Politique

La FTC fait monter la pression sur la fusion de la défense de l’ère Trump

Il y a quatre ans, la FTC a autorisé la clôture de la fusion Northrop-Orbital malgré les objections de Boeing et d’autres sociétés de défense rivales. À l’époque, Northrop avait promis un traitement équitable à tous les sous-traitants qui s’appuient sur des fusées fabriquées par Orbital, une préoccupation majeure parmi d’autres sociétés. Orbital était l’un des deux seuls fabricants de moteurs à fusée solide du pays.

Maintenant, sous une nouvelle administration et sous la direction de la présidente de la FTC, Lina Khan, une faucon antitrust, les avocats du personnel de l’agence ont des doutes. Au cours des derniers mois, les avocats du personnel de l’agence ont déterminé que Northrop avait violé les termes de l’accord en menant prétendument des négociations lentes pour fournir des moteurs de fusée à Boeing, et envisagent d’intenter une action en justice, selon les deux personnes à qui l’anonymat a été accordé. discuter de sujets confidentiels.

L’examen intervient au milieu d’un scepticisme croissant à l’égard des fusions de défense – et des transactions en général – à la commission. En février, la FTC a forcé Lockheed Martin à abandonner son achat du fabricant de moteurs à fusée solide concurrent Aerojet Rocketdyne, qui était similaire à l’achat de Northrop-Orbital. Orbital et Aerojet fabriquent des moteurs utilisés pour des programmes de sécurité nationale tels que des missiles hypersoniques et balistiques.

Bien que de telles actions soient rares, la FTC et le ministère de la Justice ont parfois cherché à annuler des accords conclus. La FTC plaide pour annuler les achats d’Instagram et de WhatsApp par Meta Platforms en 2012 et 2014. Et en 2008, une cour d’appel fédérale a confirmé la victoire de l’agence dans l’annulation d’un accord conclu en 2001 par la société d’ingénierie Chicago Bridge and Iron. Le ministère de la Justice a également annulé une fusion entre deux sociétés d’évaluation des clients en ligne en 2013.

Cependant, ni la FTC ni le ministère de la Justice n’ont jamais tenté d’annuler une fusion qui a eu lieu dans le cadre d’un règlement négocié avec le gouvernement.

Bill Baer, ​​membre de la Brookings Institution et ancien chef de la division antitrust du DOJ sous l’ancien président Barack Obama, a déclaré qu’il serait « sans précédent » pour la FTC de tenter d’annuler l’accord – bien que conforme à la position antitrust agressive de Biden.

Bien qu’une telle décision injecterait beaucoup d’incertitude dans le processus d’examen des fusions, « elle ne peut que renforcer l’opinion selon laquelle Lina Khan et [DOJ antitrust head] Jonathan Kanter a déclaré que ces « consentements de conduite » sont souvent insuffisants pour répondre aux préoccupations découvertes au cours de leurs enquêtes », a déclaré Baer, ​​faisant référence à des accords dans lesquels les entreprises promettent de changer leur comportement.

Un porte-parole de la FTC a refusé de commenter. Les porte-parole de Boeing, Northrop et DoD ont également refusé de commenter.

Boeing, méprisé

Lorsque Northrop a racheté Orbital en 2018 pour 9,2 milliards de dollars, il a promis un traitement équitable à ses rivaux, dont Boeing, dont Orbital était un fournisseur clé. Depuis 2019, la FTC enquête pour savoir si Northrop a rompu ces promesses.

L’enquête de la commission était à l’origine basée sur une plainte de Boeing et s’est intensifiée depuis le début de cette année, ont déclaré les deux personnes, notant que les discussions entre les entreprises et le personnel de l’agence sont de plus en plus fréquentes.

En ce qui concerne les prochaines mesures de la FTC, les représentants de Northrop attendent toujours de faire valoir leurs arguments auprès des cinq commissaires, qui doivent finalement voter sur l’opportunité de poursuivre. Les réunions des commissaires qui étaient prévues pour le printemps ont été reportées et n’ont pas encore été reprogrammées, ont déclaré les gens. Aucune décision finale n’a été prise et il est possible que la FTC ne prenne aucune mesure, ont-ils averti.

La plainte de Boeing concernant Northrop découle d’un concours lancé en 2018 pour remplacer les missiles balistiques intercontinentaux Minuteman III du Pentagone. À l’époque, Boeing et Northrop étaient en concurrence pour le programme de dissuasion stratégique au sol, et les deux offres reposaient sur des moteurs fabriqués par Orbital.

Boeing, qui a finalement abandonné la compétition, a reproché à Northrop d’avoir prétendument retardé les négociations qui auraient permis à Orbital de travailler avec Boeing. Northrop soutient que les négociations n’étaient pas pertinentes car Boeing a reçu l’accord de pare-feu – dans lequel les employés d’Orbital traitant avec Boeing ont été isolés du reste de l’entreprise Northrop – bien avant la date limite de l’offre de Boeing, ont déclaré les gens.

Les avocats du service de conformité de la FTC ont déclaré aux commissaires qu’ils pensaient que Northrop était en infraction en raison en partie de la conduite dirigée contre Boeing, ont déclaré les deux personnes.

