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Henry Kissinger a toujours soigné son image, même avec sa nécrologie


Times Insider explique qui nous sommes et ce que nous faisons et donne un aperçu des coulisses de la manière dont notre journalisme s’articule.

«David», m’a dit Henry Kissinger un jour de l’été 2017, après une longue interview pour la nécrologie parue mercredi soir dans le New York Times. « Êtes-vous en train d’écrire un de ces articles qui paraîtront lorsque je ne pourrai plus contester ses prémisses ?

» Il l’a dit avec une étincelle malicieuse dans les yeux. Au cours d’une série de conversations étalées sur environ sept ans, j’avais dit à M. Kissinger, lorsqu’il me le demandait, que j’« écrivais sur votre vie ».

Le maître de la nuance diplomatique savait exactement ce que cela signifiait. Peu de personnes interrogées pour leur propre nécrologie souhaitent qu’on leur rappelle, de manière trop explicite, leur mortalité. Mais Henry Kissinger n’est pas devenu Henry Kissinger sans soigner son image, et cette fois il attendait une réponse à sa question.

« M. Secrétaire, dis-je finalement, vous connaissant, vous trouverez un moyen. Il a ri et nous sommes partis.

Il n’y a aucun moyen d’écrire sur la vie d’Henry Kissinger sans mettre en colère presque tout le monde. Son histoire est remarquable : un immigrant arrivé à New York parmi les derniers Juifs à échapper à l’Allemagne nazie, qui est devenu secrétaire d’État et qui, en quatre décennies, a fait plus que quiconque pour façonner la diplomatie et le pouvoir géopolitique de sa nation d’adoption. au 20ème siècle.

Au milieu des années 90, il était difficile d’imaginer que ce guerrier froid voûté, dont l’accent profond et les marmonnements souvent imités le rendaient difficile à comprendre, aurait pu susciter de telles passions, durant des décennies.

Mais si le ton de M. Kissinger s’adoucit avec la vieillesse, c’était, comme presque tout le reste chez lui, hautement calculé. Il savait que beaucoup de ceux qui étaient au lycée ou à l’université lorsqu’il était au pouvoir ont vu ou participé à des manifestations qui le présentaient comme un criminel de guerre.

La vérité, bien sûr, était plus compliquée, et elle résidait dans une série de compromis qu’il avait faits, à la fois personnels et professionnels, qui déterminaient si vous le considériez comme un homme qui fermait les yeux alors que les dictateurs envoyaient des milliers de personnes à la mort. , ou celui qui a sauvé le monde d’une calamité nucléaire. Les incendies qu’il a allumés ont duré des décennies. Cela me frappait à chaque fois que j’interviewais ses amis, ses ennemis et ses amis devenus ses ennemis.

Pourtant, il était clair que peu importe ce que l’on pensait de lui – en tant qu’architecte de la puissance américaine d’après-guerre ou défenseur inconditionnel des pires dictateurs du monde – évaluer sa vie nécessiterait de nombreux reportages.

Cela signifiait des entretiens avec M. Kissinger lui-même et avec ceux qui travaillaient avec lui, ceux qui étaient en conflit avec lui, ceux qui admiraient sa vision et ceux qui méprisaient ses tactiques. Et ce n’était pas comme si son travail s’était arrêté : à 95 ans, il pouvait rester à table jusqu’à 23 heures, abordant tout, depuis ce que Donald Trump ne comprenait pas du monde jusqu’à la façon dont l’intelligence artificielle pouvait déstabiliser les grandes puissances et rendre il est plus probable qu’ils utiliseront leurs arsenaux nucléaires.

Comme je n’avais jamais couvert M. Kissinger lorsqu’il était au gouvernement – ​​j’avais 16 ans lorsqu’il a quitté le Département d’État – la mission de rédiger sa nécrologie était l’occasion à la fois d’apprendre et de porter un jugement sur son rôle dans la création de l’après-Monde. L’ordre de la Seconde Guerre mondiale est remis en question par les adversaires de l’Amérique.

J’avais une excellente matière première : une ébauche longue et soigneusement sans jugement d’une nécrologie écrite par Michael Kaufman, correspondant étranger et rédacteur en chef du Times décédé en 2010.

Mais le temps l’avait dépassé et les éditeurs ont déclaré que l’héritage de Kissinger devait être réévalué. La compétition avec la Russie se transformait en confrontation ouverte, et même avant l’invasion de l’Ukraine, M. Kissinger lançait des avertissements prémonitoires sur la direction que prenait Vladimir V. Poutine.

La Chine s’est développée à une vitesse que même l’homme qui a organisé l’ouverture américaine à Pékin n’avait jamais imaginé – et les relations qu’il a entretenues pendant tant d’années étaient maintenant en forte dégradation. La Russie et la Chine développaient un partenariat, exactement ce qu’il essayait de prévenir au début des années 1970.

