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Le pape François a mis en garde Israël contre le recours au « terrorisme » dans la guerre contre le Hamas


Alors que les bombes tombaient et que les chars pénétraient profondément dans Gaza fin octobre, le président israélien Isaac Herzog a eu un entretien téléphonique difficile avec le pape François. Le chef de l’État israélien décrivait l’horreur de son pays face à l’attaque du Hamas le 7 octobre lorsque le pape lui a répondu sans détour.

Il est « interdit de répondre à la terreur par la terreur », a déclaré François, selon un haut responsable israélien proche de l’appel, qui n’a pas été rapporté auparavant.

Herzog a protesté, réitérant la position selon laquelle le gouvernement israélien faisait ce qu’il fallait à Gaza pour défendre son propre peuple. Le pape a poursuivi en affirmant que les responsables devraient effectivement être tenus pour responsables, mais pas les civils.

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Cet appel privé éclairerait les interprétations israéliennes de la déclaration polémique de François, lors de son audience générale du 22 novembre sur la place Saint-Pierre, selon laquelle le conflit avait « dépassé la guerre ». C’est du terrorisme. Si l’on considère l’échange diplomatique – jugé si « mauvais » par les Israéliens qu’ils ne l’ont pas rendu public – l’implication semblait claire : le pape qualifiait leur campagne à Gaza d’acte de terrorisme.

« Comment cela pourrait-il être interprété autrement ? » a déclaré le haut responsable, s’exprimant sous couvert d’anonymat pour discuter d’un sujet sensible.

Le Vatican a refusé de préciser si le pape qualifiait publiquement ou en privé les actions israéliennes à Gaza de « terrorisme ». Mais dans une déclaration au Washington Post, il a reconnu un appel entre le pape et Herzog. « L’appel téléphonique, comme d’autres dans les mêmes jours, a lieu dans le contexte des efforts du Saint-Père visant à contenir la gravité et l’ampleur de la situation conflictuelle en Terre Sainte », indique le communiqué.

Un porte-parole du bureau du président israélien a refusé l’opportunité de commenter, déclarant : « Nous ne sommes pas enclins à faire référence à des conversations privées. »

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Mais les propos publics du pape ont suscité un tollé de la part de groupes pro-israéliens, comme le Comité juif américainet ravivé les tensions historiques entre certains dirigeants juifs et le Vatican.

Dans un sens, les commentaires du pape ont cristallisé l’horreur mondiale croissante face à la perte de vies civiles à Gaza. Plus de 13 300 personnes y ont été tuées depuis qu’Israël a lancé sa campagne militaire début octobre, selon le ministère de la Santé de Gaza. François a semblé réagir de la même manière que les groupes humanitaires et d’autres dirigeants mondiaux.

Pourtant, certaines organisations pro-israéliennes s’inquiètent du fait que, même si le Vatican exerce moins d’influence morale qu’autrefois, François a plus de potentiel que la plupart des dirigeants politiques pour influencer le sentiment mondial.

« Je pense que le risque est important », a déclaré Karma Ben Johanan, spécialiste des relations judéo-chrétiennes à l’Université hébraïque de Jérusalem. « Le pape a, même dans notre monde semi-laïc, une stature morale, et ses conseils spirituels sont très appréciés. Si l’on sous-entend qu’Israël n’a pas le droit de se défendre, le risque est que cette opinion devienne une opinion plus populaire. Cela devient plus difficile pour les relations entre juifs et catholiques.»

Dans les coulisses des rencontres du pape avec des familles palestiniennes et israéliennes

Le 22 novembre, quelques heures avant son audience générale et son commentaire sur le « terrorisme », François a tenu deux réunions émouvantes : l’une avec des proches de personnes tuées à Gaza et l’autre avec des familles d’otages pris par le Hamas.

Lors de la séance avec les Palestiniens, le pape a pleuré en évoquant le nombre massif de morts, a déclaré Shireen Hilal, une professeure qui a perdu deux membres de sa famille. Elle et d’autres personnes présentes ont déclaré que Francis avait utilisé le mot « génocide » en anglais.

