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La saison tumultueuse et triomphante de Daria Kasatkina


FORT WORTH – Alors que le match de Daria Kasatkina avec l’adolescente américaine Coco Gauff prenait de nombreux rebondissements jeudi soir, les pensées de Kasatkina étaient difficiles à lire: son expression neutre et profondément concentrée donnait peu d’indices sur le score jusqu’à ce qu’elle ait terminé sa ronde- victoire de robin, 7-6 (6), 6-3, à la finale WTA avec un rugissement et un poing fermé.

Kasatkina, une Russe de 25 ans qui affrontera samedi Caroline Garcia pour une place en demi-finale, est dans l’instant et de retour dans le rythme pour sa première apparition dans cette épreuve élite de fin d’année, réservée aux huit meilleures féminines. joueurs de simple et les huit meilleures équipes de double.

Mais ce fut une saison tumultueuse et finalement triomphale pour Kasatkina. En juillet, dans une interview avec le blogueur russe Vitya Kravchenko, elle s’est révélée gay, rendant publique sa relation avec l’ancienne patineuse artistique en couple olympique Natalia Zabiiako. Dans cette même interview, Kasatkina est également devenue la première star du tennis russe à s’exprimer en profondeur contre la guerre avec l’Ukraine.

Les deux sont des mesures risquées en Russie, où le gouvernement dirigé par le président Vladimir V. Poutine a promulgué des lois restreignant la dissidence contre la guerre et interdit la représentation des relations homosexuelles dans les livres, les films et les médias.

Kasatkina, qui a qualifié la guerre de « cauchemar à part entière » et a exprimé de l’empathie pour les joueurs ukrainiens, s’est longtemps entraînée en Espagne avec son entraîneur, Carlos Martinez, et est maintenant basée à Dubaï. Elle n’est pas retournée en Russie, où elle a toujours de la famille, depuis une visite à Saint-Pétersbourg en février, peu avant l’invasion russe de l’Ukraine.

Est-ce que cela a été son année de courage?

« Peut-être que oui », a-t-elle déclaré dans une interview à Fort Worth. «Je disais ces choses non pas pour avoir l’air courageux mais pour donner aux gens mon point de vue et mes sentiments. Donc, s’ils voient que c’était courageux, tant mieux, mais ce n’était pas pour avoir l’air courageux, absolument pas. »

Certains joueurs ukrainiens, dont Olga Savchuk, ancienne capitaine ukrainienne de la Billie Jean King Cup, ont personnellement remercié Kasatkina.

« Au moins, elle a essayé et fait quelque chose et peut vivre avec une âme propre », a déclaré Savchuk dans un message texte vendredi. « Je peux facilement la regarder en face maintenant quand je la rencontre, parce que je sais ce qu’elle pense. »

Lorsqu’on lui a demandé à quoi ressemblaient les réactions en Russie, Kasatkina a hésité. « N’en parlons pas, dit-elle.

Mais elle a dit qu’elle avait été touchée par le niveau de soutien international pour sa décision de parler de sa sexualité et de vivre ouvertement avec Zabiiako, une olympienne de 2018 pour la Russie, qui est avec elle et Martinez à Fort Worth.

« Je ne savais pas à quoi m’attendre, et tout s’est parfaitement déroulé, je pense », a déclaré Kasatkina. « Et je suis vraiment reconnaissant à tous ceux qui m’ont envoyé un message, qui m’ont soutenu. Bien sûr, il y avait aussi des parties négatives, mais je ne les ai tout simplement pas ressenties du tout. Juste les gens sur Internet, donc ce n’était pas du tout important pour moi.

Kasatkina a déclaré que sa vie quotidienne n’avait pas autant changé que son humeur.

« Je viens de commencer à me sentir beaucoup mieux », a déclaré Kasatkina. « Être simplement moi-même et me sentir plus libre de faire les choses que je veux faire, les choses que je sens que je dois faire. C’est incroyable. Vivre avec le sentiment de liberté, c’est un sentiment formidable.

Elle est remontée dans le top 10 en 2022, décrochant la huitième et dernière place de qualification en simple pour la finale WTA après avoir été remplaçante en 2018 à Singapour sans avoir pu jouer de match.

