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La tentative de Rocket Lab d’attraper le propulseur de fusée échoue

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Rocket Lab, une start-up construisant de petites fusées orbitales, a lancé une autre mission réussie vendredi – mais elle a échoué dans ses efforts pour reprendre son propulseur de fusée alors qu’il tombait vers la Terre. L’entreprise a déployé un hélicoptère avec un crochet, mais n’a pas pu attraper le propulseur.

Le spectacle sauvage fait partie des plans de l’entreprise pour économiser de l’argent en récupérant et en réutilisant des pièces de fusée après avoir envoyé des satellites dans l’espace.

L’objectif principal de la mission a atteint son but sans accroc. La fusée Electron de 7,5 millions de dollars de la société a décollé de son site de lancement dans le sud de la Nouvelle-Zélande à 13 h 27 HE vendredi. Le vaisseau spatial transportait un satellite de recherche scientifique en orbite pour l’Agence spatiale nationale suédoise.

Puis, après que le propulseur du premier étage de la fusée – la partie la plus haute et la plus basse de la fusée qui donne la poussée initiale au décollage – a fini de tirer et s’est détaché du deuxième étage de la fusée, il a commencé à retomber vers la Terre et a déployé un parachute pour ralentir sa descente . Rocket Lab a positionné un hélicoptère Sikorsky S-92 modifié pour l’intercepter à mi-descente, dans le but d’accrocher le propulseur par ses cordes.

Le pilote de l’hélicoptère disposait d’environ 10 minutes à partir du moment où le parachute du booster s’est déployé pour tenter de se précipiter pour la capture, a déclaré Murielle Baker, responsable des communications de Rocket Lab, lors de la diffusion en direct du lancement.

Mais la fusée n’est jamais apparue et Baker a confirmé en direct que les pilotes de l’hélicoptère avaient déclaré que le propulseur ne reviendrait pas à sec à l’usine. Dans un tweet, la société a signalé qu’il y avait un problème de perte de données lors de la rentrée de la fusée.

« Nous avons l’option de sauvegarde d’une éclaboussure océanique », a déclaré Baker. « Nous vous apporterons des mises à jour sur cette opération océanique dans les heures à venir.

« Si nous faisions cela aujourd’hui, ce ne serait pas un échec pour notre programme de relance. En fait, nous en avons effectué plusieurs au cours de nos missions à ce jour, et plus récemment, nous avons pu rallumer un moteur Rutherford qui avait été renvoyé de l’océan », a ajouté Baker.

Le PDG de Rocket Lab, Peter Beck, a noté qu’il est préférable d’attraper la fusée en l’air pour la garder au sec.

Cet evènement a marqué la deuxième tentative de la société d’utiliser sa nouvelle méthode de capture par hélicoptère. Après la première tentative, en mai, l’hélicoptère armé d’un crochet a réussi à accrocher la fusée en vol uniquement pour que les pilotes la lâchent intentionnellement quelques instants plus tard pour des raisons de sécurité.

« Notre première prise d’hélicoptère il y a seulement quelques mois a prouvé que nous pouvions faire ce que nous avions prévu de faire avec Electron, et nous sommes impatients de remettre l’hélicoptère sur le marché et d’améliorer encore plus la réutilisation de notre fusée en ramenant une étape sèche pour le première fois », a déclaré Beck dans un communiqué avant le lancement de vendredi.

Il avait dit après la tentative de mai que cela valait encore le temps et l’argent pour le comprendre.

Et il a noté plus tôt cette année que le propulseur de fusée du premier étage représentait environ 80% du coût d’une toute nouvelle fusée, donc trouver comment les capturer et les réutiliser en toute sécurité après le lancement permettrait à l’entreprise d’économiser beaucoup d’argent. Comparé aux millions de dollars nécessaires pour fabriquer une nouvelle fusée, la location de l’hélicoptère pour tenter de récupérer ne coûte qu’environ 4 000 ou 5 000 dollars de l’heure, a noté Beck.

Beaucoup de choses restent floues sur la manière dont Rocket Lab réutilisera finalement ses fusées.

Il a fallu plusieurs années à SpaceX pour comprendre comment récupérer, remettre à neuf et faire voler en toute sécurité et efficacement ses propulseurs de premier étage. Beck a cité l’entreprise comme un modèle pour la manière dont Rocket Lab procéderait.




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