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L'Europe

La retraite russe révèle les signes d’une atrocité dans un village ukrainien


PRAVDYNE, Ukraine — D’abord sont venus de petits morceaux d’os. Puis une paire de bras liés aux poignets avec une corde.

Et puis la pelle a déterré un crâne avec un trou de balle, la bouche ouverte, les dents couvertes d’une boue épaisse et noire.

Même si des scènes comme celle-ci se sont répétées à travers l’Ukraine partout où les Russes se sont retirés, le groupe de villageois et de policiers a semblé stupéfait lundi alors qu’il se tenait au bord d’une fosse commune à Pravdyne, un village près de la ville de Kherson.

Une pluie froide a frappé leur dos mais ils n’ont pas bougé lorsque la tombe a été exhumée. Aucun des villageois ne connaissait même les noms de famille des six hommes qui avaient été tués, à la manière d’une exécution, puis enterrés ici, mais cela n’avait pas d’importance.

« C’étaient des Ukrainiens », a déclaré Kostiantyn Podoliak, un procureur venu enquêter.

Et maintenant, leurs restes gisaient dans une tombe peu profonde à cause de cela.

Kherson et les villages environnants du sud de l’Ukraine ont été libérés après huit mois d’occupation brutale, lorsque les forces russes assiégées se sont brusquement retirées il y a plus de deux semaines. Les habitants ont afflué dans les rues, agitant des drapeaux, serrant dans leurs bras des soldats et faisant tinter des verres de cognac.

Mais au fil des jours, cette joie a cédé la place à des preuves croissantes d’atrocités et à la triste réalité de communautés battues et à peine vivables dont la plupart des civils ont fui il y a des mois et qui pourraient ne pas revenir de si tôt. En partant, les Russes ont fait sauter des centrales électriques, coupant l’électricité, l’eau courante, le chauffage et le téléphone et repoussant les habitants plus d’un siècle en arrière.

Et bien que les Russes soient partis, ils continuent de tuer des gens dans et autour de Kherson, une ville qui abritait quelque 280 000 personnes avant la guerre. Presque tous les matins, des obus d’artillerie russes tirés à des kilomètres de là, de l’autre côté du fleuve Dnipro, secouent la ville. Plus d’une douzaine de civils ont été tués la semaine dernière, dont quatre hommes dont l’erreur fatale, selon les habitants, a été de se tenir ensemble à l’extérieur et de partager un café.

Le long des berges de Kherson, les gens se précipitent derrière les murs. Les responsables disent que des tireurs d’élite russes, cachés à environ un kilomètre et demi, tirent sur des civils qui puisent de l’eau dans la rivière pour se laver.

« Ils essaient de nous terroriser », a déclaré Oleksandr Samoylenko, un politicien et chef du conseil régional de Kherson. « Et tant que nous n’aurons pas libéré le territoire autour de Kherson, Kherson elle-même ne sera pas vraiment libérée. »

La nuit, il y a un autre rappel cruel que les Russes sont toujours proches. Kherson est presque complètement sombre mais juste de l’autre côté de la rivière, des lumières brillent sur cette rive. Les villes de l’autre côté du Dnipro sont tellement plus petites que Kherson et tellement moins importantes pour l’économie et le pays. Mais les Russes les contrôlent, donc ces petites villes ont encore l’électricité.

Comme presque toutes les villes et villages sous contrôle ukrainien près de Kherson, Pravdyne – population d’avant-guerre de 1 222 habitants, selon le chef du village – n’a ni électricité ni eau courante. C’est devenu une scène désolée d’arbres sans feuilles, de maisons désertes et de longues routes boueuses.

Un petit convoi d’enquêteurs sur les crimes de guerre a emprunté l’une de ces routes lundi, après avoir entendu parler de la mort de plusieurs agents de sécurité venus de l’extérieur de la ville et travaillant pour une entreprise agricole, vivant dans une maison bleu pâle.

Selon les villageois, un garde, un homme sympathique du nom de Vlad, avait noué une relation avec une adolescente qui avait été maltraitée par son beau-père. Le beau-père craignait d’avoir des ennuis, ont déclaré les villageois, alors il a commencé à collaborer avec les Russes et a inventé une histoire selon laquelle Vlad et les autres agents de sécurité espionnaient les Russes.

