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Politique

Le nouveau pari de Boris Johnson sur le Brexit – POLITICO


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LONDRES – Blessé par son parti et son leadership en péril, Boris Johnson atteint – une fois de plus – le bouton Brexit.

Le Premier ministre britannique a mis la touche finale cette semaine à une législation controversée qui réécrirait unilatéralement certaines parties de l’accord de divorce du Brexit qu’il avait négocié avec Bruxelles en 2019.

Le projet de loi tant attendu visant à modifier les règles régissant le commerce entre la Grande-Bretagne et l’Irlande du Nord a été signé par Johnson dans les 48 heures suivant le vote dramatique sur sa direction lundi soir, qui a vu 41% de ses propres députés l’appeler à partir.

Préparant maintenant sa riposte politique, Johnson espère à nouveau récolter les dividendes nationaux d’une querelle pugnace avec Bruxelles. Mais c’est une entreprise risquée pour un Premier ministre affaibli, avec un éventail de députés conservateurs d’arrière-ban, des groupes d’affaires mécontents, des avocats en campagne et des politiciens européens indignés alignés contre lui.

« C’est un gros pari, et c’est un pari qu’il est en moins bonne position qu’il ne l’était il y a une semaine à cause de l’opposition contre lui », a déclaré Bronwen Maddox, directeur du groupe de réflexion Institute for Government.

La législation, qui doit être publiée lundi et dont la portée est considérable, est l’étape finale et la plus controversée des efforts de longue haleine de la Grande-Bretagne pour réviser le protocole d’Irlande du Nord, qui, selon elle, crée un cauchemar bureaucratique pour les entreprises qui expédient des marchandises dans la région. du reste du Royaume-Uni

Le projet de loi permettrait aux ministres de simplement ne pas appliquer certaines parties de l’accord et d’imposer leurs propres solutions à la place. Celles-ci incluent la création d’une «voie verte» sans friction pour les commerçants britanniques de confiance acheminant des marchandises vers l’Irlande du Nord qui ne sont pas destinées au marché unique de l’UE. Les produits destinés à l’UE seraient placés dans une soi-disant «voie rouge» et subiraient des contrôles complets et douaniers, selon le Royaume-Uni.

Les entreprises d’Irlande du Nord pourraient choisir entre respecter les normes britanniques ou européennes dans un nouveau régime de réglementation double – permettant essentiellement aux entreprises de décider de commercer librement avec l’UE ou le reste du Royaume-Uni. Le projet de loi permettrait également au gouvernement britannique de réécrire toutes les politiques fiscales et de dépenses en Irlande du Nord – ce qui signifie, par exemple, que des réductions de la TVA à l’échelle du Royaume-Uni pourraient être appliquées à la région.

Le plus controversé de tous sera la pression du gouvernement britannique pour un mécanisme d’arbitrage des différends, limitant le rôle de la Cour de justice de l’UE.

« Point bas historique »

Dans un discours au Parlement européen mercredi, Micheál Martin, le Premier ministre irlandais, a averti que toute décision de la Grande-Bretagne d’agir unilatéralement sur le protocole serait « profondément préjudiciable » et marquerait un « point bas historique ».

La Commission européenne, qui souhaite que la Grande-Bretagne s’engage dans les propositions de l’UE, est « absolument opposée » à l’idée d’un double système de réglementation, arguant qu’il serait « impossible à mettre en œuvre », a déclaré un responsable de l’UE.

Les visites de fonctionnaires de la Commission en Grande-Bretagne ont été temporairement gelées, signe supplémentaire du refroidissement des relations bilatérales, a déclaré un deuxième responsable de l’UE. La coopération dans d’autres domaines, y compris la R&D dans le cadre du programme européen Horizon Europe, restera suspendue pour le moment.

Le Premier ministre britannique Boris Johnson marche aux côtés du Taoiseach Micheál Martin à Belfast en 2020 | Brian Lawless/Piscine WPA/Getty Images

Certains au sein du gouvernement britannique croient sincèrement qu’ils n’ont d’autre choix que d’agir unilatéralement. Ils soutiennent que le plan dirigé par la ministre des Affaires étrangères Liz Truss supprimerait les perturbations pour les commerçants opérant à travers la mer d’Irlande ; aider l’Irlande du Nord à bénéficier des réductions d’impôts offertes au reste du pays ; et est finalement nécessaire pour rétablir le partage du pouvoir en Irlande du Nord et protéger l’intégrité territoriale du Royaume-Uni.

« L’objectif est de résoudre les problèmes et de fournir aux entreprises et aux communautés une certitude », a déclaré un responsable britannique. « Évidemment, nous préférerions toujours — et nous préférerons toujours — faire cela avec l’UE, mais en tout cas, plus vite nous pourrons rétablir l’équilibre dans l’accord Belfast/Vendredi Saint, mieux ce sera. Tout le monde devrait pouvoir être d’accord avec cet objectif.