« Il savait exactement ce qui se passait, combien il était difficile de vivre à Gaza », a-t-elle déclaré. « Il connaissait toutes les circonstances. Je savais qu’il n’y avait pas d’électricité, pas de gaz, pas de carburant, pas d’eau potable, pas d’assistance médicale. Il savait aussi que l’Église souffre à Gaza.

Un porte-parole du Vatican a déclaré aux journalistes qu’à sa connaissance, le pape n’avait pas parlé de « génocide », mais il n’a pas catégoriquement exclu cette hypothèse. Le pape a régulièrement mis en garde contre les souffrances à Gaza et appelé à davantage d’aide humanitaire et à un cessez-le-feu durable. Le Vatican affirme qu’il a également maintenu des contacts quotidiens avec une église catholique de Gaza abritant 700 Palestiniens.

Les critiques juifs du pape se plaignent que, de manière plus générale, il s’est concentré sur le sort de Gaza, en le mentionnant fréquemment, sans consacrer un sentiment d’indignation égal aux pertes de vies humaines en Israël – ce que nient les responsables du Vatican. Ses détracteurs lui reprochent également de ne pas avoir spécifiquement dénoncé les propos qu’ils considèrent comme antisémites de la part du cheikh égyptien Ahmed el-Tayeb, grand imam de la mosquée al-Azhar au Caire, avec qui François a développé des relations chaleureuses.

Alfonso Pedatzur Arbib, le grand rabbin de Milan, a exprimé sa consternation face au fait que le Vatican ait organisé une rencontre avec les Israéliens et les Palestiniens le même jour, comme si les Israéliens n’avaient pas droit à une « solidarité exclusive ». Les familles israéliennes avaient insisté pour qu’une réunion soit organisée, mais celle-ci n’a eu lieu qu’après des négociations difficiles au cours desquelles le Vatican a cherché à éviter d’envoyer un message politique. Les Israéliens ont cependant continué à faire pression, espérant que la stature du pape soutiendrait leur cause.

Après la rencontre, ils ont exprimé leur gratitude, qualifiant le pape de compatissant. Certains se sont toutefois dits déçus par la brièveté de l’audience — moins de 20 minutes — et par le fait que si peu d’entre eux ont pu prendre la parole.

Certains ont également été surpris par les commentaires de Francis quelques heures plus tard, lorsqu’il semblait assimiler la réponse israélienne à Gaza au terrorisme.

« A Rome, nous avions l’impression qu’il était avec nous, mais devant le monde, c’était un peu différent », a déclaré Romi Cohen, 19 ans, dont le frère jumeau est retenu en otage à Gaza. Elle a ajouté : « Personnellement, je pense que comparer les deux côtés lorsqu’on parle de terrorisme n’est pas quelque chose qui (devrait) arriver. »

La polémique autour de l’affirmation du pape sur le « terrorisme »

Le commentaire du pape a déclenché une tempête.

« Le pape, parce qu’il est pape, doit mesurer ses paroles », a déclaré le rabbin américain Abraham Cooper, directeur de l’action sociale mondiale du Centre Simon Wiesenthal, qui a rencontré François à trois reprises. « Faire preuve d’empathie envers les Palestiniens qui ont perdu des êtres chers à Gaza est une chose décente à faire. Mais ce que le pape envisageait, et j’espère qu’il n’y est pas parvenu, c’était de donner une équivalence morale à la boucherie médiévale (de l’attaque du Hamas) et aux actes d’un pays démocratique.»

Le cardinal Matteo Zuppi, président de la Conférence des évêques italiens et confident du pape, a cherché à reformuler la remarque de François.

« Cela ne signifie pas mettre tout le monde au même niveau », a déclaré Zuppi aux journalistes la semaine dernière. « Le 7 octobre a été une tragédie, point final. C’était une tragédie.