Un matin de la mi-avril, Anatoliy Sikoza, un voisin, a entendu une explosion dans la maison. Quand il a couru dessus, il l’a trouvé détruit. Étendus sur le sol, à moitié enterrés dans les décombres, gisaient les corps de six des sept gardes de sécurité et de l’adolescente. M. Sikoza a dit qu’il est un chasseur et qu’il connaît une chose ou deux sur la mort.

« Et je pouvais dire que ce n’était pas l’explosion qui les avait tués », a-t-il déclaré.

Il s’approcha. Il a vu que plusieurs des hommes avaient les mains liées derrière le dos et qu’ils avaient les yeux bandés. La fille, dit-il, avait l’air d’avoir été étranglée.

De telles découvertes ont été une horreur récurrente en Ukraine. En avril, après le retrait des Russes de la banlieue de Kyiv, les autorités ont retrouvé des centaines de corps de civils, notamment dans la ville de Bucha, et les habitants ont déclaré que des soldats russes avaient exécuté nombre d’entre eux, le plus souvent sans raison.

À l’est, des découvertes similaires ont eu lieu à Izium en septembre et à Lyman en octobre après le retrait des Russes d’une offensive ukrainienne.

A Pravdyne, M. Sikoza dit avoir supplié les soldats russes de lui permettre d’enterrer les morts. Ils ont refusé. Tant de gens avaient fui le village que des chiens abandonnés parcouraient les routes. Ils ont trouvé les corps et ont commencé à les déchirer.

M. Sikza a de nouveau supplié. Finalement, après cinq semaines, les soldats lui ont permis de préparer une tombe pour six des gardes de sécurité ; il n’a pas pu retrouver le corps de la septième et la famille de la jeune femme l’a enterrée séparément.

Pendant les six mois suivants, les Russes ont creusé dans Pravdyne. Ils ont creusé des tranchées le long des canaux d’irrigation. Ils ont creusé des terriers le long de la route. Ils ont construit des bunkers en béton armé qui ont transformé cette petite ville agricole en forteresse.

Les commandants ukrainiens ont déclaré avoir perdu des centaines d’hommes lors de vagues d’assauts en tentant de prendre Pravdyne. Il se trouve dans une position isolée à mi-chemin entre Kherson, l’une des plus grandes villes saisies par les Russes, et Mykolaïv, à environ 30 miles au nord-ouest, qu’ils n’ont pas pu capturer.

Début novembre, les Russes ont commencé à déménager. Les forces ukrainiennes ont afflué quelques jours plus tard. Des enquêteurs sur les crimes de guerre, des travailleurs humanitaires et d’autres ont rapidement suivi. Un tuyau d’un journaliste qui s’était entretenu avec des villageois a conduit les enquêteurs à la fosse commune lundi.

« Je savais que ce serait difficile, mais je n’y étais pas préparé », a déclaré Serhiy Rebizhenko, un homme à tout faire qui avait été recruté par les anciens du village pour creuser la fosse commune. « Je connaissais ces gens. Je venais de plaisanter avec eux. Et maintenant, regardez-les.

Même les policiers vétérans semblaient ébranlés. Ils ont catalogué les parties du corps, disant à peine un mot. Leurs yeux s’attardaient sur les crânes.

Serhiy Motrych, médecin légiste avec 28 ans d’expérience, a vu de nombreux morts. Lundi, après avoir sorti les restes en décomposition de la tombe et posé les morceaux sur des feuilles de plastique transparent, il s’est assis sur le siège avant de sa voiture, regardant droit devant lui. « Je fais ça depuis si longtemps que je ne ressens aucune émotion », a-t-il déclaré.

Mais ensuite il s’arrêta. Sa lèvre commença à trembler. Il s’est détourné.

« Mon neveu vient d’être tué sur la ligne de front », a-t-il dit, la voix pleine d’angoisse.

« Cette guerre… » dit-il, les yeux rivés sur la route.

Il n’a jamais fini sa phrase.


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