L'Europe

John McFall est le premier astronaute handicapé au monde


LONDRES – John McFall n’est pas étranger aux défis. Passionné de sprint dans sa jeunesse, il a dû réapprendre à courir après avoir perdu sa jambe dans un accident de moto à 19 ans.

Il a bien appris : aux Jeux paralympiques de Pékin en 2008, il a remporté la médaille de bronze au 100 mètres. Non content de cela, il a ensuite suivi une formation de chirurgien orthopédiste.

M. McFall vise maintenant encore plus haut – beaucoup, beaucoup plus haut.

Mercredi, l’Agence spatiale européenne a nommé M. McFall comme l’une de ses nouvelles recrues, faisant de lui le premier astronaute handicapé physique au monde, a indiqué l’agence.

Il rejoint 16 autres nouveaux visages de toute l’Europe, choisis parmi environ 22 500 candidats alors que l’agence cherchait à diversifier son bassin d’astronautes lors de sa première campagne d’embauche en plus d’une décennie.

« Je peux apporter de l’inspiration », a déclaré M. McFall, 41 ans, lors du dévoilement de la cohorte mercredi. « L’inspiration que la science est pour tout le monde », a-t-il ajouté, et que « potentiellement, l’espace est pour tout le monde ».

Tim Peake, qui est devenu le premier astronaute britannique de l’Agence spatiale européenne en 2008, a déclaré que le recrutement de M. McFall était « absolument révolutionnaire ».

« Il va vraiment repousser les limites », a déclaré M. Peake. « Il ouvre la voie aux astronautes ayant de futurs handicaps pour qu’ils le fassent également. »

Parallèlement à la sélection de M. McFall, les efforts pour élargir le profil des recrues ont porté d’autres fruits : la dernière fois, en 2008, l’agence a sélectionné une seule femme, Samantha Cristoforetti d’Italie, pour rejoindre le programme. Les cinq autres élus étaient des hommes. Cette année, huit des 17 candidats retenus étaient des femmes.

Mais l’agence a reconnu que le manque de candidats ethniquement divers était décevant.

David Parker, directeur de l’exploration humaine et robotique à l’Agence spatiale européenne, a cité le problème dans des commentaires à la BBC.

« Nous devons y réfléchir et réfléchir à la raison pour laquelle cela s’est produit », a-t-il déclaré.

Les recrues commenceront bientôt un programme de formation de base de 12 mois au Centre européen des astronautes en Allemagne.

Dans une interview publiée par l’Agence spatiale européenne, M. McFall a déclaré que sa sélection avait été « une expérience assez tourbillonnante ».

« En tant qu’amputé », a-t-il déclaré, « je n’ai jamais pensé qu’être astronaute était une possibilité. »

Cependant, il faudra peut-être un certain temps avant que M. McFall ne soit lancé en orbite.

Il entreprendra bientôt un «projet de faisabilité» pour évaluer comment le handicap physique pourrait affecter les voyages dans l’espace et comment tout problème pourrait être surmonté. Une fois que cette étude lui donnera le feu vert, il pourra participer à n’importe quelle mission spatiale.

« Nous devons suivre une formation d’astronaute et déterminer ce qu’est un handicap physique qui rend les choses difficiles et surmonter ces obstacles, cela ajoute donc une couche supplémentaire de complexité », a déclaré M. McFall lors de l’entretien avec l’agence.

Père de trois enfants, il a plaisanté dans l’interview de l’agence en disant qu’il cherchait un changement de carrière.

« J’ai réalisé que je ne pouvais pas être un athlète toute ma vie, j’avais probablement besoin de trouver un bon travail », a-t-il déclaré.

L’Agence spatiale européenne, dont le siège est à Paris, a été créée en 1975 et compte environ 2 200 employés, bien que seuls quelques privilégiés soient des astronautes. L’organisme est financé par les contributions fiscales de chacun des 22 États membres.

Bien que le budget de 6,75 milliards de dollars de l’Agence spatiale européenne l’année dernière ait été nettement inférieur à l’allocation de 23,3 milliards de dollars de la NASA pour la même période, l’organisation a fait des pas de géant ces derniers temps, notamment en développant le module de service européen – l’unité qui aide à propulser la capsule Orion de la NASA autour la lune.

« C’est une période extraordinaire pour les vols spatiaux habités et pour l’Europe », a déclaré mercredi David Parker, directeur de l’exploration humaine et robotique de l’Agence spatiale européenne, dans un communiqué.

« Nous sommes à la pointe de l’exploration spatiale humaine », a-t-il ajouté.


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