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Le télescope James Webb fait sa première découverte scientifique


Fd’abord vient l’art, ensuite vient la science. Un peu plus d’une semaine après que la NASA a ébloui le monde avec la première série d’images du télescope spatial James Webb, les astronomes travaillant avec l’une des images pensent avoir trouvé la plus ancienne galaxie jamais photographiée, une datant de 13,5 milliards d’années, soit seulement 300 millions ans après le Big Bang, rapportent Space.com et d’autres.

L’âge d’une galaxie est mesuré par ce qu’on appelle son décalage vers le rouge : à mesure que l’univers s’étend, la longueur d’onde de la lumière s’étire dans le spectre rouge. Plus l’image est rouge, plus l’étirement est important et plus l’objet de l’image est éloigné et ancien. En analysant l’image en champ profond renvoyée par le télescope Webb, une équipe dirigée par l’astronome Rohan Naidu du Harvard Center for Astrophysics a détecté une galaxie avec un décalage qui la fixe à 13,5 milliards d’années.

« Nous examinons potentiellement la lumière des étoiles la plus éloignée jamais vue », a déclaré Naidu à France 24. La prochaine étape consiste à soumettre leurs découvertes à un examen par les pairs qui devrait, espérons-le, valider leur découverte.

La galaxie n’est pas beaucoup comme ces choses vont. Il mesure de 3 000 à 4 500 années-lumière de diamètre et contient environ un milliard d’étoiles. En comparaison, notre Voie lactée mesure environ 100 000 années-lumière et contient environ 200 milliards d’étoiles. Mais voir quelque chose à 13,5 milliards d’années-lumière signifie que nous le voyons tel qu’il était il y a 13,5 milliards d’années. Au fil du temps, la petite et ancienne galaxie aurait fusionné avec d’autres à proximité, formant une seule masse galactique géante.

L’image en champ profond capturée par Webb dans laquelle la galaxie vieille de 13,5 milliards d’années a été repérée.

NASA, ESA, ASC, STScI, Webb ERO

Cependant, ce ne sont pas seulement les dividendes scientifiques que la NASA tire du télescope James Webb. Dans un nouveau sondage de 1 000 personnes réalisé par YouGovAmerica, la NASA et Webb ont publié des chiffres que tout politicien envierait.

Au total, un peu plus de 70 % des Américains ont une opinion favorable de la NASA, 13 % ont une opinion défavorable de l’agence spatiale et 16 % disent ne pas savoir. Les hommes sont en tête de 76% à 66% des femmes à donner le pouce levé à la NASA et, pour une fois, il n’y a pas de division partisane significative : 79 % des démocrates et 72 % des républicains approuvent la NASA.

Quant au prix vertigineux de 10 milliards de dollars de Webb, les Américains semblent sereins. Soixante pour cent disent que Webb était un bon ou un très bon investissement, 26 % n’étaient pas sûrs et seulement 13 % disent que c’était de l’argent mal dépensé. Les chiffres élevés d’approbation ont peut-être été quelque peu gonflés au moment où le sondage a été effectué – entre le 14 et le 18 juillet – ou juste au moment où la nation prenait les premières photos de Webb. « L’étonnement face à la beauté », a déclaré un sujet du sondage à YouGov, selon The Verge. « J’étais assez débordé. »

Cette histoire a été initialement publiée dans TIME Space, notre newsletter hebdomadaire couvrant tout ce qui concerne l’espace. Vous pouvez vous inscrire ici.

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