« Je suppose que nous pourrions dire que j’ai pris le dernier train pour être ici », a déclaré Kasatkina. « J’étais assez stressé pendant la course, car c’était assez serré. Mais être ici, c’est super.

Banni de Wimbledon avec tous les joueurs de Russie et de son allié biélorusse, Kasatkina ne se serait peut-être pas qualifié pour Fort Worth si les tournées n’avaient pas privé Wimbledon de points de classement en représailles à l’interdiction russe.

Elena Rybakina, une joueuse d’origine russe qui représente désormais le Kazakhstan, a remporté le titre du simple féminin de Wimbledon, mais, sans les 2 000 points qui accompagnent normalement un titre du Grand Chelem, ne s’est pas qualifiée pour la finale WTA.

Kasatkina et la star biélorusse Aryna Sabalenka ont toutes deux terminé dans les huit premières et ont pu jouer une saison presque complète en raison de la décision des tournées d’autoriser les individus de Russie et de Biélorussie à concourir, mais sans drapeaux ni identification nationale.

« Bien sûr, nous apprécions de pouvoir garder nos emplois et jouer », a déclaré Kasatkina. « Nous avons de la chance et nous en sommes très reconnaissants. »

Sa saison renaissante a mis du temps à venir. Bien que Kasatkina puisse invoquer une puissance de base, son jeu est avant tout basé sur l’artisanat et les effets, sur le rythme et les changements tactiques.

Son ancien entraîneur Philippe Dehaes l’a qualifiée de «génie du tennis» et, avec son aide, elle s’est hissée au 10e rang en 2018, atteignant la finale de l’Open BNP Paribas à Indian Wells, en Californie, avant de perdre face à Naomi Osaka dans ce qui était un tournoi décisif pour les deux jeunes talents.

Mais Kasatkina n’a pas été en mesure de maintenir cet élan, se séparant de Dehaes en 2019 et plongeant, de son propre chef, dans la dépression et une crise de confiance qui l’ont sérieusement amenée à envisager de quitter le sport.

Mais elle y est parvenue avec l’aide d’un psychologue, ainsi que de son frère Alexandr et Martinez, un ancien joueur espagnol de niveau satellite qui a longtemps entraîné la compatriote russe de Kasatkina, Svetlana Kuznetsova.

« Carlos m’a pris par le bas quand j’étais complètement cassé, disons », a déclaré Kasatkina. « Nous avons fait du très bon travail ensemble pour revenir dans le top 10. Je suis heureux et reconnaissant qu’il ait eu cette patience. »

Martinez, qui a commencé à l’entraîner en juin 2019, croyait au talent de Kasatkina mais avait besoin de l’aider à retrouver confiance.

« Elle est sortie de moments difficiles où les attentes autour d’elle étaient très élevées, terminant dans le top 10 en 2018 », a déclaré Martinez jeudi. « Au début, il s’agissait simplement de construire une base, de construire un joueur capable de jouer sur toutes les surfaces et de s’adapter à différents jeux. »

La pandémie leur a donné plus de temps pour travailler au club de Martinez, et ils se sont davantage concentrés sur l’amélioration de la tactique et de l’attitude que sur les ajustements techniques.

« Il y a deux ou trois ans, ce match avec Coco, elle aurait perdu, 6-2, 6-2 », a déclaré Martinez. « Aucune chance. Vous auriez vu de la frustration, mais maintenant, non. Elle sait qu’elle peut changer le cours du match à chaque point. »

La cohérence reste un problème. Kasatkina a perdu lors de l’un de ses deux premiers tours en 11 épreuves cette année, mais elle a également atteint sa première demi-finale du Grand Chelem à Roland-Garros et a remporté deux titres en simple, compilant un record de 40-20 à travers tous les voyages et le tumulte.

Contre Garcia samedi, elle peut prolonger sa plus belle saison d’au moins un match de plus, puis se rendre aux Maldives avec Zabiiako pour le soleil, le calme et les vacances.

Le retour en Russie devra attendre.

« Peut-être quand la guerre sera finie », a-t-elle dit.




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