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« Jour zéro »: cette ville compte les jours jusqu’à ce que ses robinets d’eau se tarissent


C’est la route cahoteuse – qui passe entre les bidonvilles serrés et les maisons beiges financées par l’État – qui rend difficile l’équilibrage des conteneurs remplis de 70 litres d’eau à son retour.

« Chez soi, on se sent loin quand on pousse 70 kilogrammes d’eau dans une brouette », a déclaré cet habitant de 49 ans du canton sud-africain pauvre de Kwanobuhle.

Les robinets se sont asséchés dans certaines parties de Kwanobuhle en mars, et depuis lors, des milliers d’habitants comptent sur un seul robinet communal pour approvisionner leur foyer en eau potable. Et le canton n’est que l’un des nombreux cantons de la région de Nelson Mandela Bay, dans la ville de Gqeberha, qui s’appuient sur un système de quatre barrages qui s’assèchent régulièrement depuis des mois. Il n’y a pas eu assez de fortes pluies pour les reconstituer.

Maintenant, une grande partie de la ville compte à rebours jusqu’au « jour zéro », le jour où tous les robinets sont à sec, lorsqu’aucune quantité significative d’eau ne peut être extraite. C’est dans environ deux semaines, à moins que les autorités n’accélèrent sérieusement leur réponse.

La région élargie du Cap oriental en Afrique du Sud a subi une grave sécheresse pluriannuelle entre 2015 et 2020, qui a dévasté l’économie locale, en particulier son secteur agricole. Il n’a eu qu’un bref répit avant de retomber dans la sécheresse fin 2021.

Comme tant d’autres crises de ressources naturelles parmi les pires au monde, la grave pénurie d’eau ici est une combinaison d’une mauvaise gestion et de conditions météorologiques déformées causées par le changement climatique d’origine humaine.

En plus de cela, des milliers de fuites dans tout le système d’approvisionnement en eau signifient qu’une grande partie de l’eau qui sort des barrages n’atteindra peut-être jamais les maisons. Un mauvais entretien, comme une pompe défectueuse sur une alimentation en eau principale, n’a fait qu’aggraver la situation.

Cela n’a laissé à Malambile – qui vit avec sa sœur et ses quatre enfants – d’autre choix que de parcourir le canton avec sa brouette tous les jours au cours des trois derniers mois. Sans ce rituel quotidien, lui et sa famille n’auraient pas du tout d’eau potable.

« Les gens qui ne vivent pas ici n’ont aucune idée de ce que c’est que de se réveiller le matin, et la première chose qui vous vient à l’esprit est l’eau », a déclaré Malambile. Sa famille a suffisamment de récipients pour contenir 150 litres d’eau, mais chaque jour, il en remplit environ la moitié tandis que le reste est encore utilisé à la maison.

« Demain, ceux-là sont vides, et je dois les ramener », a-t-il dit. « C’est ma routine, tous les jours, et c’est fatigant. »

Compte à rebours jusqu’au jour zéro

Les perspectives de pluies significatives pour aider à réapprovisionner les réservoirs ici semblent sombres, et si les choses continuent comme elles sont, environ 40% de la ville de Gqeberha se retrouvera sans eau courante du tout.

Le Cap oriental s’appuie sur des systèmes météorologiques connus sous le nom de « dépressions minimales ». Les systèmes météorologiques lents peuvent produire des pluies de plus de 50 millimètres (environ 2 pouces) en 24 heures, suivies de jours de temps humide persistant. Le problème, c’est que ce genre de pluie ne vient tout simplement pas.

« Jour zéro »: cette ville compte les jours jusqu’à ce que ses robinets d’eau se tarissent

Les prochains mois ne brossent pas non plus un tableau prometteur. Dans ses prévisions climatiques saisonnières, le service météorologique sud-africain prévoit des précipitations inférieures à la normale.

Ce n’est pas une tendance récente. Pendant près d’une décennie, les bassins versants des principaux barrages d’approvisionnement de Nelson Mandela Bay ont reçu des précipitations inférieures à la moyenne. Les niveaux d’eau ont lentement diminué au point où les quatre barrages sont assis à un niveau combiné de moins de 12 % de leur capacité normale. Selon les responsables de la ville, moins de 2% de l’approvisionnement en eau restant est réellement utilisable.

