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La Cour suprême du Wisconsin entend des arguments dans une affaire de redécoupage qui pourraient avoir de vastes implications


Des débats d’ouverture tendus ont débuté mardi devant la Cour suprême du Wisconsin dans un procès contestant les cartes législatives fortement déformées de l’État – une affaire dont l’issue a le potentiel de modifier la politique au sein de cet État swing étroitement surveillé.

La première affaire majeure entendue par la nouvelle majorité libérale de la Cour est devenue un point d’éclair pour la politique violette de l’État. Les trois heures de débats de mardi matin à Madison, la capitale, ont été précédées de rancoeurs et d’attaques partisanes, qui se sont poursuivies tout au long des débats.

Les avocats de 19 électeurs démocrates ont déposé une plainte en août directement auprès de la Cour suprême – quelques jours seulement après que les libéraux ont officiellement pris le contrôle de leur majorité pour la première fois en 15 ans – demandant à la magistrature de déclarer inconstitutionnelles les cartes législatives de l’État et d’ordonner que de nouvelles cartes seront dessinées d’ici mars. Le gouverneur Tony Evers et le procureur général Josh Kaul, tous deux démocrates, se sont rapidement joints à la poursuite. Les experts ont déclaré que la carte actuelle de l’État est l’une des plus structurées des États-Unis.

Bien que le tribunal soit techniquement non partisan, ses sept juges ont néanmoins clairement exprimé leurs tendances idéologiques. Au cours des débats de mardi, ses trois membres conservateurs ont interrogé de manière agressive les avocats démocrates sur les raisons pour lesquelles il était demandé aux juges d’annuler les cartes sur lesquelles ils s’étaient mis d’accord il y a à peine un an, suggérant à plusieurs reprises que la raison était politique.

« Tout le monde sait que la raison pour laquelle nous sommes ici est qu’il y a eu un changement dans la composition du tribunal. Vous n’auriez pas intenté cette action, n’est-ce pas ? – si le nouveau juge avait perdu », a déclaré la juge Rebecca Bradley, l’une des conservatrices du tribunal.

Bradley faisait référence à Janet Protasiewicz, dont la victoire retentissante en avril a fait basculer le contrôle du tribunal aux mains des libéraux.

Au cours de sa campagne, Protasiewicz a critiqué les cartes de l’État comme étant « injustes » et « truquées » – des commentaires qui, selon les conservateurs, revenaient à ce qu’elle ait prévu comment elle statuerait sur la question. Ils ont exigé qu’elle se récuse – Protasiewicz a refusé de le faire – et certains républicains ont menacé de la destituer.

La juge de la Cour suprême du Wisconsin, Janet Protasiewicz, assiste à sa première audience en tant que juge à Madison le 7 septembre.Morry Gash / Fichier AP

Ce conflit a également été au centre de luttes intestines au sein même du tribunal – des tensions qui se sont à nouveau manifestées lors des débats de mardi, les juges interrompant constamment les avocats et les uns les autres.

Au cours d’un échange particulièrement tendu sur la question de savoir si le tribunal avait le pouvoir constitutionnel de décider des cartes, Bradley a parlé de la juge libérale Jill Karofsky, qui l’avait interrompue.

« J’aimerais d’abord obtenir une réponse à ma question, justice », a déclaré Bradley. « Êtes-vous en train de défendre votre cause ?

Les quatre juges libéraux du tribunal, dont Protasiewicz, ont passé une grande partie de leur temps à interroger les avocats sur les critères et les règles selon lesquels de nouvelles cartes seraient dessinées si leur décision l’exigeait.

La carte actuelle de l’État a été approuvée l’année dernière par la précédente majorité conservatrice de la Cour suprême de l’État après qu’Evers et la législature contrôlée par le GOP n’aient pas pu s’entendre sur les cartes. (Comme c’est le cas dans de nombreux États, si le gouverneur et le corps législatif du Wisconsin ne parviennent pas à s’entendre sur les plans législatifs, la question relève de la Cour suprême de l’État.)

Les avocats démocrates ont fondé leur argument selon lequel les cartes actuelles doivent être rejetées en grande partie sur deux affirmations.