Boeing n’est pas le seul à s’inquiéter de la fusion Northrop-ATK. Après l’annonce du règlement en 2018, Raytheon Technologies, Aerojet et United Launch Alliance, qui est une coentreprise Boeing-Lockheed Martin, tout a écrit à la FTC s’opposant à l’accord. L’année dernière, le sénateur. Elisabeth Warren (D-Masse.) fait part de ses inquiétudes sur la consolidation du secteur de la défense à Khan, citant l’accord Orbital. Et en juin, Reps. Marc Pocan (D-Wis.) et Jean Garamendi (D-Californie) a écrit le ministère de la Défense l’exhortant à coopérer avec l’enquête de la FTC.

Pas de solution facile

On ne sait toujours pas ce que la FTC ferait pour résoudre le problème si un tribunal déterminait que Northrop avait violé l’accord, ont déclaré les deux personnes.

Le remède le plus drastique – et le plus difficile à réaliser – serait d’annuler complètement la fusion. La FTC pourrait également demander des sanctions civiles ou essayer d’amener Northrop à céder tout profit découlant d’offres anticoncurrentielles. Des mesures moins drastiques pourraient inclure l’extension des conditions exigeant la coopération de Northrop avec ses concurrents au-delà des 20 ans décrits dans le règlement initial, ou l’ajout d’un contrôleur de conformité nommé par le tribunal.

La FTC et le DOJ ont tous deux déclaré qu’ils nourrissaient un profond scepticisme lorsqu’il s’agissait d’exiger des entreprises qu’elles promettent des types de conduite spécifiques pour résoudre les problèmes de fusion. Lors du règlement avec les entreprises en 2018, la FTC a déclaré que l’accord Orbital laisserait Northrop paralyser les entrepreneurs de missiles concurrents en rendant difficile ou impossible l’utilisation des moteurs-fusées qu’il construit.

Dans son affaire contre Lockheed et Aerojet en février, la FTC ne pensait pas que Lockheed pouvait se conformer à un recours pare-feu, selon une tierce personne au courant des discussions. Les violations d’un règlement sont presque impossibles à découvrir en temps réel, a ajouté la personne. De plus, les concurrents ne peuvent jamais être certains que leurs informations confidentielles seront protégées, et même si des problèmes survenaient, il serait trop tard pour influencer une offre.

« Si la FTC cherche à démêler les œufs, ce sera une tâche difficile car vraisemblablement les actifs, les personnes, les programmes ont tous été intégrés », a déclaré Baer. « Mais s’ils pensent que le décret précédent est inadéquat et violé, alors c’est leur travail d’essayer de le faire. »

La question devient encore plus compliquée pour la FTC car le gouvernement américain est le seul acheteur de missiles balistiques intercontinentaux, a déclaré John Ferrari, ancien directeur du bureau d’évaluation des programmes et des analyses de l’armée, qui est maintenant chercheur principal non résident à l’American Enterprise Institute.

Si la FTC annule l’accord, ce serait problématique pour les petites entreprises telles qu’Orbital et Aerojet, car le gouvernement n’achète pas suffisamment de quantités pour les maintenir en activité, a déclaré Ferrari.

Mais les grandes entreprises, telles que Lockheed ou Northrop, peuvent couvrir les secteurs d’activité qui ne reçoivent pas de travail du gouvernement en transférant de l’argent, a-t-il ajouté.

Ferrari a déclaré que si le gouvernement américain veut avoir de la concurrence dans ce secteur, il doit y avoir suffisamment de travail pour maintenir à flot Orbital et Aerojet et avoir le financement pour innover, ou permettre aux petites entreprises de se consolider sous de plus grandes entreprises.

L’accord Northrop-Orbital est particulièrement vulnérable car le personnel de la FTC s’est pincé le nez lorsque l’accord a été approuvé en 2018, selon une quatrième personne connaissant la pensée de l’agence. Pourtant, la commission a autorisé la fusion après que le DoD l’ait approuvée, a ajouté la personne. Bien que la FTC travaille en étroite collaboration avec le Pentagone sur les accords de défense, elle n’a pas besoin de l’approbation du département pour agir.

Et depuis lors, la politique des fusions a changé.

Jusqu’à récemment, une impasse partisane au sein de l’agence ralentissait certaines de ses enquêtes. Avant qu’Alvaro Bedoya ne soit confirmé en mai en tant que troisième démocrate de la FTC, la commission avait été équitablement répartie entre les deux partis. Bien que les deux républicains de la commission, Noah Phillips et Christine Wilson, aient rejoint les démocrates en votant pour bloquer la fusion Aerojet-Lockheed, ils pourraient être plus sceptiques quant à la résolution d’un accord conclu.

On ne sait pas si le Pentagone de l’ère Biden serait disposé à annuler une fusion, même s’il a développé un scepticisme croissant à l’égard de la consolidation de l’industrie de la défense. Et la possibilité que Northrop soit contraint de vendre Orbital pourrait considérablement déstabiliser un fournisseur du Pentagone et de l’armée ukrainienne.

« Déchirer deux sociétés est très coûteux », a déclaré Ferrari, « et si la FTC fait cela, qui va payer la facture ? Ce sera le gouvernement.


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