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La mission Peregrine abandonne sa tentative d’alunissage après avoir subi une perte de carburant « critique »




CNN

Astrobotic Technology, la société qui a développé le premier atterrisseur lunaire lancé depuis les États-Unis depuis cinq décennies, a annoncé qu’elle abandonnait sa tentative de poser son vaisseau spatial Peregrine sur la Lune moins de 24 heures après le décollage du véhicule.

Le vaisseau spatial a subi une perte « critique » de propulseur à cause d’une fuite de carburant et tente de se corriger après avoir rencontré un problème majeur dans l’espace.

Quelques heures seulement après le lancement du véhicule depuis la Floride vers la Lune tôt lundi matin, la société a annoncé que la mission était menacée. L’atterrisseur lunaire, baptisé Peregrine, n’a pas pu se placer face au soleil, probablement à cause d’un problème de propulsion, selon Astrobotic. Cette orientation capricieuse a empêché le vaisseau spatial de charger ses batteries.

Le problème de la batterie a été résolu plus tard, mais Astrobotic n’a pas été en mesure de corriger le problème apparent du système de propulsion de l’atterrisseur Peregrine.

Dans un communiqué lundi soir, la société a déclaré qu’une fuite de carburant obligeait les propulseurs du système de contrôle d’attitude de l’atterrisseur Peregrine – qui sont conçus pour aligner avec précision l’atterrisseur en forme de boîte de 6 pieds de haut lorsqu’il est dans l’espace – ont dû « bien fonctionner ». au-delà de leurs cycles de vie de service prévus pour empêcher l’atterrisseur d’une chute incontrôlable.

Astrobotic a ajouté que les propulseurs ne pourraient probablement fonctionner que pendant 40 heures supplémentaires au maximum.

« À l’heure actuelle, l’objectif est de rapprocher Peregrine le plus près possible de la distance lunaire avant qu’il ne perde la capacité de maintenir sa position de pointage vers le soleil et ne perde ensuite sa puissance », selon la société.

Cela signifie qu’un éventuel alunissage, prévu pour le 23 février, n’est plus envisageable.

Astrobotic avait déjà averti peu après 13 heures HE qu’une « panne au sein du système de propulsion » vidait le carburant du véhicule. Mais l’entreprise a travaillé pendant des heures lundi pour tenter de stabiliser la situation et d’évaluer les options.

Lundi après-midi, Astrobotic a également partagé la première image de l’atterrisseur Peregrine dans l’espace. La photographie montrait que les couches extérieures d’isolation du véhicule étaient froissées.

De Astrobotique/X

Astrobotic Technology, la société qui a développé l’atterrisseur lunaire Peregrine, a partagé la première image de l’atterrisseur dans l’espace le 8 janvier 2024. L’image a été capturée par une caméra montée au sommet d’un pont de charge utile et montre une isolation multicouche (MLI) sur le extérieur de l’atterrisseur Peregrine au premier plan.

Le matériau déformé était « le premier indice visuel qui correspond à nos données télémétriques indiquant une anomalie du système de propulsion », a déclaré la société dans un message publié sur la plateforme de médias sociaux X à 16 h 12 HE lundi.

L’atterrisseur lunaire, appelé Peregrine en hommage à l’oiseau le plus rapide du monde, semble avoir réussi la première étape de son voyage après avoir décollé à 2 h 18 HE au sommet d’une fusée Vulcan Centaur développée par la coentreprise Lockheed Martin et Boeing United Launch. Alliance.

Il s’agissait du tout premier vol d’une fusée Vulcan Centaur, un nouveau véhicule d’ULA conçu pour remplacer son ancienne gamme de fusées.

La société a confirmé juste après 3 heures du matin (heure de l’Est) que le Vulcan Centaur avait fonctionné comme prévu, plaçant l’atterrisseur lunaire Peregrine sur une orbite d’injection translunaire, selon l’ULA. Cela implique une combustion du moteur précisément chronométrée qui a poussé l’atterrisseur Peregrine sur une trajectoire en orbite terrestre qui devrait lui permettre de se synchroniser avec la Lune à environ 384 400 kilomètres (238 855 miles).