Pourtant, le retour de flamme s’est poursuivi. Les critiques ont reproché au pape de ne pas avoir explicitement condamné le Hamas. Certains dirigeants juifs ont suggéré que François avait la responsabilité non seulement de défendre Israël, mais aussi de prendre position contre une montée alarmante de l’antisémitisme.

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« Ce qui se passe actuellement est un retour à la méchanceté et à la diabolisation des Juifs », a déclaré Pedatzur Arbib. « Des sondages stupéfiants indiquent que la plupart des étudiants italiens pensent qu’Israël peut être comparé aux nazis. Quelque chose de grand se produit… toutes les inhibitions sont abandonnées. Je m’attendrais à une action sans ambiguïté de la part de l’Église, ce que je n’ai pas encore vu.

Les responsables israéliens – à l’instar des rabbins et des groupes juifs – se sont abstenus de dénoncer publiquement le pape.

Le gouvernement n’a pas tardé à se défendre contre d’autres critiques concernant sa réponse militaire. Il s’est engagé dans une guerre des mots avec le secrétaire général de l’ONU António Guterres, le Premier ministre irlandais Leo Varadkar, le Premier ministre espagnol Pedro Sánchez et le Premier ministre belge Alexander De Croo, entre autres.

La différence dans le cas du pape tient en partie au fait que la conversation avec Herzog était confidentielle, ont déclaré des sources israéliennes. Mais le gouvernement peut également craindre qu’une lutte publique contre François – avec son potentiel d’influence sur jusqu’à 1,3 milliard de catholiques – puisse s’avérer encore plus dommageable que les propos terroristes.

Ce que disent les propos du pape

Même ses critiques juives les plus sévères ne suggèrent pas que François se livre à l’antisémitisme, un fléau qu’il a dénoncé à plusieurs reprises.

En tant que cardinal à Buenos Aires – qui abrite l’une des plus grandes populations juives du monde – François était connu pour célébrer les fêtes juives avec les habitants, aidant à allumer les menorahs pendant Hanoukka.

En 2015, il a marqué le 50e anniversaire de Nostra Aetate – la déclaration de Vatican II qui cherchait à éliminer la responsabilité biblique de la mort de Jésus sur le peuple juif – avec l’une des défenses les plus fortes d’Israël par un pape en exercice. « Attaquer les Juifs est de l’antisémitisme, mais une attaque pure et simple contre l’État d’Israël est aussi de l’antisémitisme », a-t-il déclaré.

Cependant, plus que les pontifes précédents, le premier pape latino-américain a également défendu les droits de l’homme, considérant les opprimés, les opprimés et les opprimés comme sa cause principale. Il reflète la méfiance et le scepticisme général des pays du Sud à l’égard de l’Occident et de ses alliés, ainsi que des opinions plus sympathiques à l’égard des Palestiniens et de la Russie.

C’est dans ce contexte que François s’est rendu à Bethléem en 2014 et a prié le long d’une barrière de séparation en Cisjordanie portant le slogan « Palestine libre ! »

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François est devenu encore moins prudent dans la dernière étape de son pontificat, s’exprimant en termes forts et francs. L’année dernière, il a laissé entendre que le président russe Vladimir Poutine avait envahi l’Ukraine en partie à cause des « aboiements de l’OTAN à la porte de la Russie ». Dans ses commentaires en août, il semblait glorifier le passé impérialiste de la Russie. Il a récemment dénoncé une « forte attitude réactionnaire » parmi les catholiques américains.

« Ce sont apparemment des propos spontanés qui correspondent en réalité à ses convictions », a déclaré Marco Politi, biographe de François. « Il peut y avoir des erreurs », a déclaré Politi, comme lorsque le pape semblait glorifier le passé impérial de la Russie. « Mais quand il parle de terreur… c’est son point de vue sur la façon dont les gens normaux parlent, avec des mots faciles. Tuer des milliers de personnes à Gaza, c’est du terrorisme, c’est tout.»

Faiola et Pitrelli ont rapporté de Rome et Loveluck de Jérusalem. Miriam Berger à Jérusalem et Lior Soroka à Tel Aviv ont contribué à ce rapport.



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