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La scène du crime laissée pour compte dans un camp d’été à Bucha


SQuelque chose de terrible s’est produit dans le sous-sol du camp d’été pour enfants à Bucha. Les marches menant à sa porte non verrouillée étaient pleines de déchets provenant des rations de l’armée russe : macaronis séchés, boîtes de jus vides, boîtes de conserve de viande. Debout au bas de la cage d’escalier, Volodymyr Roslik, le gardien du camp, a levé les yeux et levé un sourcil vers moi, comme pour me donner une chance de plus de reconsidérer mon entrée.

Le tunnel sans air derrière cette porte ressemblait à une série de chambres de torture divisées par des murs en béton. Il y avait une salle qui semblait être utilisée pour les exécutions à l’avant, ses murs criblés de balles. Dans la pièce voisine se trouvaient deux chaises, une cruche vide et une planche de bois. Dans un autre, les Russes avaient apporté deux sommiers métalliques et les avaient appuyés contre le mur. Pour les enquêteurs ukrainiens, les tableaux suggéraient que les prisonniers étaient torturés ici : attachés aux sommiers et interrogés ; attaché à la planche et waterboarded.

« Les signes de torture étaient également sur les corps », explique Taras Shapravskyi, l’adjoint au maire de Bucha. Cinq hommes morts en civil ont été retrouvés dans cette chambre, m’a-t-il dit. « Ils avaient des brûlures, des ecchymoses, des lacérations. » Il faisait nuit quand le jardinier m’y a emmené la semaine suivante et a allumé une lampe de poche dans la pièce où ils étaient couchés. Deux traînées de sang séché coulaient le long d’un mur dans la terre, à côté d’un chapeau en polaire qui semblait avoir un trou de balle.

Les forces russes se sont retirées dans les premiers jours d’avril de cette ville de banlieue située à 15 milles de la capitale ukrainienne. Avant l’invasion, Bucha était bien connue à Kiev comme un endroit pour s’évader, pour déposer les enfants au camp d’été pendant quelques semaines ou les emmener à un parcours de cordes appelé le Crazy Squirrel. Aujourd’hui, Bucha est synonyme de crimes de guerre, comme Srebrenica ou My Lai. Des dizaines de corps jonchaient les rues lorsque les Russes sont partis. Un charnier occupe toujours le cimetière. Les magasins et les maisons sont vacants, pillés et incendiés. Plus de 400 civils ont été retrouvés morts ici, selon les autorités locales, presque tous avec des blessures mortelles par balle. « Ils n’ont pas été victimes d’obus ou de bombardements aériens », explique Mikhailo Podolyak, conseiller du président ukrainien Volodymyr Zelensky. « Il s’agissait de meurtres intentionnels, rapprochés et systématiques. »

À l’intérieur du camp d’été pour les enfants de 7 à 16 ans, les Russes ont installé une garnison à partir de laquelle terroriser la ville, tirant sur les passants civils et faisant descendre les prisonniers dans le sous-sol. Des responsables locaux et des témoins de la violence m’ont dit que la force d’occupation faisait preuve d’un manque total de discipline militaire. Des bouteilles d’alcool vides gisaient parmi les nids de tireurs d’élite creusés à côté d’une aire de jeux. Des matelas sales et des mégots de cigarettes jonchaient un bâtiment administratif, qui était jonché d’un étrange trésor de butin apparemment pris dans des maisons locales : un vieux boombox, des bijoux de fantaisie, une mallette en cuir, rien de tout cela n’a assez de valeur pour que les occupants le transportent pendant leur fuite. . Dans une pièce, les Russes ont laissé un tas de cheveux coupés à la tondeuse. Sur le sol d’un autre étaient assis deux tas d’excréments humains. « Ce n’était pas une armée », explique Roslik, le gardien du camp. « C’était une horde. »

Les scènes de dépravation qu’ils ont laissés derrière eux ont changé le cours de la guerre en Ukraine. Les crimes de l’armée russe, décrits tant à Kiev qu’à Washington comme une campagne ressemblant à un génocide, ont durci la volonté des gouvernements occidentaux d’armer l’Ukraine et réduit l’espace pour une paix négociée. Des dirigeants de toute l’Europe sont passés par Bucha pour voir la dévastation par eux-mêmes. Ils ont émergé en exprimant de nouvelles promesses de soutien à Zelensky, promettant plus d’un milliard de dollars d’aide militaire de la seule Union européenne.