La crise de l’eau de 2018 au Cap, qui a également été déclenchée par la grave sécheresse précédente ainsi que par des problèmes de gestion, est fraîche dans l’esprit des gens ici. Les habitants de la ville feraient la queue pour leurs 50 litres d’eau rationnés individuellement chaque jour, de peur d’atteindre le jour zéro. Il n’a jamais atteint ce point, mais il s’est dangereusement rapproché. Un rationnement strict a permis à la ville de réduire de moitié sa consommation d’eau et d’éviter le pire.

Et en l’absence de fortes pluies attendues, les responsables de Nelson Mandela Bay sont tellement inquiets pour leur propre jour zéro qu’ils demandent aux habitants de réduire considérablement leur consommation d’eau. Ils n’ont tout simplement pas le choix, a déclaré le responsable de la distribution d’eau de la municipalité, Joseph Tsatsire.

« Bien qu’il soit difficile de contrôler la consommation de chaque personne, nous espérons faire passer le message qu’il est crucial que chacun réduise sa consommation à 50 litres par personne et par jour », a-t-il déclaré.

« Jour zéro »: cette ville compte les jours jusqu’à ce que ses robinets d’eau se tarissent
Pour mettre cela en perspective, l’Américain moyen utilise plus de sept fois cette quantité, à 82 gallons (372 litres) par jour.

Alors que certaines parties de la ville ne ressentiront probablement jamais le plein impact d’un éventuel jour zéro, diverses interventions sont en cours pour aider les habitants des zones dites « rouges » où leurs robinets se tarissent inévitablement.

Plus tôt ce mois-ci, le gouvernement national sud-africain a envoyé une délégation de haut rang à Nelson Mandela Bay pour prendre en charge la crise et mettre en œuvre des stratégies d’urgence pour étirer le dernier approvisionnement en diminution de la ville.

La détection et la réparation des fuites étaient au centre des préoccupations, tandis que des plans sont en cours pour extraire «l’eau de stockage morte» sous les niveaux actuels des barrages d’approvisionnement. Des forages ont été forés à certains endroits pour extraire les eaux souterraines.

Certaines des interventions – y compris la réparation des fuites et l’acheminement de l’eau par camion – signifient que certaines personnes qui avaient perdu leur approvisionnement en eau à la maison commencent à avoir un filet de leurs robinets la nuit. Mais cela ne suffit pas et les autorités recherchent des solutions plus importantes et à plus long terme à un problème qui ne fera que s’aggraver au fur et à mesure que la Terre se réchauffera.
« Jour zéro »: cette ville compte les jours jusqu’à ce que ses robinets d’eau se tarissent
L’Afrique du Sud est naturellement sujette à la sécheresse, mais le genre de sécheresses pluriannuelles qui causent tant de misère et de perturbations sont de plus en plus fréquentes.

Une usine de dessalement – pour purifier l’eau des océans pour la consommation publique – est à l’étude, bien que de tels projets nécessitent des mois de planification, soient coûteux et contribuent souvent davantage à la crise climatique, lorsqu’ils sont alimentés par des combustibles fossiles.

Les habitants de Kwanobuhle sont inquiets pour l’avenir, se demandant quand la crise prendra fin.

Au robinet communal, Babalwa Manyube, 25 ans, remplit ses propres bidons d’eau pendant que sa fille d’un an attend dans sa voiture.

« Tirer la chasse d’eau, cuisiner, nettoyer – ce sont des problèmes auxquels nous sommes tous confrontés lorsqu’il n’y a pas d’eau dans les robinets », a-t-elle déclaré. « Mais élever un bébé et avoir à se soucier de l’eau est une toute autre histoire. Et quand cela finira-t-il ? Personne ne peut nous le dire. »

S’adapter à la maison

À Kwanobuhle, les logements publics sont destinés aux personnes ayant peu ou pas de revenus. Le chômage sévit et la criminalité ne cesse d’augmenter. Les rues sont bondées d’habitants en quête d’argent. Les anciens conteneurs maritimes fonctionnent comme des salons de coiffure de fortune.

