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La fusée lunaire géante Artemis 1 de la NASA devrait bientôt être lancée


Ouious pourriez passer votre vie entière sans penser à une pince. En effet, vous pourriez passer toute votre vie sans même savoir ce qu’est un collet, et si nous nous arrêtions ici, vous ne seriez pas plus mal lotis. Pour mémoire, cependant, un collet est un petit anneau de métal, de la taille d’un poing, et, comme l’a annoncé la NASA lors d’une conférence de presse le 20 juillet, pour le moment, c’est la plus grande chose qui empêche les États-Unis d’avoir les humains de retour sur la surface de la lune au milieu de cette décennie.

Le collet en question est fixé à la conduite d’hydrogène de l’étage principal de la nouvelle fusée méga-lune de la NASA, le Space Launch System (SLS), une bête de 97 m (318 pi) d’une machine, capable de produire 4 millions de kg ( 8,8 millions de livres) de poussée. La NASA espère lancer le SLS lors d’une croisière de shakedown sans équipage autour de la lune et retour, une mission connue sous le nom d’Artemis 1, fin août ou début septembre – un vol qui serait suivi d’une mission avec équipage identique en 2024.

Mais avant qu’Artemis 1 puisse voler, la NASA a dû passer par une soi-disant répétition générale humide, au cours de laquelle la fusée serait déployée sur la rampe de lancement, chargée de 2,8 millions de litres (740 000 gal) d’hydrogène liquide et de carburant oxygène et fonctionnerait à travers un compte à rebours simulé. Quatre fois, la NASA a tenté la répétition générale mouillée et trois de ces fois, elle a échoué pour un problème technique ou un autre.

Enfin, fin juin, c’est largement réussi, le seul problème étant le maudit collet, qui s’est avéré lâche. Lors d’un véritable lancement, cela aurait empêché la conduite d’hydrogène de se séparer correctement de la fusée. Alors maintenant, le SLS est de retour dans son hangar, avec des ingénieurs travaillant sur ce dernier problème et confiants qu’ils peuvent le résoudre.

S’ils le peuvent, la mission lunaire est en cours – marquant la première fois que les États-Unis enverront un vaisseau spatial avec équipage (mais pas réellement avec équipage) lors d’un voyage lunaire depuis Apollo 17 en décembre 1972. Le moment exact de la mission dépend de la positions relatives de la Terre et de la Lune, et signifie qu’il y a trois dates auxquelles Artemis 1 pourrait être lancée dans un avenir immédiat : le 29 août, le 2 septembre et le 9 septembre. Si l’agence spatiale manque ces fenêtres de lancement, le la mission glisserait à la fin septembre ou au début octobre.

Le profil de la mission, qui durera environ 40 jours, implique que le SLS pilote un véhicule d’équipage Orion d’abord en orbite terrestre, puis sur une longue trajectoire en boucle qui le verra voler autour de la lune à des altitudes allant de seulement 100 km (62 mi .) à 70 000 km (43 000 mi.). La capsule Orion reviendra ensuite sur Terre, s’écrasant dans l’atmosphère à environ 32 000 km/h (20 000 mph) et en maintenant des températures allant jusqu’à 2 700 ºC (près de 5 000 ºF) sur son bouclier thermique, avant de s’écraser dans le Pacifique au large du San Côte de Diégo.

Lorsque la capsule Orion sera retirée de l’eau, il n’y aura personne à l’intérieur pour saluer et féliciter. Mais la prochaine fois que le SLS volera, quatre astronautes seront à bord. Il y a près d’un demi-siècle, les États-Unis ont abandonné la lune. En aussi peu que six semaines, nous pourrions commencer à le récupérer.

Cette histoire a été initialement publiée dans TIME Space, notre newsletter hebdomadaire couvrant tout ce qui concerne l’espace. Vous pouvez vous inscrire ici.

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