« Vous vous tenez ici aujourd’hui et voyez ce qui s’est passé », a déclaré Zelensky aux journalistes lors d’une visite à Bucha le 4 avril, quelques jours après le retrait des Russes. « Nous savons que des milliers de personnes ont été tuées et torturées », a-t-il ajouté, « avec les extrémités coupées, des femmes violées, des enfants tués ». Moins d’une semaine plus tard, au moins 50 autres Ukrainiens – presque tous des femmes, des enfants et des personnes âgées – ont été tués dans une attaque à la roquette contre une gare de Kramatorsk, où ils étaient partis pour fuir les régions de l’est du pays, le foyer de la prochaine phase de la guerre.

David Arakhamia, le principal négociateur ukrainien dans les pourparlers avec Moscou, a déclaré que Bucha avait rendu difficile la confrontation avec les envoyés du président russe Vladimir Poutine. « Nous voulions arrêter complètement le processus », m’a-t-il dit. « Nous voulions la vengeance, pas la diplomatie. » Mais Zelensky a exhorté l’équipe à continuer, « même s’il n’y a que 1% de chances de paix après Bucha », explique le négociateur, qui a continué à s’entretenir avec les Russes presque tous les jours.

Dans le même temps, les enquêteurs se sont déployés à travers le pays pour documenter les crimes de guerre russes apparents. Une équipe d’experts français est venue aider l’Ukraine à réunir des documents pour un tribunal international. « Les preuves s’accumulent », a déclaré le président américain Joe Biden aux journalistes le 12 avril. « J’ai appelé cela un génocide parce qu’il est devenu de plus en plus clair que Poutine essaie simplement d’effacer même l’idée d’être Ukrainien. »

Moscou sait à quel point c’est grave. Le ministère des Affaires étrangères à Moscou a accusé l’Ukraine d’avoir « organisé » le massacre pour donner une mauvaise image des forces russes. Poutine a qualifié Bucha de « faux ». Ses chaînes de propagande proposaient des théories pour saper la sombre réalité avec le doute. Ils ont suggéré que des acteurs de crise s’étaient fait passer pour des cadavres dans des vidéos de Bucha. Ils ont affirmé que des «mercenaires étrangers» sont venus en ville et ont tué des gens après le retrait des Russes.

Mais la barbarie était trop flagrante et vue par trop de gens. Le gouvernement local estime qu’environ 3 700 personnes sont restées dans la ville pendant l’occupation. Leurs récits de pillages, de tortures, de viols et de meurtres concordent avec les preuves qui émergent du terrain.

Avant l’invasion, la vie à Bucha était centrée autour de l’église Saint-André, dont les dômes dorés s’élèvent d’une colline près de l’hôtel de ville. Le curé de la paroisse, le père Andriy Halavin, célébrait des funérailles le deuxième jour de l’invasion, le 25 février, alors qu’une bataille faisait rage pour le contrôle d’un aéroport juste au nord de la ville. Des explosions et des hélicoptères ont déchiré l’air, suffisamment près pour noyer son sermon sur la tombe.

La bataille dura plusieurs jours. Les Russes avaient besoin de cet aéroport pour débarquer une force d’invasion à l’extérieur de la capitale, et les Ukrainiens ont mené un combat féroce, bombardant les pistes et faisant sauter un pont pour bloquer l’avancée des chars russes vers Kiev. « Tout cela se passait au-dessus de nos têtes – les flammes, les boums », se souvient Halavin.

Le contrôle de Bucha a changé de mains au moins deux fois avant que les Russes ne parviennent à s’emparer de la ville la première semaine de mars. La bataille leur avait coûté cher et les avait mis en colère. Plus d’une douzaine de chars et de véhicules de transport de troupes russes incendiés se tenaient dans les rues. Alors que les Russes creusaient, ils installèrent des positions d’artillerie dans une école locale et s’installèrent dans les dortoirs du camp d’été pour enfants.

