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Nouvelles locales

États-Unis : les recherches en cours sur l’UC explorent des solutions après l’incendie de Marshall


Le 30 décembre 2021, un feu de forêt rapide et alimenté par l’herbe dans la banlieue du comté de Boulder est devenu le feu de forêt le plus coûteux de l’histoire du Colorado. Il a brûlé 6 000 acres, détruit plus de 1 000 maisons et endommagé des milliers d’autres.

Des centaines d’étudiants, de professeurs et de membres du personnel de CU Boulder faisaient partie des milliers de personnes qui ont fui des parties du comté non constitué en société de Boulder et les villes de Louisville et Superior ce jour-là – et l’incendie a endommagé ou détruit plus de 150 maisons de membres de la communauté de CU Boulder.

L’incendie de Marshall a également incité les chercheurs – dont beaucoup d’entre eux ont été personnellement touchés par l’incendie – à pivoter et à appliquer leur expertise aux conséquences. Un an plus tard, des dizaines de projets de recherche en cours continuent d’explorer la science derrière ce qui s’est passé ce jour-là, les impacts généralisés sur les personnes, les animaux domestiques et l’environnement et comment nous pouvons atténuer les futures catastrophes dans un climat changeant.

Voici un aperçu de ce qu’ils ont appris jusqu’à présent et de ce qui est en préparation.

Évaluer les dommages invisibles

Pour les propriétaires et les locataires sur le chemin des flammes qui n’ont pas perdu leur maison, un sentiment de soulagement à la suite de l’incendie a rapidement été suivi d’un sentiment d’effroi. Était-il sécuritaire de rentrer chez soi dans des bâtiments touchés par la chaleur et la fumée ou couverts de cendres et de suie ?

« Cela a soulevé de nombreuses questions : à quels produits chimiques les gens sont-ils exposés, dans quelle mesure est-il sûr de rentrer chez eux et comment les maisons doivent-elles être nettoyées ? » a déclaré Joost de Gouw, professeur de chimie et boursier de l’Institut coopératif de recherche en sciences de l’environnement (CIRES). «Le comté de Boulder abrite probablement la plus grande concentration de scientifiques de la qualité de l’air au monde, et nombre d’entre eux ont été directement ou indirectement touchés. Il était donc naturel que cette communauté se mette à l’action.

De Gouw a depuis dirigé une équipe de recherche d’ingénieurs, de spécialistes des sciences sociales et de chimistes sur le campus et a collaboré avec des scientifiques de CU Boulder, CIRES et NOAA pour examiner ces dommages invisibles en mesurant la qualité de l’air intérieur dans les maisons et les bâtiments touchés.

Les chercheurs ont découvert que peu de temps après l’incendie de Marshall, de nombreux polluants sont restés à des niveaux élevés à l’intérieur des maisons touchées par le feu. Mais début février, les niveaux avaient diminué et étaient similaires à ceux à l’intérieur des maisons qui n’étaient pas touchées. Les chercheurs ont également testé des moyens par lesquels les résidents pouvaient se protéger des produits chimiques nocifs dans leurs maisons endommagées. Ils ont découvert que les filtres à air portables au charbon actif offraient une excellente atténuation, mais temporaire, des polluants intérieurs. L’équipe a également examiné les résultats des efforts de remédiation professionnels à l’intérieur des maisons touchées, qui, selon les résidents, ont eu plus ou moins de succès.

De Gouw et ses collègues scientifiques examinent actuellement leurs données pour rechercher des preuves de polluants persistants qui pourraient provenir de plastiques, de pneus de voiture, de meubles, de tapis, de matériaux de toiture et d’autres matériaux qui ont brûlé dans l’incendie. Ils ont communiqué leurs premiers résultats à la santé publique du comté de Boulder et au grand public par le biais de réunions communautaires et des médias sociauxet publieront une partie de leurs résultats officiels en 2023.

Terre, eau et feu

Le sol et l’eau sur la propriété des gens, dans les terrains de jeux et dans les parcs publics sont également un sujet de préoccupation depuis que l’incendie Marshall a ravagé ces villes. Non seulement des maisons et des véhicules ont brûlé, mais des articles comme des tissus, des plastiques, des appareils électroniques et des piles ont également brûlé. Leur destruction a probablement créé des composés chimiques qui se sont ensuite retrouvés dans les systèmes locaux de sol et d’eau.

Noah Fierer, professeur d’écologie et de biologie évolutive, et Eve-Lyn Hinckley, professeure adjointe d’écologie et de biologie évolutive, ont commencé à collecter des échantillons de sol dans le cadre du projet Marshall Fire Soils, quantifiant le potentiel de contamination du sol après l’incendie. Près d’un an plus tard, les chercheurs, tous deux boursiers du CIRES, achèvent leurs analyses. Ils sont en train de contacter les propriétaires avec les résultats de leurs propriétés individuelles et publieront leurs conclusions dans l’année à venir.