Kissinger lui-même a commencé à réfléchir à de nouveaux défis : à 95 ans, l’homme qui, six décennies plus tôt, avait écrit l’un des premiers livres populaires sur la manière dont les armes nucléaires refaçonnaient la puissance mondiale, a commencé une série d’articles et de livres sur la menace que menaçait l’intelligence artificielle. Faire la même chose. J’ai eu des problèmes avec son argument, mais j’ai ensuite pensé : combien de nonagénaires écrivent sur les implications mondiales de ChatGPT ?

C’était la contradiction d’Henry Kissinger. Rares étaient ceux qui avaient utilisé la puissance nationale brute de manière plus grossière, ni réfléchi de manière plus subtile.

Il a écrit de volumineux mémoires pour les mêmes raisons que Churchill : il voulait être le premier à présenter son rôle sous le meilleur jour possible, en omettant presque tous ses moments les plus laids.

Son erreur a duré si longtemps que des tas de ses vieux mémos et câbles diplomatiques ont été déclassifiés, y compris ceux qui révélaient ses actes les plus vicieux. Pourtant, on ne pouvait s’empêcher d’admirer la façon dont il pensait constamment aux nouveaux défis qui ne correspondaient pas au monde qu’il connaissait autrefois.

Mon objectif en lui parlant était de le faire parler à la fois du passé et du futur. Certains jours, j’ai eu plus de succès que d’autres.

En 2012, Richard Solomon, l’un des anciens collaborateurs de Kissinger et alors président de l’Institut américain pour la paix, m’a demandé de mener une interview publique de l’ancien secrétaire lors d’un grand événement. J’ai eu Kissinger sur ses points de discussion, défendant chaque décision, détournant chaque défi.

Il a été bien plus révélateur lorsque j’ai joué le même rôle en 2018 au Wilson Center for International Scholars, lorsqu’il a parlé de son calcul en jouant sur la vision de Mao pour la Chine et de la façon dont il aurait géré l’environnement beaucoup plus complexe d’aujourd’hui.

Au cours de ce processus, je suis à peine devenu l’ami de M. Kissinger ; nous connaissions le rôle de chacun dans cette étrange danse et je gardais une distance professionnelle. Mais pendant que j’écrivais et réécrivais, je ne pouvais m’empêcher de penser à d’étranges intersections.

Il avait grandi dans l’Allemagne d’avant-guerre, dans une ville située à environ 65 kilomètres de l’endroit où la famille de mon père avait fui au milieu du XIXe siècle. Lors d’un reportage en Allemagne, je suis allé voir l’immeuble où M. Kissinger avait grandi et je me suis promené dans le parc de l’autre côté de la rue où il pratiquait le football. (Le jour de ma visite, il était rempli de réfugiés syriens.)

Et la première fois que j’ai entendu parler de M. Kissinger, c’était dans une histoire de ma grand-mère, Dorothy Samuels. Il s’est avéré que peu de temps après que les Kissinger aient cherché refuge à New York, ma grand-mère engageait souvent Paula Kissinger, la mère du futur secrétaire d’État, pour organiser de petits dîners sur la 88e rue Est. Alors que Mme Kissinger bourdonnait dans la cuisine, elle parlait du génie de son jeune fils, alors au lycée George Washington.

«Nous avons simplement hoché la tête, pensant que c’était comme toutes les mères fières», se souvient Mme Samuels des années plus tard. « Il s’est avéré qu’elle avait raison. »

Des décennies plus tard, lorsque j’ai appris les sciences politiques auprès d’anciens collègues universitaires de Kissinger, j’ai rapidement découvert deux camps : ceux qui admiraient sa manipulation du pouvoir américain et ceux qui le méprisaient. Il n’y avait pas vraiment de juste milieu. « Il faut toujours parler avec douceur des morts », m’a dit l’un d’eux lorsque je l’ai interviewé pour la nécrologie. « Sauf dans ce cas. »

L’un de mes entretiens privés les plus révélateurs avec M. Kissinger a eu lieu en 2017, à Kent, dans le Connecticut, où il possédait une résidence secondaire. Nous assistions tous les deux à une conférence et avions convenu de passer environ une heure ensemble en fin d’après-midi d’été. Mon fils Ned, alors en première année d’université, se trouvait avec moi et M. Kissinger l’a invité à se joindre à la conversation.

Il a commencé à parler à Ned, d’abord du chien que M. Kissinger avait caché pendant un semestre dans sa chambre d’étudiant à Harvard, puis de ses relations avec Richard Nixon dans les derniers jours de sa présidence. Ensuite, le Vietnam – avec certains des commentaires les plus révélateurs que je l’ai jamais entendu faire sur les hypothèses erronées des États-Unis sur les racines du conflit. Ned posa quelques questions, et ce fut comme si les décennies avaient fondu : le professeur Kissinger était de retour dans la salle de séminaire, mêlant anecdotes et observations géopolitiques.

Je me suis juste tu et j’ai pris des notes.

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