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L’énigme de la ville du New Hampshire qui vivait frugalement lui a laissé des millions sans même savoir qu’il l’avait fait


HINSDALE, NH — Geoffrey Holt était sans prétention en tant que gardien d’un parc de maisons mobiles à Hinsdale, dans le New Hampshire, où il menait une vie simple mais curieuse.

Les habitants voyaient Holt se promener en ville avec des vêtements usés – conduisant sa tondeuse à gazon, se dirigeant vers le dépanneur, garé le long de la route principale en lisant un journal ou regardant les voitures passer.

Il faisait des petits boulots pour les autres, mais quittait rarement la ville. Bien qu’il ait enseigné la conduite automobile à des lycéens, Holt avait renoncé à conduire une voiture. Il a plutôt opté pour le vélo et finalement la tondeuse. Son mobile home dans le parc était pratiquement vide de meubles – pas de télévision ni d’ordinateur non plus. Les pieds du lit traversaient le sol.

« Il semblait avoir ce qu’il voulait, mais il ne voulait pas grand-chose », a déclaré Edwin « Smokey » Smith, le meilleur ami de Holt et ancien employeur.

La caravane où vivait Geoffrey Holt à Hinsdale, NH Robert F. Bukaty / AP

Mais Holt est décédé plus tôt cette année avec un secret : il était multimillionnaire. Et en plus, il a tout donné à cette communauté de 4 200 personnes.

Son testament contenait de brèves instructions : 3,8 millions de dollars à la ville de Hinsdale pour bénéficier à la communauté dans les domaines de l’éducation, de la santé, des loisirs et de la culture.

« Je ne pense pas que quiconque savait qu’il avait autant de succès », a déclaré Steve Diorio, président du comité de sélection de la ville, qui saluait occasionnellement Holt depuis sa voiture. « Je sais qu’il n’avait pas beaucoup de famille, mais néanmoins, le laisser à la ville où il vivait… C’est un cadeau formidable. »

La ville n’a pas décidé comment elle utilisera l’argent

L’argent pourrait aller loin dans cette ville de la rivière Connecticut, prise en sandwich entre le Vermont et le Massachusetts, offrant de nombreuses possibilités de randonnée et de pêche et de petites entreprises. Il porte le nom d’Ebenezer Hinsdale, un officier des guerres française et indienne qui a construit un fort et un moulin à farine. En plus de la maison de Hinsdale, construite en 1759, la ville possède le plus ancien bureau de poste en activité du pays, datant de 1816.

Il n’y a eu aucune réunion officielle pour discuter des idées concernant l’argent depuis que les autorités locales en ont été informées en septembre. Certains habitants ont proposé de moderniser l’horloge de la mairie, de restaurer des bâtiments, peut-être d’acheter une nouvelle machine à compter les bulletins de vote en l’honneur de Holt, qui a toujours veillé à ce qu’il vote. Une autre possibilité consiste à mettre en place un cours de formation des conducteurs en ligne.

Les organisations pourraient demander des subventions via une fiducie par l’intermédiaire de la New Hampshire Charitable Foundation, tirant des intérêts environ 150 000 $ par an.

Hinsdale « utilisera l’argent restant de manière très économe comme l’a fait M. Holt », a déclaré Kathryn Lynch, administratrice de la ville.

Le meilleur ami de Holt, Smith, un ancien législateur de l’État devenu exécuteur testamentaire de la succession de Holt, avait entendu parler de sa fortune ces dernières années.

Il savait que Holt, décédé en juin à l’âge de 82 ans, avait des intérêts variés, comme collectionner des centaines de modèles réduits de voitures et de rames qui remplissaient ses chambres, recouvraient le canapé et s’étendaient dans un hangar. Il collectionnait également des livres sur l’histoire, Henry Ford et la Seconde Guerre mondiale étant parmi ses sujets favoris. Holt possédait également une vaste collection de disques, dont Haendel et Mozart.

Smith savait également que Holt, qui avait travaillé plus tôt dans sa vie comme directeur de production dans un moulin à céréales qui a fermé ses portes à proximité de Brattleboro, dans le Vermont, avait investi son argent. Holt trouverait un endroit tranquille pour s’asseoir près d’un ruisseau et étudier les publications financières.

Holt a confié à Smith que ses investissements se portaient mieux que ce à quoi il s’était jamais attendu et qu’il ne savait pas quoi faire avec cet argent. Smith lui a suggéré de se souvenir de la ville.

« J’ai été un peu abasourdi quand j’ai découvert que tout cela allait à la ville », a-t-il déclaré.

Certains modèles de voitures et de trains de Geoffrey Holt sont exposés dans sa caravane.Avec l’aimable autorisation d’Ed Smith via AP

Une éducation stricte et frugale

L’un des premiers investissements de Holt dans un fonds commun de placement a été dans les communications, a déclaré Smith. C’était avant les téléphones portables.

