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Interview d’Adrian Newey: « Quand les chirurgiens ont dit que je pouvais avoir des lésions cérébrales, j’ai quitté l’hôpital »

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On pourrait dire que la plus grande force de la voiture championne de Red Bull est le cerveau d’Adrian Newey.

Newey a été le cerveau derrière certaines des plus grandes voitures de Formule 1 de l’histoire, des époques dominantes pour Williams et McLaren aux machines actuelles de Max Verstappen.

Ainsi, lorsqu’un neurochirurgien croate s’est tenu au pied du lit de Newey après s’être fracturé le crâne dans un accident de vélo et a déclaré qu’il avait 10% de chances de subir des lésions cérébrales, cela l’a fait s’arrêter et réfléchir.

Près d’un an plus tard, la matière grise de cet homme de 63 ans est tout aussi nette qu’elle ne l’a jamais été. De l’idée qu’un accident potentiellement mortel aurait pu lui faire penser à prendre du recul, il dit : « Non, je suis suffisamment têtu pour que ça n’ait pas changé grand-chose.

Il considère l’accident comme quelque chose de stupide, qui n’a pas porté chance mais qui aurait pu être infiniment pire. En pédalant le long d’une piste cyclable la nuit avec sa femme, Amanda, ils se sont déplacés de chaque côté d’un groupe d’enfants, mais un Newey aveugle a plongé six pieds sur une plage rocheuse et s’est ouvert la tête.

Au matin, il était clair que quelque chose de plus grave n’allait pas. Ils sont allés à l’hôpital et une IRM a montré une fracture du crâne et un éclat d’os au-dessus du muscle supérieur de l’œil.

« Les trois sages sont apparus au fond de mon lit – un neurochirurgien, un maxillo-facial et l’anesthésiste », se souvient-il. « Avec l’œil, il a dit qu’ils devaient agir rapidement, sinon l’os pourrait sectionner le muscle oculaire et je perdrais le mouvement de l’œil.

« D’accord, quel est le risque de lésions oculaires ? ‘Ah, aucun risque.’ Un risque de lésions cérébrales ? « Oh, pas grand-chose. » Donnez-moi un pourcentage. « Cinq, peut-être 10 %. » À ce moment-là, j’ai dit à ma femme de me sortir de là.

L’ancien ringmaster de F1 Bernie Ecclestone, avec qui il avait passé des vacances quelques jours auparavant, lui a trouvé un neurochirurgien à Londres, et le directeur de l’équipe de Red Bull, Christian Horner, s’est associé à un autre ami pour le ramener chez lui et l’opérer au Royaume-Uni.

Cela a entraîné une interruption de travail d’un mois, mais il est retourné au mur des stands pour le Grand Prix de Turquie et a participé aux sept dernières courses de la saison menant au premier titre de Verstappen.

Newey a travaillé avec de nombreux grands noms de l’histoire de la F1, dont Mika Hakkinen

/ AFP via Getty Images

Onze titres pilotes ont été remportés dans les voitures qu’il a conçues et 10 championnats constructeurs. Il a travaillé avec certains des plus grands pilotes de l’histoire : Ayrton Senna, Alain Prost, Mika Hakkinen et Sebastian Vettel.

À propos de son dernier espoir de titre, il déclare : « C’est injuste de comparer des pilotes d’époques légèrement différentes, mais Max est juste là-haut. Je pense que cette image du conducteur agressif est exagérée. Peut-être que dans ses premières courses en F1, il était assez agressif, mais la saison dernière, c’était injustifié.

« Il est généralement très calme, très mesuré, il a des réflexes formidables et c’est un plaisir de travailler avec lui. »

Newey, cependant, repousse la suggestion qu’il y a quelque chose en particulier qui définit un champion. Il contraste Vettel, qui de tous les pilotes avec lesquels il a travaillé a passé le plus de temps dans les débriefings et l’analyse des données, contrairement à Hakkinen.

« Mika n’a pas dit grand-chose et parfois vous deviez traduire ce qu’il disait, mais si vous traduisiez correctement ces 10 mots, ils étaient très perspicaces », a-t-il déclaré. « Les grands pilotes – et je mettrais Max dans cette catégorie – savent ce qu’ils attendent de la voiture et savent comment communiquer avec leur ingénieur de course pour savoir ce qu’ils veulent et comment y parvenir. »

Il y a un danger que Verstappen puisse s’enfuir avec le championnat sous sa forme actuelle, « ce qui serait bien de notre point de vue », dit Newey.

Quand j’ai rejoint Red Bull, les gens pensaient que j’étais en train de commettre un suicide professionnel

Mais un homme que Frank Williams a décrit comme le plus compétitif qu’il ait jamais rencontré ne préfère-t-il pas les courses au titre qui se déroulent sur le fil, comme la saison dernière ? « D’un point de vue santé, je préfère les plus faciles, mais les plus mémorables sont les plus serrées, surtout si vous avez la chance d’obtenir le résultat à la fin », dit-il.

De toutes ses époques en F1, Red Bull a été la plus satisfaisante. Son premier emploi sur la grille était avec Leyton House, avant qu’ils ne fassent faillite. Et même si les époques chez McLaren et Williams étaient particulières, il s’agissait déjà d’équipes établies. En revanche, Red Bull a pratiquement démarré à partir de zéro.

« Quand j’ai rejoint Red Bull, les gens pensaient que j’étais en train de commettre un suicide professionnel », dit-il. « Ce fut le plus satisfaisant car, avec Christian, nous l’avons pris des cendres de Jaguar pour le transformer en ce que nous voulons. »

Pour la première fois, en 2010, c’était le sommet du sport – une position qu’ils devraient également terminer en 2022.


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