé est essentiel pour permettre aux tribus d’exploiter sérieusement leurs ressources renouvelables.

Les terres tribales représentent environ 2 % des États-Unis, mais détiennent 5 % de toutes les ressources énergétiques renouvelables du pays, selon une étude de 2013 commandée par l’Office of Indian Energy du Department of Energy (DOE). Cela comprend environ 14 milliards de mégawatts de production potentielle d’électricité à partir de ressources solaires rurales à grande échelle, soit 5,1 % du potentiel total des États-Unis.

Aujourd’hui, alors que des dizaines de communautés tribales à travers les États-Unis sont équipées de panneaux solaires sur les toits ou à l’échelle communautaire (avec plus d’une douzaine d’autres projets en cours), les tribus souhaitent de plus en plus se développer à l’échelle des services publics et entrer sur le marché de l’énergie. Mais alors que les subventions gouvernementales aident souvent à lancer des projets renouvelables tribaux, cela ne suffit pas à les maintenir en croissance.

La différence de financement entre les projets solaires à grande échelle et les projets locaux individuels est profonde. L’énergie solaire sur les toits et communautaires est assez chère, coûtant quelques millions de dollars. Les mastodontes à grande échelle peuvent atteindre des centaines de millions. Pour y arriver grâce au seul financement du gouvernement, il faudrait un changement sismique des crédits du Congrès pour couvrir le coût de tout, de l’accès à la ligne de transmission à la formation de la main-d’œuvre. « Je pense que le Congrès doit s’approprier un montant triple d’investissement dans le pays indien juste pour atteindre ces objectifs et pour arriver là où nous devons être pour le changement climatique », déclare Tim Willink, directeur du programme solaire tribal chez GRID Alternatives, un environnement justice à but non lucratif qui propose une formation et une installation de systèmes d’énergie solaire aux communautés mal desservies. Au lieu de cela, de nombreuses tribus se tournent vers la philanthropie et les investisseurs corporatifs.

Les énergies renouvelables attirent les communautés tribales pour un certain nombre de raisons : elles offrent l’autosuffisance, des coûts énergétiques réduits, le développement économique et la possibilité de s’adapter au changement climatique. Depuis 2010, le DOE a distribué 214 subventions pour des projets d’énergie verte, totalisant plus de 85 millions de dollars à 147 nations tribales, villages et sociétés autochtones d’Alaska, services publics tribaux, entreprises tribales et organisations tribales à but non lucratif. Quelle que soit la taille du projet, la concurrence et l’obtention de financements ont longtemps été un défi. En ce qui concerne l’énergie solaire sur les toits, par exemple, contrairement à la plupart des autres communautés aux États-Unis, les tribus ne sont pas éligibles aux crédits d’impôt fédéraux pour réduire le coût initial de ces projets. Cela signifie que, depuis 2013, les tribus ont perdu le bénéfice direct de 4 milliards de dollars de remises distribuées par l’État et de 15 milliards de dollars de crédits d’impôt fédéraux, selon une étude du DOE de 2022. Au lieu de cela, les notes d’étude, les tribus et les organisations à but non lucratif doivent s’associer à des investisseurs tiers qui peuvent recevoir ces crédits d’impôt tels que les organisations à but non lucratif et les investisseurs privés.

GRID Alternatives a travaillé avec environ 50 nations tribales pour fournir un soutien technique, et l’organisation ne connaît que trop bien la difficulté de rechercher des financements extérieurs, explique Willink. « Cela prend du temps, mais c’est faisable. » C’est là que le financement privé peut aider à faire la différence. Un coup de pouce majeur est survenu en 2018, lorsque le programme solaire tribal de GRID Alternatives a obtenu 5 millions de dollars de Wells Fargo pour lancer un nouveau Tribal Solar Accelerator Fund, qui soutient l’assistance technique et la formation professionnelle. Puis, à la fin de l’année dernière, 12 millions de dollars supplémentaires ont été donnés par le Bezos Earth Fund. En moyenne, un seul de ces dons d’entreprise équivaut à peu près à toutes les subventions allouées par l’Office of Indian Energy du DOE cette année – 9 millions de dollars – dont la plupart sont allés à des projets solaires.

« Comme nous avons pu mener à bien un certain nombre de projets, nous avons vu de plus en plus de tribus nous approcher pour nous enrôler comme partenaires », explique Willink, qui est indifférent à la provenance de l’argent pour soutenir ces projets ; il est pour un « financement diversifié », comme il le dit. Souvent, les tribus avec lesquelles travaille GRID Alternatives s’attaquent à leurs premiers projets d’énergie renouvelable. Et le potentiel est énorme : un projet solaire d’un mégawatt peut aider à compenser plus de 10 % des émissions d’une tribu et à économiser près de 175 000 $ par an en dépenses d’électricité. L’organisation à but non lucratif joue également un rôle important dans la constitution d’une main-d’œuvre qualifiée, en comblant les lacunes de formation pour installer, exploiter et entretenir de tels projets, une fonction qui s’est élargie grâce aux récents dollars philanthropiques.

Une fois que les bases sont posées avec des installations au niveau local et des travailleurs formés, les communautés sont en mesure de commencer à réfléchir à une mise à l’échelle supplémentaire là où les bénéfices pourraient être encore plus importants. « Dans le contexte de l’énergie solaire, la principale différence est que les grands projets à grande échelle vendent de l’électricité », déclare Jake Glavin, fondateur de Woven Energy et directeur exécutif de la Midwest Tribal Energy Resources Association (MTERA), « alors qu’avec ces communautés- des projets à petite et grande échelle, ils compensent en fait [electricity] achats. »

Avec certaines tribus qui envisagent un financement privé, dit Glavin, les projets à grande échelle pourraient être un espace en plein essor pour elles – et jusqu’à présent, le Sud-Ouest ouvre la voie. Mais même là où, selon un rapport de 2019 de l’Institute for Energy Economics and Financial Analysis, un « changement de paradigme est à l’œuvre… le développement de ces ressources a évolué à un rythme presque glaciaire ». L’année dernière, signalant potentiellement un regain d’intérêt, le DOE a organisé un webinaire sur la façon de développer l’énergie solaire à grande échelle sur les terres tribales.

Une tribu qui cherche à entrer dans cet espace est la tribu Ute Mountain Ute, qui possède des terres dans le sud-est ensoleillé du Colorado, le nord du Nouveau-Mexique et le sud-est de l’Utah. Après des années de baisse des revenus du pétrole et du gaz, il y a dix ans, la tribu a commencé à chercher des moyens de stimuler son économie et s’est tournée vers l’énergie solaire. Bernadette Cuthair, citoyenne tribale et directrice de la planification et du développement pour la tribu Ute Mountain Ute, a mené la charge. Grâce en partie à son travail, au fil des ans, la tribu a reçu une série de subventions du DOE pour construire deux petits projets solaires. « Nous avons fini de réfléchir à la manière de nous adapter », déclare Scott Clow, directeur environnemental de la tribu Ute Mountain Ute. « Nous sommes tout au sujet de l’action. »

La tribu veut maintenant se développer. Ils recherchent des investisseurs pour innover sur un projet solaire à grande échelle qui non seulement servirait leurs citoyens, mais fournirait leur énergie solaire au marché. Il s’agit d’un bond en avant massif, passant de projets communautaires coûtant environ 2 millions de dollars à une production d’énergie à grande échelle nécessitant des centaines de millions de dollars, mais l’ambition est là. L’objectif, s’ils peuvent obtenir le soutien, est de développer un projet solaire de 200 à 300 mégawatts, explique Cuthair. « C’est notre appétit. »

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