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La foule rend hommage aux vétérans de la Seconde Guerre mondiale lors des célébrations du jour J en Normandie


COLLEVILLE-SUR-MER, France — Lorsque les vétérans du débarquement foulent les plages de Normandie et d’autres sites de la Seconde Guerre mondiale, ils expriment un mélange de joie et de tristesse. Joie de voir la gratitude et l’amitié des Français envers ceux qui ont débarqué le 6 juin 1944. Tristesse en pensant à leurs camarades tombés et à une autre bataille qui se livre maintenant en Europe : la guerre d’Ukraine.

Au cours des deux dernières années, les cérémonies du jour J ont été réduites au minimum dans le cadre des restrictions de verrouillage du COVID-19.

Cette année, des foules de visiteurs français et internationaux – y compris des vétérans de plus de 90 ans – étaient de retour en Normandie pour le 78e anniversaire du jour J pour rendre hommage aux près de 160 000 soldats britanniques, américains, canadiens et d’ailleurs qui y ont débarqué pour apporter la liberté. .

Plusieurs milliers de personnes étaient attendues lundi lors d’une cérémonie au cimetière américain surplombant Omaha Beach dans la ville française de Colleville-sur-Mer. Parmi les dizaines d’anciens combattants américains attendus se trouvait Ray Wallace, 97 ans, un ancien parachutiste de la 82e division aéroportée.

Ray Wallace, vétéran américain de la Seconde Guerre mondiale, du 507th PIR 82rd Airborne, regarde les passionnés d’histoire de la Seconde Guerre mondiale défiler dans des véhicules de la Seconde Guerre mondiale pour commémorer le 78e anniversaire du jour J qui a conduit à la libération de la France et de l’Europe de l’occupation allemande, à Sainte -Mère-L’Eglise, Normandie, dimanche 5 juin 2022.

AP Photo/Jérémie Gonzalez

Le jour J, son avion est touché et prend feu, le forçant à sauter plus tôt que prévu. Il a atterri à 32 kilomètres de la ville de Sainte-Mère-Eglise, premier village français libéré de l’occupation nazie.

«Nous avons tous eu un peu peur à ce moment-là. Et puis chaque fois que le gars nous laissait tomber, nous étions loin de là où se trouvait le reste du groupe. C’était effrayant », a déclaré Wallace à l’Associated Press.

Moins d’un mois plus tard, il est fait prisonnier par les Allemands. Il a finalement été libéré après 10 mois et est retourné aux États-Unis

Pourtant, Wallace pense qu’il a eu de la « chance ».

« Je me souviens des bons amis que j’ai perdus là-bas. C’est donc un peu émouvant », a-t-il dit, avec de la tristesse dans la voix. « Je suppose que vous pouvez dire que je suis fier de ce que j’ai fait, mais je n’en ai pas fait tant que ça. »

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Interrogé sur le secret de sa longévité, « Calvados ! a-t-il plaisanté, en référence à l’alcool local de Normandie.

Le jour J, les troupes alliées débarquent sur les plages aux noms de code Omaha, Utah, Juno, Sword et Gold, portées par 7 000 bateaux. En ce seul jour, 4 414 soldats alliés ont perdu la vie, dont 2 501 Américains. Plus de 5 000 ont été blessés.

Du côté allemand, plusieurs milliers ont été tués ou blessés.

Wallace, qui utilise un fauteuil roulant, faisait partie d’une vingtaine de vétérans de la Seconde Guerre mondiale qui ont ouvert samedi le défilé de véhicules militaires à Sainte-Mère-Eglise sous les applaudissements de milliers de personnes, dans une atmosphère joyeuse. Il n’a pas caché son plaisir, saluant joyeusement la foule alors que les parents expliquaient les exploits des héros de la Seconde Guerre mondiale à leurs enfants.

La foule rend hommage aux vétérans de la Seconde Guerre mondiale lors des célébrations du jour J en Normandie

Le vétéran britannique Bill Gladden arrive à la cérémonie au Pegasus Bridge, à Ranville, en Normandie, le dimanche 5 juin 2022.

AP Photo/Jérémie Gonzalez

De nombreux passionnés d’histoire, vêtus de vêtements militaires et civils d’époque, sont également venus mettre en scène une reconstitution des événements.

A Colleville-sur-Mer lundi, des avions de l’US Air Force doivent survoler le cimetière américain lors de la cérémonie de commémoration, en présence du général d’armée Mark Milley, président de l’état-major interarmées. L’endroit abrite les tombes de 9 386 morts au combat le jour J et lors des opérations qui ont suivi.

Pour Dale Thompson, 82 ans, visiter le site pendant le week-end était une première.

Thompson, qui est venu de Floride avec sa femme, a servi dans la 101e division aéroportée de l’armée américaine au début des années 1960. Il était aux États-Unis et n’a vu aucun combat.

Marchant au milieu des milliers de pierres tombales en marbre, Thompson s’est demandé comment il aurait réagi s’il avait atterri au jour J.

« J’essaie de me mettre à leur place », a-t-il déclaré. « Pourrais-je être aussi héroïque que ces gens ?

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Les journalistes AP Oleg Cetinic et Jeremias Gonzalez ont contribué à l’histoire.

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