Julie Korak et Cresten Mansfeldt, professeurs adjoints de génie environnemental, se sont associés à des collègues du campus, des organisations communautaires locales et des municipalités pour recueillir des échantillons d’eau de surface de la voie navigable de Coal Creek peu après l’incendie. Opérant à l’arrière de leurs voitures, Korak et Mansfeldt ont commencé à échantillonner le 2 janvier 2022, avec l’aide d’étudiants bénévoles. Le travail s’est depuis élargi pour surveiller la réponse des insectes et des algues qui vivent dans ces eaux, et implique davantage de professeurs et d’étudiants de CU Boulder, ainsi que d’élèves du secondaire.

La collaboration avec les administrations municipales locales et les groupes de bassins versants comme le Keep it Clean Partnership a également conduit à l’élaboration et à la publication d’un tableau de bord détaillant tous les résultats de la campagne, que l’équipe mettra à jour jusqu’en 2023.

« De la première sélection de sites à la hiérarchisation et à l’interprétation des cibles surveillées, l’équipe de CU Boulder a bénéficié et s’est appuyée sur l’expertise, les soins et la fierté communautaire du comté de Boulder », a déclaré Mansfeldt.

Une carte illustrant les emplacements des échantillons d’eau de surface prélevés dans la voie navigable de Coal Creek peu après l’incendie de Marshall.

Des recherches rapidement convergentes

La rapidité, la coordination et la sensibilité d’une grande partie de cette réponse scientifique sont en grande partie dues à CONVERGE, une collaboration financée par la National Science Foundation créée en 2018 pour identifier, former et soutenir les chercheurs en catastrophes. Dirigée par le professeur de sociologie Lori Peek, cette infrastructure invisible reliant la communauté de recherche sur les catastrophes est hébergée au Centre des risques naturels basé à CU Boulder, que Peek dirige également.

Après l’incendie de Marshall, CONVERGE s’est rapidement mobilisé pour organiser plusieurs forums virtuels avec des chercheurs, des intervenants d’urgence, des journalistes, des membres de la communauté et des représentants des gouvernements municipaux. Ces forums, dont le premier comptait plus de 400 inscrits, ont lancé le processus d’identification des besoins de recherche urgents, des redondances potentielles et des moyens de se connecter de manière appropriée avec les communautés touchées immédiatement après l’incendie.

Le premier forum virtuel a également conduit à la création du Marshall Fire Unified Research Survey, qui implique des dizaines de chercheurs travaillant ensemble pour réduire le fardeau de la recherche sur les communautés touchées tout en tirant des enseignements de leurs expériences.

« Au cours de mes 20 années de recherche, je n’ai jamais vu ce genre d’effort de recherche coordonné », a déclaré Peek.

En connectant les chercheurs aux connaissances et aux données, CONVERGE s’appuie sur les leçons que les chercheurs en catastrophes ont tirées des tremblements de terre, des ouragans, des tornades et d’autres calamités au fil des décennies et leur permet d’appliquer rapidement ces leçons de manière nouvelle et différente, a-t-elle déclaré. Ceci est essentiel pour la recherche à la suite des incendies de forêt. L’impact de ces catastrophes sur les populations augmente rapidement et, en raison du changement climatique, l’incendie de Marshall pourrait n’être que le début d’autres incendies de banlieue au cours de ce siècle.

« Ce n’est pas quelque chose que nous avons fini de gérer », a déclaré Peek. « L’état d’esprit de convergence et l’orientation vers la recherche sont cruciaux car ils nous demandent de nous demander : qu’allons-nous faire pour résoudre ce problème ? »

gestion des prairies

Le Marshall Fire se classe dans le top 15 des incendies de forêt les plus destructeurs de l’ouest des États-Unis – un seul des deux incendies de prairie de cette liste. Comme le Front Range est dominé par les prairies, les chercheurs cherchent à s’attaquer à ces écosystèmes pour réduire les futures catastrophes d’incendie.

« L’atténuation des incendies dans les prairies est un nouveau défi pour le Colorado. Malheureusement, nous ne pouvons pas simplement prendre ce que nous faisons dans les forêts et appliquer cette pratique dans les prairies », a déclaré Katharine Suding, professeur émérite au Département d’écologie et de biologie évolutive et à l’Institut de recherche arctique et alpine (INSTAAR).

Suding travaille avec la ville de Boulder et le comté de Boulder pour développer des moyens de réduire le risque d’incendie des prairies sans sacrifier les avantages importants des prairies, notamment la biodiversité et le stockage du carbone dans le sol.