La première est que la carte est inconstitutionnelle parce qu’elle viole l’exigence de la constitution de l’État selon laquelle les districts doivent être contigus – une règle complexe et mal définie exigeant que les districts législatifs soient physiquement adjacents les uns aux autres. Les critiques des cartes actuelles notent que certains districts du Wisconsin incluent des « îles » (ou zones isolées) au sein d’autres districts. Certains ont comparé la carte de l’État au fromage suisse. Les juges et les avocats ont consacré l’essentiel des débats de mardi à débattre de la meilleure façon de définir le concept de « contiguïté » afin que les futures cartes soient conformes à cette exigence.

La poursuite fait également valoir que la Cour suprême de l’État a violé les lois sur la séparation des pouvoirs en 2022 après avoir approuvé une carte à laquelle Evers avait opposé son veto en 2021. Les avocats plaidant en faveur du maintien des cartes actuelles ont souvent évoqué le fait que la clause de séparation des pouvoirs ne pourrait pas être appliquée. Cela n’a pas été violé parce que la constitution précise également que la décision concernant les cartes revient à la Cour suprême de l’État si le gouverneur et le corps législatif sont dans une impasse.

Les cartes législatives actuelles du Wisconsin favorisent largement les Républicains – qui contrôlent 64 des 99 sièges de l’Assemblée de l’État et 22 des 33 du Sénat de l’État – malgré le fait que les deux dernières élections présidentielles ont toutes deux été décidées par moins d’un point de pourcentage aux élections. L’État et les deux dernières courses au poste de gouverneur ont tous deux été décidés par moins de 4 points.

L’enjeu d’une décision visant à rejeter les cartes actuelles ne serait pas seulement les cartes elles-mêmes, mais également le sort de décennies de lois conservatrices dans cet État éternel du champ de bataille.

Une décision du tribunal d’ordonner de nouvelles cartes pourrait permettre à tous les membres de l’Assemblée législative d’être réélus en 2024. Une telle décision pourrait signifier que certains les législateurs devraient se présenter dans de nouvelles circonscriptions, lors des élections spéciales de novembre, pour de nouveaux mandats de deux ans (y compris les sénateurs des États, dont tous ne rempliraient que partiellement un mandat de quatre ans).

Même si une telle décision ne ferait certainement pas passer le contrôle républicain de l’une ou l’autre chambre aux mains des démocrates, elle affaiblirait probablement l’emprise du Parti républicain dans les deux chambres – le parti contrôle chacune d’elles depuis 12 ans – selon des analyses récentes des cartes par le Milwaukee Journal Sentinel et The Associated Press. Cela, à son tour, pourrait contribuer à renforcer les efforts visant à renverser des années de politiques conservatrices dans l’État sur les questions liées à l’administration électorale, aux syndicats et à l’avortement. De nouvelles cartes pourraient également éloigner les Républicains d’une majorité qualifiée (le parti en a actuellement une au Sénat de l’État et il ne lui manque que deux sièges pour en avoir un à l’Assemblée de l’État), et avec elle, la possibilité d’annuler les vetos d’Evers.

L’acrimonie politique croissante résultant de la victoire de Protasiewicz cette année est également à l’origine des débats tendus de mardi.

Sa critique des cartes – ainsi que son soutien au droit à l’avortement – ​​étaient au centre de sa campagne réussie, et ces questions sont restées des sujets brûlants depuis qu’elle a prêté serment au cours de l’été.

Les législateurs républicains du Wisconsin ont commencé à parler ouvertement de la possibilité de la destituer quelques jours seulement après sa victoire en avril. Le président de l’Assemblée de l’État, Robin Vos, un républicain, a demandé à un panel d’anciens membres de la Cour suprême du Wisconsin de lui fournir une analyse visant à déterminer si la destitution de Protasiewicz était possible.

Son refus de se récuser de l’affaire – exposé dans un long mémoire déposé le mois dernier dans lequel elle expliquait qu’elle n’avait jamais laissé entendre qu’elle ne entendrait pas l’affaire équitablement malgré avoir émis diverses opinions critiques sur les cartes législatives de l’État – n’a servi qu’à amplifier ces appels.

Les membres du groupe secret réuni par Vos lui ont cependant finalement conseillé de ne pas procéder à la destitution, bien que Vos n’ait pas encore exclu cette possibilité. Il a suggéré le mois dernier qu’il pourrait toujours le faire si Protasiewicz se prononçait contre les cartes actuelles.

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