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Il est un peu avant midi et Khalida, qui travaille comme aide domestique pour une famille à Islamabad, est en retard au travail pour la troisième fois cette semaine. Transpirant abondamment et réalisant qu’elle pourrait bientôt s’évanouir à cause de la chaleur, elle scrute la route à la recherche d’ombre où elle peut s’asseoir et reprendre son souffle.

« Je suis incapable de dormir correctement la nuit avec cette chaleur et le matin, je suis déchirée entre prendre les transports en commun pour aller au travail et éviter les coups de chaleur, ou économiser de l’argent pour les factures d’électricité qui augmentent », dit-elle.

Après avoir deviné sa décision de ne pas utiliser les transports en commun, afin d’économiser de l’argent pour l’augmentation des factures d’électricité, Khalida – comme des millions d’autres au Pakistan – a du mal à faire face à la vague de chaleur inattendue qui a enveloppé la région.

L’Asie du Sud n’a pas connu le printemps agréable habituel cette année. Au lieu de cela, il y a eu un passage soudain d’hivers glacials à des températures torrides. Depuis avril, dans certaines régions du Pakistan, la température maximale moyenne est restée supérieure à 40°C. Un signe avant-coureur alarmant du changement climatique, car une vague de chaleur en avril est inouïe. Les années précédentes, de telles températures étaient enregistrées au plus fort de l’été.

L’Inde aussi est sous le choc d’une vague de chaleur sans précédent, mettant en danger la vie et les moyens de subsistance de millions de personnes.

Le mois de mars a été le plus chaud depuis le début des records il y a 122 ans. La chaleur intense s’est combinée avec un manque cruel de pluie.

Les personnes qui vivent et travaillent dans les villes en ressentent le pire. Des données récentes de la NASA révèlent plusieurs «îlots de chaleur urbains» à Delhi et dans d’autres parties du nord de l’Inde, avec des températures jusqu’à 5 ° C supérieures à celles des zones environnantes. Alors que les employés de bureau peuvent être isolés, ceux qui vivent à l’extérieur ont peu de soulagement.

Les vagues de chaleur sont l’un des symptômes les plus précoces et les plus évidents du changement climatique. Au Pakistan, les catastrophes induites par le climat sont aggravées par des facteurs socio-économiques tels que la forte densité de population, les inégalités existantes et l’agriculture à forte intensité de main-d’œuvre, dont le pays dépend fortement.

Selon une étude de 2021, le stress thermique mortel pourrait devenir courant dans toute l’Asie du Sud. L’une des raisons est la hausse des températures de bulbe humide, observée dans la ceinture de mousson. À mesure que les températures augmentent, l’air plus chaud peut contenir plus d’humidité.

La combinaison d’une chaleur élevée et d’une humidité élevée – la température du bulbe humide – est dangereuse.

Une température de bulbe humide de 32 °C est la température la plus élevée à laquelle les gens peuvent travailler, tandis que 35 °C représente la limite supérieure de la capacité de survie humaine. Au-delà, la sueur ne peut pas s’évaporer et le corps humain ne peut pas se refroidir.

À la mi-mars, le Département métrologique du Pakistan a émis des avertissements de canicule. Les citoyens ont été invités à s’attendre à des températures chaudes et sèches dans la plupart des régions du pays, provoquant un stress hydrique pour les réservoirs, les cultures et les vergers, mais également une augmentation du niveau des rivières en raison de la fonte des glaciers.

Celles-ci ont été suivies d’une série de catastrophes. En mai, un lac glaciaire a éclaté au glacier Shisper dans le nord du pays.

Heureusement, une station météorologique y avait été installée par le PNUD Pakistan et le ministère du Changement climatique, ce qui a entraîné une action rapide des autorités.

Le Département de métrologie du Pakistan et le ministère du Changement climatique ont émis des alertes aux crues des lacs glaciaires en avril, tandis que l’Autorité de gestion des catastrophes du Gilgit Baltistan a déclaré une urgence.

Grâce à ces mesures préventives, les familles ont été évacuées à temps et il n’y a eu aucune perte de vie. Cependant, les inondations ont endommagé de nombreuses maisons, deux centrales électriques et d’autres infrastructures.

Une semaine plus tard, un incendie de forêt a englouti les forêts de pins Musakhail et Sherani au Balouchistan, une région aride qui connaît de longues sécheresses. Ces forêts de pins soutenaient les moyens de subsistance des communautés locales et protégeaient la biodiversité et les espèces menacées telles que la chèvre de montagne, Suleiman Markhor.

Ces dernières années, les communautés ont conservé et amélioré la gestion des forêts. Ils ont appris les moyens les plus efficaces de récolter, de rôtir et d’emballer les pignons de pin. En 2019, ils ont remporté le Prix Équateur en reconnaissance de leurs efforts.

Il faut au moins deux à trois décennies pour que les pignons arrivent à maturité, et l’enfer qui fait rage a détruit au moins 30 % de la forêt classée au patrimoine de l’UNESCO. Les tentatives d’extinction de l’incendie ont échoué faute de moyens.

La canicule frappe également le secteur agricole au Pakistan. Dans une récente interview avec Al-Jazeera, le représentant résident adjoint du PNUD au Pakistan, Amanullah Khan, a déclaré ; « Ce n’est pas comme si l’agriculture de ce pays n’avait pas connu des températures de 41°C ou 43°C — le problème est que les cultures ont besoin de certaines températures à un certain moment de leur croissance. Bien qu’il ait été un exportateur net pendant de nombreuses années, le Pakistan a importé du blé l’année dernière.

L’Inde envisage des effets en cascade similaires. Il a déjà interdit les exportations de blé pour s’assurer qu’il y a suffisamment de stocks pour nourrir sa propre population. La demande d’énergie est à un niveau record, ce qui a conduit à utiliser davantage de charbon pour produire de l’électricité. Les décès dus aux coups de chaleur ainsi qu’aux maladies respiratoires et infectieuses augmentent, en particulier chez les personnes âgées, les enfants, les personnes travaillant à l’extérieur et celles des communautés à faible revenu.

Le GIEC a prédit que les conditions météorologiques extrêmes continueront d’augmenter. En tant que gouvernements, entreprises et communautés, nous devons commencer à mettre en place des mesures pour garantir que la vie et les moyens de subsistance des personnes soient protégés contre de tels chocs climatiques, en particulier ceux comme Khalida, qui doivent prendre des décisions encore plus difficiles chaque jour.

« Même si je gagne le même montant d’argent qu’au début de l’année, mon budget mensuel n’a pas prévu l’inflation ou la hausse soudaine de la chaleur », dit-elle.

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