L’atterrisseur Peregrine devait ensuite déclencher ses propres propulseurs embarqués, utilisant jusqu’à trois manœuvres pour localiser sa trajectoire.

Dans un communiqué, Astrobotic a déclaré que Peregrine avait commencé à communiquer avec succès avec le Deep Space Network de la NASA, activé ses systèmes avioniques et « les contrôleurs thermiques, de propulsion et de puissance, tous sous tension et fonctionnant comme prévu ».

« Après l’activation réussie des systèmes de propulsion, Peregrine est entré dans un état opérationnel sûr », a indiqué la société.

C’est après cela, cependant, que l’atterrisseur Peregrine a connu « l’anomalie » qui a laissé le véhicule pointé à l’opposé du soleil et incapable de charger sa batterie.

Les contrôleurs de mission ont ensuite « développé et exécuté une manœuvre improvisée pour réorienter les panneaux solaires vers le Soleil », selon Astrobotic.

Ils ont atteint cet objectif.

« La manœuvre improvisée de l’équipe a réussi à réorienter le panneau solaire de Peregrine vers le Soleil. Nous chargeons maintenant la batterie », a déclaré la société dans une mise à jour publiée à 12 h 34 HE.

Néanmoins, Astrobotic a déclaré qu’il devait corriger le problème de propulsion sous-jacent. Le vaisseau spatial devrait utiliser ses propulseurs embarqués – et disposer de suffisamment de propulseur – pour effectuer un atterrissage en douceur sur la lune.

La société Astrobotic Technology, basée à Pittsburgh, a développé Peregrine dans le cadre d’un contrat de 108 millions de dollars avec la NASA. Le véhicule a été conçu dès le départ pour être relativement bon marché – dans le but de réaliser la vision de la NASA consistant à réduire le coût de l’envoi d’un atterrisseur robotique sur la Lune en demandant au secteur privé de rivaliser pour de tels contrats.

Le PDG d’Astrobotic, John Thornton, a déclaré à CNN le 2 janvier qu’il considérait ce premier lancement comme une mission de test.

« C’est vraiment comme une approche du genre 50-50 tirs au but – où il s’agit vraiment plus de la réussite de l’industrie, et non d’une mission spécifique », a déclaré Thornton.

Joel Kearns, administrateur associé adjoint pour l’exploration à la Direction des missions scientifiques de la NASA, a publié lundi une déclaration disant : « Chaque succès et chaque revers sont des opportunités d’apprendre et de grandir. Nous utiliserons cette leçon pour propulser nos efforts visant à faire progresser la science, l’exploration et le développement commercial de la Lune.

Thornton, qui avait précédemment déclaré que cette mission Peregrine coûtait à Astrobotic plus d’argent qu’elle n’en gagnait, a également fait remarquer à CNN ce que cela signifierait pour l’entreprise si cette mission échouait.

« Cela va certainement avoir un certain impact sur nos relations et sur notre capacité à assurer des missions supplémentaires à l’avenir », a déclaré Thornton. « Ce ne serait certainement pas la fin de l’activité, mais ce serait certainement un défi. »

L’abandon de sa tentative d’alunissage représente une perte majeure non seulement pour Astrobotic, mais aussi pour la NASA et d’autres pays et institutions disposant de charges utiles à bord de l’atterrisseur Peregrine.

La société ne sera pas en mesure de tester une manœuvre d’atterrissage qui, lors de précédentes tentatives d’atterrissage sur la Lune effectuées par divers pays et entreprises, s’est avérée une étape extrêmement difficile du voyage.

À bord du véhicule Peregrine se trouvent cinq instruments scientifiques de la NASA et 15 autres charges utiles provenant de diverses organisations et pays. Les charges utiles commerciales de l’atterrisseur comprennent des souvenirs et même des restes humains que les clients avaient payé pour les envoyer sur la surface lunaire.

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