Juste de l’autre côté du métro se trouve Kamma Heights, une nouvelle banlieue verdoyante située sur une colline avec une belle vue imprenable sur la ville. Il est ponctué de plusieurs maisons de luxe nouvellement construites, et les résidents peuvent souvent être vus assis sur leurs balcons, profitant des derniers rayons de soleil avant que le soleil ne se couche derrière l’horizon.

Certains habitants de Kamma Heights sont assez riches pour s’assurer un approvisionnement en eau de secours. Rhett Saayman, 46 ans, pousse un soupir de soulagement chaque fois qu’il pleut et il entend l’eau couler dans les réservoirs qu’il a érigés autour de sa maison au cours des deux dernières années.

Son plan pour économiser de l’argent sur l’eau à long terme s’est avéré être un investissement inestimable pour sécuriser l’approvisionnement en eau de son ménage.

Saayman a une capacité de stockage de 18 500 litres. L’eau à usage domestique général, comme les salles de bains, passe par un filtre à particules de 5 microns et un filtre à bloc de charbon, tandis que l’eau potable et de cuisine passe par un filtre à osmose inverse.

« Jour zéro »: cette ville compte les jours jusqu’à ce que ses robinets d’eau se tarissent

« Nous dépendons toujours de l’eau municipale de temps en temps lorsque nous n’avons pas eu assez de pluie, mais cela peut arriver deux ou trois fois par an, et normalement seulement quelques jours à la fois », a-t-il déclaré. « La dernière fois que nous avons utilisé l’eau municipale, c’était en février, et depuis, nous avons eu suffisamment de pluie pour nous nourrir. »

Il a ajouté : « En regardant la façon dont les choses évoluent dans la ville, c’est vraiment un soulagement de savoir que nous avons de l’eau potable et suffisamment pour tirer la chasse d’eau et prendre une douche. Notre investissement porte ses fruits. »

Les résidents de nombreuses parties de la région de la baie sont invités à réduire leur consommation afin que l’eau puisse être acheminée par des bornes-fontaines – des conduites temporaires placées à des endroits stratégiques afin que l’eau puisse être détournée vers les zones qui en ont le plus besoin.

Cela signifie que certains des quartiers les plus riches de la ville, comme Kama Heights, pourraient voir une énorme baisse de leur approvisionnement en eau, et eux aussi devront faire la queue aux robinets communaux, tout comme ceux de Kwanobuhle le font.

Pour l’avenir, les autorités météorologiques locales ont brossé un tableau inquiétant des mois à venir, avec quelques avertissements que le problème avait été laissé pourrir pendant si longtemps qu’il pourrait être impossible de l’inverser.

« Nous avertissons les responsables de la ville à ce sujet depuis des années », a déclaré Garth Sampson, porte-parole du service météorologique sud-africain à Nelson Mandela Bay. « Que vous vouliez blâmer les politiciens et les fonctionnaires pour leur mauvaise gestion, ou le public pour ne pas conserver l’eau, cela n’a plus d’importance. plus. »

« Jour zéro »: cette ville compte les jours jusqu’à ce que ses robinets d’eau se tarissent

Selon Sampson, les bassins versants alimentant la baie de Nelson Mandela ont besoin d’environ 50 millimètres de pluie sur une période de 24 heures pour qu’il y ait un impact significatif sur les niveaux du barrage.

« En regardant les statistiques des dernières années, notre meilleure chance de voir des événements de 50 millimètres sera probablement en août. Si nous ne voyons pas de précipitations importantes d’ici septembre, alors notre prochaine meilleure chance n’est que vers mars de l’année prochaine, ce qui est préoccupant », a-t-il dit.

« La seule façon de mettre fin à cette crise de l’eau est une inondation. Mais heureusement ou malheureusement – selon à qui vous demandez – il n’y a aucune prévision suggérant une pluie de cette ampleur de sitôt. »


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