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La Réserve fédérale ne peut pas guérir l’inflation à elle seule



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L’inflation actuelle a été déclenchée par la politique budgétaire – le gouvernement a imprimé ou emprunté environ 5 000 milliards de dollars et envoyé des chèques aux particuliers et aux entreprises. Les États-Unis ont emprunté et dépensé auparavant sans provoquer d’inflation. Les gens considéraient la dette supplémentaire comme un bon investissement. Le fait que cette relance ait conduit à l’inflation reflète donc une perte de confiance plus large dans le fait que les États-Unis rembourseront leur dette.

Les outils de politique monétaire de la Réserve fédérale pour remédier à cette inflation sont émoussés. En augmentant les taux d’intérêt, la Fed pousse l’économie vers la récession. Il espère pousser juste assez pour compenser l’impulsion budgétaire de la relance. Mais les freins monétaires et un accélérateur fiscal au sol malmènent le moteur économique.

L’augmentation des taux d’intérêt peut faire baisser les prix des actions et des obligations et augmenter les coûts d’emprunt, réduisant ainsi la construction de maisons, les achats de voitures et les investissements des entreprises. La Fed peut interrompre le flux de crédit. Mais des taux d’intérêt plus élevés ne font pas grand-chose pour décourager les gens de dépenser les chèques de relance du gouvernement. Au mieux, l’économie est déséquilibrée. L’économie a besoin d’investissements et de logements. La demande d’aujourd’hui est l’offre de demain.

Le ralentissement de l’économie n’est pas garanti pour réduire durablement l’inflation de toute façon. Même lors de la récession de 2008, avec un chômage supérieur à 8 %, l’inflation sous-jacente n’est tombée que de 2,4 % en décembre 2007 à 0,6 % en octobre 2010, puis a rebondi à 2,3 % en décembre 2011. L’inflation sous-jacente de 2022 connaîtrait une récession lamentable. En 1970 et 1974, la Fed a relevé les taux d’intérêt plus rapidement et plus fortement qu’aujourd’hui, de 4 % à 9 % en 1970 et de 3,5 % à 13 % en 1974. Chaque hausse a produit une récession meurtrière. Chaque inflation réduite. A chaque fois, l’inflation a reflué.

La courbe de Phillips, selon laquelle la Fed estime que le ralentissement de l’activité économique réduit l’inflation, est éphémère. Certaines récessions et hausses de taux s’accompagnent même d’une inflation plus élevée, en particulier dans les pays connaissant des problèmes budgétaires. La Fed sera confrontée à des vents contraires budgétaires. L’administration Biden et le Congrès souhaiteront répondre à une récession par davantage de mesures de relance et un autre plan de sauvetage financier, ce qui ne fera qu’augmenter l’inflation. Une récession sans les mesures de relance et de sauvetage attendues sera vraiment sévère.

Des taux d’intérêt plus élevés aggraveront directement les déficits en augmentant les frais d’intérêt sur la dette. Réduire l’inflation était déjà assez difficile en 1980, lorsque la dette fédérale était inférieure à 25 % du produit intérieur brut. Maintenant, c’est plus de 100 %. Chaque point de pourcentage de taux d’intérêt plus élevé signifie 250 milliards de dollars de plus en déficit générateur d’inflation.

De nombreux gouvernements, y compris les États-Unis sous l’administration Biden, veulent lutter contre l’inflation en empruntant et en imprimant encore plus d’argent pour aider les gens à payer leurs factures. Cela ne fera qu’empirer les choses. Une chasse aux sorcières contre la « cupidité », le « monopole » et les « profiteurs » ne réussira pas à réduire l’inflation, comme elle le fait depuis des siècles. Les contrôles des prix ou les pressions politiques pour réduire les prix créeront de longues files d’attente et exacerberont les problèmes de la chaîne d’approvisionnement. Des excuses interminables de cannibalisme, des discours sur la « hausse des prix de Poutine » et des idées stupides comme une exonération de la taxe sur l’essence ne font que convaincre les gens que le gouvernement n’a aucune idée de ce qu’il fait.

La politique monétaire ne peut à elle seule guérir une inflation soutenue. Le gouvernement devra également régler le problème budgétaire sous-jacent. La réduction du déficit à court terme, les mesures temporaires ou les trucs comptables ne fonctionneront pas. Pas plus qu’un accès d' »austérité » à forte fiscalité qui tue la croissance. Les États-Unis doivent persuader les gens qu’au cours de plusieurs décennies, ils reviendront à leur tradition d’avoir de petits excédents primaires qui remboursent progressivement les dettes. Ce résultat nécessite une croissance économique, qui augmente le revenu imposable à long terme. Augmenter les taux d’imposition à lui seul revient à escalader une dune de sable, car chaque hausse nuit à la croissance des revenus. Les États-Unis ont également besoin d’une réforme des dépenses, en particulier des droits. Et il doit briser le cycle selon lequel chaque crise sera satisfaite par une rivière d’argent imprimé ou emprunté, des renflouements pour les grandes entreprises financières et des chèques de relance pour les électeurs.

La bonne nouvelle est que l’inflation peut s’arrêter rapidement, et sans récession brutale, lorsqu’il y a une réforme budgétaire, monétaire et économique conjointe. Les objectifs d’inflation que la Nouvelle-Zélande, Israël, le Canada et la Suède ont adoptés au début des années 1990 en sont de bons exemples. Ils comprenaient de profondes réformes fiscales et économiques. La fin soudaine des hyperinflations allemande et autrichienne dans les années 1920, lorsque les problèmes budgétaires ont été résolus, en sont des exemples plus dramatiques. Aux États-Unis, le resserrement monétaire du début des années 1980 a été rapidement suivi d’une réforme des impôts, des dépenses et de la réglementation. Une croissance économique plus élevée a produit d’importants excédents budgétaires à la fin des années 1990. Sans ces réformes, le resserrement monétaire aurait peut-être de nouveau échoué. Si ces réformes étaient intervenues plus tôt, la désinflation aurait bien pu être économiquement indolore.

M. Cochrane est chercheur principal à la Hoover Institution et auteur de « The Fiscal Theory of the Price Level », à paraître cet automne.

Dans un effort pour lutter contre l’inflation, la Réserve fédérale augmente les taux d’intérêt à trois quarts de point de pourcentage et pourrait faire de même en juillet. Alors pourquoi les messages contradictoires du briefing de Jerome Powell ? Images : Shutterstock/Reuters Composite : Mark Kelly

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