Politique

Frappé par la sécheresse, le cœur agricole de l’Italie ressent la chaleur – POLITICO


Marcello Rossi est un journaliste indépendant spécialisé dans l’environnement et la science.

PAVIA, Italie – Sous le soleil brûlant d’un matin de mi-juillet, Giovanni Daghetta traverse une parcelle de terrain poussiéreuse et aride de sa rizière dans la province de Pavia, en Lombardie.

Au cours d’une année typique, il pataugeait dans 10 centimètres d’eau au milieu de plants de riz luxuriants à hauteur de taille. Mais aujourd’hui, les quelques tiges qui ont survécu effleurent à peine ses chevilles, alors que le sol est nu pendant la pire sécheresse qui ait frappé le pays en 70 ans.

Le problème est particulièrement préoccupant dans la vallée du Pô, où des agriculteurs comme Daghetta dépendent de l’eau provenant du bassin du Pô – le plus grand réservoir d’eau douce d’Italie – pour irriguer leurs cultures et élever du bétail, produisant environ 40 % de la nourriture du pays.

Après des mois sans fortes pluies, aggravés par un manque de neige pendant les mois d’hiver et l’arrivée précoce de températures estivales brûlantes, le Pô est maintenant tombé à son plus bas niveau depuis un siècle, incitant le gouvernement à déclarer l’état d’urgence dans cinq régions du nord. et d’adopter des restrictions, y compris le rationnement de l’eau.

Actuellement, c’est dans l’agriculture que se fait sentir le plus fort de la crise. L’agriculture prélève plus d’eau du fleuve Pô que tout autre secteur – environ 70% de tous les prélèvements annuels – et comme les niveaux d’eau baissent, il y a une réelle chance de perdre la plupart des récoltes à venir. Quelque chose de fondamental doit changer.

La soif du riz

L’un des produits les plus importants de la vallée du Pô, le riz est particulièrement menacé, car les rizières doivent être maintenues inondées d’eau pendant des mois pour que les plantes poussent.

« L’eau a diminué de plus de moitié cette année », raconte Daghetta, dont la famille travaille cette terre fertile depuis des générations. Et pour pallier le manque de pluie et le faible niveau des réservoirs et des rivières, il a dû utiliser des pompes à eau, « qui coûtent très cher et vont faire grimper les prix pour les consommateurs », dit-il.

Pourtant, Daghetta est relativement chanceuse. Il dit que dans des endroits de la Lombardie et du Piémont, où environ la moitié du riz européen est produit, certains agriculteurs n’ont presque pas reçu d’eau cette saison.

Cependant, la pénurie d’eau l’a forcé à abandonner complètement certains champs et à réduire l’irrigation. Au lieu d’arroser ses rizières tous les huit jours, il prolonge maintenant l’intervalle jusqu’à 20 jours, « avec des conséquences évidentes », dit-il.

Daghetta ne peut toujours pas chiffrer exactement combien il finira par perdre à la récolte, qui a lieu entre septembre et octobre. Cependant, il n’est pas optimiste : il estime que près de la moitié de sa récolte de riz est déjà perdue, et avec les plantes qui sont encore sur la terre qui poussent mal, il s’attend à perdre presque toute la saison.

Malheurs de l’eau salée

Les perspectives sont également sombres plus à l’est dans le delta du Pô, où la mer Adriatique s’est glissée sur 30 kilomètres à l’intérieur des terres, aggravant les difficultés des agriculteurs. L’écoulement de l’eau de mer dans le Pô paresseux a contaminé les aquifères côtiers et rendu l’irrigation pratiquement impossible, car trop de sel endommage les cultures.

Federica Vidali le sait trop bien. L’agricultrice de 29 ans a vu de vastes étendues de ses champs de soja et de maïs dans le village de Scardovari flétrir et noircir, l’eau de mer pénétrant de jour en jour.

Vidali a déjà eu des problèmes d’intrusion d’eau salée, mais pas à cette échelle. « Normalement, les barrières anti-sel arrêtent les vagues et repoussent la mer », dit-elle. « Cette fois, le fleuve perd. »

La sécheresse n’aurait pas pu survenir à un pire moment pour des agriculteurs comme Vidali, qui luttent contre l’inflation et l’impact économique plus large de la guerre de la Russie contre l’Ukraine. « Le coût de l’électricité et du diesel a doublé cette année, tandis que les engrais sont trois fois plus chers », dit-elle. Ajoutant sans ambages : « Je ne sais pas comment je vais passer l’année.

Malheureusement, il y a peu de soulagement financier en vue.

Le gouvernement a récemment alloué 36,5 millions d’euros d’aide d’urgence, mais les fonds doivent être répartis entre les cinq régions et pourraient prendre des années à être distribués. Il est également peu probable que l’assurance-récolte soit utile, car les polices couvrent généralement les dommages causés par des événements météorologiques extrêmes comme les tempêtes de grêle et les courtes averses, et non la sécheresse.

Repenser le fleuve

Les sécheresses ne sont bien sûr pas nouvelles pour le bassin du Pô, qui en souffre depuis des décennies. Mais le changement climatique aggrave le problème.

Une étude récente a révélé que les périodes de sécheresse dans la région ont généralement augmenté depuis 1983, la température annuelle moyenne augmentant d’environ 2 degrés Celsius et les précipitations annuelles diminuant d’environ 20 %.

La situation devrait encore s’aggraver au cours des prochaines années, car le réchauffement climatique augmentera la probabilité de sécheresses plus graves et plus fréquentes et des pénuries d’eau qui en résultent.

Les experts disent, cependant, qu’il y a encore des choses qui peuvent être faites pour compenser ces effets du futur changement climatique.

Certaines de ces solutions proposées incluent la création de plus de réservoirs, l’optimisation de l’utilisation de l’eau avec des systèmes d’irrigation intelligents, l’adoption de cultures moins gourmandes en eau, la construction d’unités de stockage pour collecter les précipitations et l’amélioration des infrastructures.

Cependant, toutes ces choses nécessitent une planification, ainsi que d’énormes investissements des régions et de Rome. Mais plus que cela, déclare Meuccio Berselli, secrétaire général de l’autorité du bassin du Pô, ils nécessiteront un changement fondamental de paradigme.

« Nous nous sommes habitués à une situation où l’eau a toujours été disponible pour n’importe quel but, mais ce que nous voyons ces jours-ci nous dit que ce n’est plus le cas », déclare-t-il. « Il faut repenser notre rapport au fleuve et ne plus le voir comme un vaste réservoir à exploiter. »

Cet article fait partie de POLITICO Pro

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