Une option est la clôture virtuelle, dans laquelle les ordinateurs dessinent des lignes de clôture virtuelles et les bovins portent un collier GPS qui les maintient dans ces lignes invisibles. La méthode cible le pâturage vers les zones à haut risque le long des quartiers et des points de carburant élevés, tels que les fossés avec des herbes envahies. Comme les prairies ont évolué avec le pâturage, a déclaré Suding, cette approche devrait réduire les carburants au-dessus du sol tout en stimulant la croissance souterraine et en maintenant la biodiversité.

D’autres projets incluent la «réhumidification du paysage», dans laquelle l’eau est retenue dans les prairies pour garder la végétation plus verte et les sols plus humides plus longtemps.

Concevoir un meilleur quartier

Cet effort fait partie d’une initiative financée par la National Science Foundation (NSF) appelée Geotechnical Extreme Events Reconnaissance (GEER), qui déploie des chercheurs sur des sites sinistrés à travers le monde. Les chercheurs ont publié un rapport à la mi-2022 détaillant leurs conclusions préliminaires des semaines et des mois qui ont immédiatement suivi l’incendie, et continuent d’analyser les données.

D’autres professeurs d’ingénierie et étudiants diplômés de CU Boulder sont également au milieu de divers projets, collectant des données et effectuant des analyses préliminaires sur les complexités de la prise de décision lors de la reconstruction après un incendie.

Matthew Morris, professeur enseignant et membre du Département de génie civil, environnemental et architectural, a perdu sa maison à Superior dans l’incendie et a aidé à gérer sa conception et sa reconstruction dans le quartier de Sagamore.

Il décrit cette année comme « une mouture absolue pour tant de gens, à bien des égards ». Mais, a-t-il ajouté, « les gens ont enfin un peu d’espoir maintenant que des maisons sont construites dans chaque quartier ».

Les histoires locales mieux ciblées

La tragédie de l’incendie de Marshall a permis à sept étudiants en journalisme du Collège des médias, de la communication et de l’information (CMCI) de perfectionner leurs compétences et de servir la communauté en rendant compte des conséquences de l’incendie.

Dans un cours de journalisme immersif de style salle de presse créé par la professeure adjointe de journalisme Hillary Rosner et Stacy Feldman, éditrice du Boulder Reporting Lab, les étudiants ont fait équipe avec la journaliste d’investigation de KUNC Robyn Vincent pour rendre compte des expériences des survivants, de l’étendue des pertes et des déplacements et barrières dans le processus de rétablissement.

Rosner – également journaliste scientifique et directeur adjoint du Centre de journalisme environnemental de CU Boulder – a noté dans l’un des articles de la série que ce reportage a mis en évidence les impacts de l’incendie de Marshall.

«Leur travail reflétait la façon dont le Marshall Fire avait fonctionné au cours de l’année écoulée comme une sorte de laboratoire vivant pour la vaste communauté de recherche qui existe à Boulder. Le cours de journalisme de niveau supérieur visait à explorer les effets de l’incendie sur la santé à travers le prisme de cette recherche », a écrit Rosner.

Lisez leurs histoires ici.

Enregistrer les histoires de la communauté

​​Dans le comté de Boulder, une autre équipe de chercheurs s’efforce de documenter un autre type de données avant qu’elles ne disparaissent complètement : nos histoires.

Début 2022, le musée historique de Louisville a lancé le Marshall Fire Story Project pour collecter et conserver des histoires sur l’impact de l’incendie sur la vie des habitants du comté. Kathryn Goldfarb, professeur adjoint d’anthropologie à CU Boulder, soutient l’effort aux côtés de Jason Hogstad, coordinateur bénévole et historien au musée. L’équipe comprend désormais les étudiants de CU Boulder Emily Reynolds et Lucas Rozell.

Pendant des mois, le groupe a écouté des histoires d’évacuation de maisons, d’animaux perdus et d’œuvres d’art personnelles qui ne pourront jamais être récupérées, mais aussi du soutien que les résidents ont reçu de leurs communautés.

« Nous avons un sac de choses que nous apportons avec nous aux séances d’histoire qui comprend des formulaires de libération et une boîte de mouchoirs », a déclaré Goldfarb.

Le projet Marshall Fire Story est financé par le Bureau de sensibilisation et d’engagement de CU Boulder et est soutenu par le Center for Documentary and Ethnographic Media.

Jusqu’à présent, l’équipe est sur la bonne voie pour enregistrer des histoires audio et vidéo d’environ 35 personnes. Le musée archivera les histoires à l’usage des membres de la communauté, des décideurs et des chercheurs. De nombreux survivants de l’incendie passeront des années à reconstruire leurs maisons et leurs vies, a déclaré Hogstad.

« Les griefs prennent beaucoup de temps », a-t-il déclaré. « Ce moment a marqué ces lieux et ces gens pour toujours. »



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