La sœur de Holt, Alison Holt, 81 ans, de Laguna Woods, en Californie, a déclaré qu’elle savait que son frère investissait et se souvenait que ne pas gaspiller d’argent et investir était important pour leur père.

«Geoffrey avait un trouble d’apprentissage. Il souffrait de dyslexie », a-t-elle déclaré. « Il était très intelligent à certains égards. Lorsqu’il s’agissait d’écrire ou d’orthographe, c’était une cause perdue. Et mon père était professeur. Donc, je pense que Geoff avait l’impression de décevoir mon père. Mais peut-être que dépenser tout cet argent était un moyen de rivaliser.

Elle et son frère ont grandi à Springfield, dans le Massachusetts. Leur père, Lee Holt, enseignait l’anglais et la littérature mondiale à l’American International College. Leur mère, Margaret Holt, avait pour père un érudit shakespearien. C’était une artiste qui « a absorbé les valeurs de la Quaker Society of Friends », selon sa nécrologie. Les deux parents étaient des militants pacifistes qui ont finalement déménagé à Amherst et ont participé à une veillée hebdomadaire dans la ville qui abordait les problèmes locaux et mondiaux de paix et de justice.

Un jeune Geoffrey Holt. Avec l’aimable autorisation d’Ed Smith via AP

Leurs enfants étaient bien éduqués. Geoffrey est allé dans des internats et a fréquenté l’ancien Marlboro College dans le Vermont, où les étudiants avaient des plans d’études qu’ils avaient eux-mêmes conçus. Il a obtenu son diplôme en 1963 et a servi dans la marine américaine avant d’obtenir une maîtrise du collège où son père enseignait en 1968. En plus de l’éducation à la conduite automobile, il a brièvement enseigné les études sociales à la Thayer High School de Winchester, dans le New Hampshire, avant d’obtenir son emploi. au moulin.

Alison se souvient que leur père leur lisait des romans russes à l’heure du coucher. Geoffrey pouvait se souvenir de tous ces longs noms de plusieurs personnages.

Il semblait emprunter une page à sa propre éducation, stricte et frugale, selon sa sœur, bibliothécaire à la retraite. Ses parents possédaient un potager, maintenaient le thermostat à un niveau bas et acceptaient des vêtements donnés par un ami pour leurs enfants.

Elle a dit que Geoffrey n’avait pas besoin de grand-chose pour être heureux, qu’il ne voulait pas attirer l’attention sur lui et qu’il avait peut-être peur de déménager. Il a un jour refusé une promotion à l’usine qui l’aurait obligé à déménager.

« Il m’a toujours dit que son objectif principal dans la vie était de s’assurer que personne ne remarque rien », a-t-elle déclaré, ajoutant qu’il dirait « sinon vous pourriez avoir des ennuis ».

La sœur de Holt est triste qu’il ne se soit pas fait plaisir « juste un peu »

Ils ne parlaient pas beaucoup d’argent, même s’il lui demandait souvent si elle avait besoin de quelque chose.

« Je me sens tellement triste qu’il ne se soit pas laissé aller un tout petit peu », a-t-elle déclaré.

Mais il ne semblait jamais se plaindre. Il n’était pas non plus toujours seul. En tant que jeune homme, il a été brièvement marié et divorcé. Des années plus tard, il s’est rapproché d’une femme dans le parc de maisons mobiles et a emménagé avec elle. Elle est décédée en 2017.

Ni Alison ni Geoffrey n’ont eu d’enfants.

Holt a subi un accident vasculaire cérébral il y a quelques années et a travaillé avec le thérapeute Jim Ferry, qui l’a décrit comme réfléchi, intellectuel et distingué, mais peu à l’aise à l’idée de suivre le parcours académique emprunté par les membres de sa famille.

Holt avait développé des problèmes de mobilité à la suite de son accident vasculaire cérébral et ne pouvait plus utiliser sa tondeuse.

« Je pense que pour Geoff, tondre la pelouse était une détente, c’était une façon pour lui de se connecter avec le plein air », a déclaré Ferry. « Je pense qu’il y voyait un service rendu aux gens qui lui étaient chers, c’est-à-dire les gens du parc à roulottes qu’il aimait vraiment parce qu’ils n’étaient pas des gens chics. »

Les résidents espèrent que Hinsdale se fera un peu plus remarquer grâce à ce cadeau.

« C’est en fait un coin oublié du New Hampshire », a déclaré Ann Diorio, mariée à Steve Diorio et membre du conseil d’urbanisme local. « Alors peut-être que cela le mettra un peu sur la carte. »

Une femme traverse Main Street à Hinsdale, NH Robert F. Bukaty / AP

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Gérard Truchon

An experienced journalist in internal and global political affairs, she tackles political issues from all sides
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