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Le manoir au sommet d’une falaise appartenant autrefois au roi des camps de vacances Billy Butlin arrive sur le marché pour 2,7 millions de livres sterling


L’empire de vacances de Billy Butlin (photo) a été vendu à une société américaine en 1972 pour 40 millions de livres sterling

Billy Butlin, un Canadien né en 1899 en Afrique du Sud, a d’abord eu l’idée de ses colonies de vacances d’entre-deux-guerres.

Il a remarqué qu’en Grande-Bretagne il pleuvait toujours, et pourtant les familles étaient enfermées dans leurs pensions lugubres pendant la journée et n’avaient absolument rien à faire.

« Tout le monde a droit aux loisirs », insiste-t-il, pas seulement les riches oisifs, qui de toute façon pourraient toujours échapper aux averses en voyageant à l’étranger.

Avec une fortune faite en étant l’agent européen exclusif pour les dodgems de fête foraine nouvellement inventés, Billy a investi 18 millions de livres sterling (en argent d’aujourd’hui) dans un camping de 48 acres à Skegness.

La station a ouvert ses portes en 1936 et la saison était complète – tout aussi bien, car Billy avait acheté 16 000 paires de patins à roulettes.

Les publicités promettaient « les diversions des vacances de l’homme riche à un prix à la portée de la bourse de l’individu ordinaire » – et Billy adressait ses forfaits vacances tout compris aux employés de bureau, aux vendeurs, aux sous-directeurs d’usine et, s’il l’avait su, journalistes littéraires indépendants aux moyens modestes.

Une brochure contemporaine annonçait que «vous pouvez simplement vous asseoir tranquillement sur votre propre véranda en fumant votre pipe du soir».

Ce qui distinguait Butlin’s était le sens de la communauté créé par les concours Bathing Belle, les concours Knobbly Knees et les prix pour le plus fort ronfleur, le plus brillant tête chauve et le plus beau bébé. Après avoir participé à la finale du concours Glamorous Grandmother pas moins de 23 fois, Alice Matthews, 76 ans, « est devenue une célébrité locale dans sa ville natale de Leeds ».

La gaieté était entretenue par les fameux Redcoats, dans leurs vestes élégantes et leurs flanelles blanches.

Les Redcoats, parmi lesquels comptaient Roy Hudd, Des O’Connor et Dave Allen, mais pas Frankie Howerd à qui Billy avait conseillé de « trouver un autre travail », ont également changé de piano et délimité des terrains de football.

Emblématique : le camp des Butlins à Bognor Regis, West Sussex

Emblématique : le camp des Butlins à Bognor Regis, West Sussex

Le succès de Skegness a conduit, en 1938, à une station balnéaire à Clacton, qui se vantait de vastes piscines chauffées et de cascades.

Les camps ont été réquisitionnés pendant la guerre pour devenir des dépôts d’entraînement du Pioneer Corps. Une pancarte s’affichait : « Rouvrira quand j’en aurai fini avec Hitler ». Pwllheli a été développé par l’Amirauté suite à l’évacuation de Dunkerque. Au total, 250 000 hommes se sont entraînés chez Butlin et les forces armées ont sauvé une menthe sans avoir à construire sa propre caserne.

Le commerce des vacances a repris en 1947, mais les Gallois du Nord étaient sceptiques quant à Pwllheli. Ils pensaient que « les gens qui vont dans des camps de vacances laisseront tomber la peau d’orange et joueront du ukulélé partout dans les montagnes tranquilles ».

Lorsque Billy a voulu ouvrir un camp à Mosney, près de Dublin, le clergé catholique s’est plaint, dénonçant celui de Butlin comme « étranger et indésirable ».

La période d’après-guerre fut peut-être l’âge d’or de Butlin.

Les centres de villégiature fournissaient uniquement des rampes pour les anciens combattants handicapés et les civils blessés lors des bombardements. Les chalets étaient populaires auprès des jeunes mariés et des couples en couple, qui pouvaient enfin s’éloigner de la cohabitation avec leurs parents. Les jeunes mariés recevaient un réveil comme cadeau de mariage. Billy était personnellement invité à environ 200 mariages par an. Un télégramme était toujours envoyé à la place.

En 1948, 200 000 familles n’obtenaient pas de réservation, donc six autres camps ont été ouverts, et il y en avait neuf en 1960, y compris ceux de Bognor, Barry Island, Ayr et Minehead, qui a été construit sur 165 acres de marais. Le plan était qu’il y aurait un camp de Butlin à moins de cent milles de « chaque grand centre urbain ».

L’animation était toujours somptueuse. Gracie Fields a attiré une foule de 10 000 fans lorsqu’elle s’est produite à Skegness.

Laurel et Hardy en personne ont jugé un concours de beauté. Ringo Starr a fait deux saisons à Pwllheli, où il a été visité par Lennon et McCartney. « Il est passé directement de Butlin’s aux Beatles. » Julie Andrews, à l’âge de 13 ans, a « fait tomber la baraque » à Clacton, et en 1979, Catherine Zeta-Jones « a été finaliste du Junior Star Trail ».

La reine a visité Pwllheli en 1963 et Billy a été fait chevalier l’année suivante. En 1965, cependant, les réservations ont chuté. Les gens possédaient désormais des voitures et pouvaient prendre le ferry pour le continent, où il y avait des couettes, des bidets et de l’ail.

En 1972 et au début des voyages à forfait aérien bon marché vers les Baléares, Butlin’s a été vendu à la Rank Organisation. Sir Billy se retira à Jersey. Il mourut en 1980 et « son empire des vacances fut progressivement démantelé ».

En 2000, Bourne Leisure a acheté l’entreprise et a constaté que «les courts séjours étaient la clé pour attirer les visiteurs à revenu moyen».

Skegness, Bognor et Minehead ont eu «un lifting majeur» et des consultations ont eu lieu avec Mumsnet pour voir ce que voulaient les familles modernes. Les manteaux rouges des Redcoats ont été repensés par Zandra Rhodes et Jeff Banks.

Butlin’s est désormais l’antidote aux contrôles de sécurité et aux frustrations des aéroports. La devise originale de Sir Billy était shakespearienne : « Notre véritable intention est tout pour votre plaisir. »

  • Par Roger Lewis pour le Daily Mail. Pris à partir de L’HÔTE DE LA NATION par Kathryn Ferry (Viking 20 £)


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