Mais surtout, certains au sein de Downing Street voient également une chance de renforcer le soutien public indispensable à Johnson.

Le chef de cabinet adjoint du Premier ministre, David Canzini, a déclaré aux conseillers spéciaux conservateurs que le Brexit devrait figurer en tête de l’agenda du gouvernement afin de maintenir l’engagement du noyau d’électeurs de Johnson dans les zones favorables au congé – en particulier ceux qui ont échangé du travail contre les conservateurs aux élections générales de 2019.

La question, après le vote de confiance meurtrier de lundi, est de savoir si le Premier ministre peut également emmener ses propres députés avec lui.

Pièges juridiques

Johnson a jusqu’à présent conservé un large soutien au sein du Cabinet pour son approche du Brexit. Mais dans les couloirs de Westminster, certains rebelles conservateurs qui ont voté contre lui lundi tiennent des conversations hésitantes pour savoir s’ils doivent s’opposer au projet de loi.

À ce stade, une rébellion à grande échelle semble peu probable. Certains députés préfèrent attendre de voir si le projet de loi est modifié, et d’autres craignent que Johnson ne punisse les rebelles avec la perte du whip conservateur.

« À l’heure actuelle, cela ne ressemble pas à » mourir dans un fossé « – mais les choses peuvent devenir des points d’éclair très rapidement », a déclaré un député conservateur. « Perdre le whip n’aidera pas du tout le parti. Il n’impose pas de discipline, il construit simplement une nouvelle barrière.

On craint également que des ministres mécontents – ou même des avocats chevronnés – au sein du gouvernement de Johnson ne démissionnent à cause de la position britannique.

Le projet de loi peut également rencontrer des problèmes à la Chambre des lords, ce qui pourrait effectivement bloquer son adoption avec des tentatives d’amendement prolongées. Dans des circonstances normales, la deuxième chambre non élue finirait par reculer, mais si les pairs pensent que le projet de loi est « inapproprié et inconstitutionnel », il est « tout à fait possible » qu’ils refusent, a déclaré Jonathan Jones, consultant principal du cabinet d’avocats Linklaters et ancien chef de service juridique du gouvernement britannique.

Pour leur part, Truss et la procureure générale Suella Braverman insistent sur le fait que l’approche du gouvernement n’enfreint pas le droit international – mais ont refusé de publier les conseils juridiques soutenant cette position. Un deuxième responsable britannique a déclaré que le gouvernement fondait son plan sur la nécessité de protéger l’accord de Belfast / Vendredi Saint, un traité international antérieur au protocole qui a mis fin à des décennies de violence sectorielle en Irlande du Nord.

Johnson l’a laissé entendre aux Communes mercredi. « L’engagement le plus important … concerne l’équilibre et la symétrie de l’accord Belfast / Vendredi Saint. C’est notre priorité juridique internationale la plus élevée, et c’est ce que nous devons faire », a-t-il déclaré.

Jones, qui a quitté le gouvernement en 2020 au milieu d’une dispute antérieure sur le protocole d’Irlande du Nord, a qualifié cet argument de « très peu convaincant ». Le gouvernement « a toujours été au courant de l’accord du Vendredi Saint » que le protocole « a été conçu délibérément et soigneusement pour protéger », a-t-il déclaré.

La voie la plus évidente de l’UE pour contester la législation serait de réactiver les procédures d’infraction contre le Royaume-Uni, qu’il a gelées l’année dernière, ou de lancer une nouvelle action sur les violations les plus récentes du protocole. Les deux possibilités sont tout à fait sur la table, selon un deuxième responsable de l’UE.

Des perturbations à gogo

D’autres pièges juridiques pourraient survenir pour Johnson. Les entreprises d’Irlande du Nord qui peuvent prouver que les propositions du Royaume-Uni nuisent à leurs intérêts pourraient potentiellement demander un contrôle judiciaire une fois la loi adoptée.

Le double système de réglementation de Truss « semble correct sur le papier pour les détaillants, mais c’est un désastre pour n’importe qui d’autre », a déclaré Stephen Kelly, directeur général du groupe de pression des entreprises Manufacturing NI. Les producteurs agroalimentaires, en particulier, souffriront si le Royaume-Uni s’écarte des normes de l’UE dans des domaines tels que les pesticides, a-t-il averti.

L’opposition politique à Washington occupe également une place importante dans l’esprit des députés conservateurs. Cependant, les ministres britanniques se sont rendus régulièrement aux États-Unis ces derniers mois pour tenter de rassurer à la fois la Maison Blanche et le Congrès sur leurs plans, et pensent maintenant que l’administration américaine a une compréhension plus favorable de la position britannique.

Au fond, Johnson reste un joueur. Recourir au bouton Brexit est une tentation difficile à résister pour un Premier ministre arrivé au pouvoir après le départ de la Grande-Bretagne de l’UE.

« Le Brexit ne sera pas » terminé « jusqu’à ce que quelqu’un trouve une solution à cela », a déclaré Maddox, de l’IfG.

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