Halavin a envisagé de garder son église ouverte comme sanctuaire pour les habitants. Mais il dit avoir changé d’avis après que les troupes russes aient commencé à aller de maison en maison, défonçant les portes et traînant des familles entières dans les rues. À un moment donné, l’église elle-même a essuyé des tirs, laissant de profondes entailles dans les murs. « Les soldats tiraient sur tout ce qui bougeait. Hommes, femmes, enfants », m’a dit Halavin. « Traverser la rue, c’était regarder la mort dans les yeux. »

Le prêtre rangea ses robes et fit de son mieux pour rester hors de vue. À quelques reprises au cours de l’occupation d’un mois, il s’est faufilé dans l’église pour prier et chercher des bougies pour sa maison. Dès la deuxième semaine, l’odeur de la mort dans certaines parties de Bucha est devenue difficile à supporter. La morgue était pleine et il était trop dangereux d’amener les corps au cimetière. De nombreuses victimes ont été laissées sur la route ou recouvertes de juste assez de terre pour éloigner les chiens.

Un coroner local a alors demandé à Halavin d’aider à organiser un enterrement dans le cimetière. Le prêtre a consenti. Le 10 mars, ils ont creusé une tranchée et ont attendu qu’un camion sorte de la morgue avec quelques dizaines de corps. « Il n’y avait aucun moyen d’avoir une cérémonie ou des sermons sur la tombe », dit-il. « Tout a été fait rapidement, avec quelques prières hâtives. »

La tranchée était toujours là, à l’ombre de l’église, lorsque la congrégation s’est réunie pour la messe dominicale du 10 avril, la première depuis la fin de l’occupation. La plupart des corps avaient déjà été exhumés et envoyés à la morgue pour identification et inhumation en bonne et due forme. Une longue feuille de plastique était drapée sur ceux qui restaient dans la fosse, pour tenir les corbeaux à distance.

Olha Ivanitska, une paroissienne âgée, a vu deux de ses amis alors qu’elle boitait dans le vestibule de l’église. Elle les embrassa et toucha leurs joues avec ses mains. « Tu es toujours en vie », dit-elle. « Nous sommes toujours en vie. »

Ils savaient qu’ils avaient de la chance. Alors qu’ils sortaient de chez eux, de leurs sous-sols et de leurs bunkers, les habitants de Bucha trouvaient souvent leurs amis disparus ou morts, leurs rues pleines de véhicules militaires accidentés, les maisons de leurs voisins réduites en décombres.

Certains habitants ont entrepris d’évaluer les dégâts et de reconstruire. Leonid Chernenko, concierge à l’école n°3, est revenu au travail le 10 avril pour vérifier ce que les Russes avaient volé. « Tous les ordinateurs ont disparu », m’a-t-il dit en cherchant les clés de la chaufferie. C’était le moindre des problèmes. Les sapeurs n’avaient pas eu le temps de vérifier l’école à la recherche de pièges et de mines. Plus d’une centaine de boîtes vides d’obus d’artillerie russe gisaient dans la cour de l’école parmi des bouteilles de bière vides et des rations militaires. La plupart des fenêtres avaient été brisées.

Autour de l’école, de nombreuses victimes du massacre de Bucha reposent toujours dans des tombes temporaires. L’un d’eux se trouve au bord du camp d’été pour enfants. Igor Kasenok, qui vit de l’autre côté de la rue, m’a dit qu’il avait creusé cette tombe un jour de mars. L’homme à l’intérieur avait commis l’erreur d’approcher les Russes à pied, a déclaré Kasenok. Les soldats lui ont tiré dessus et l’ont laissé là.

Kasenok a retrouvé le corps dans la rue le lendemain, lorsqu’il est allé chercher du bois pour le poêle de son sous-sol, un dédale encombré qu’il avait partagé pendant l’occupation avec plus de 30 de ses voisins et nombre de leurs animaux de compagnie. Kasenok a donné au mort la dignité d’un enterrement, façonnant une croix avec des planches. « Ils auraient pu me tirer dessus aussi pour ça », a-t-il dit en me montrant l’intrigue.

Pendant que nous parlions, la femme de Kasenok est sortie, traînée par une paire de chats. Nous avons commencé à parler de leurs petits-enfants. Tous trois habitent autour de Lougansk, dans une partie de l’Ukraine prise par les Russes début mars. Kasenok et sa femme n’ont plus eu de leurs nouvelles depuis.

L’envie de rassurer le couple me fit bégayer, et la seule chose qui me vint à l’esprit fut la colonie de vacances d’en face. J’ai suggéré que peut-être un jour, après la reconstruction de Bucha, les enfants pourraient venir visiter et jouer là-bas. « Mieux vaut raser l’endroit », répondit Kasenok. « C’est un lieu de tuerie maintenant. »

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