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États-Unis : Chaleur extrême dans les prisons du Texas : « catastrophe en cours, mais évitable »


Alors que des millions d’Américains continuent de transpirer à travers des températures à trois chiffres cette semaine, la population incarcérée dans la plupart des prisons du Texas vit sans climatisation. Selon un nouveau rapport, mourir de chaleur est une peur courante chez les détenus – et l’incapacité à atténuer le problème est systémique.

J. Carlee Purdum, professeur assistant de recherche à la Texas A&M University, a présenté les conclusions aux législateurs la semaine dernière lors d’un témoignage devant le Texas House Appropriations Committee.

« Avec nos prisons qui n’ont pas de climatisation, c’est une situation vraiment dangereuse », a-t-elle déclaré. « Lorsque nous avons une vague de chaleur comme cet été, cela peut potentiellement avoir des conséquences désastreuses. »

Purdum est l’auteur principal du nouveau rapport publié ce mois-ci par le centre de réduction et de récupération des risques de Texas A&M et le groupe de défense Texas Prisons Community Advocates. Benika Dixon, professeure adjointe invitée à l’École de santé publique, est également co-auteure. Les auteurs indiquent dans le rapport que si 87 % des ménages américains sont climatisés, seuls 20 % des unités pénitentiaires du Texas sont entièrement climatisées. Le Texas est l’un des 13 États au moins sans climatisation universelle dans les prisons d’État.

Sans cela, indique le rapport, le système restera soumis à un stress extrême, exposant la population à des risques d’urgence sanitaire : « Cela pourrait les tuer, mais si ce n’est pas le cas, cela dégradera certainement leur santé au fil du temps ».

Le rapport examine les politiques actuelles d’atténuation de la chaleur utilisées par le Texas Department of Criminal Justice (TDCJ), et les conclusions sont éclairées par des enquêtes auprès de 309 personnes incarcérées recueillies entre juin 2018 et 2020. Les réponses des détenus brossent un sombre tableau de la vie à l’intérieur de la prison pendant L’été.

« Chaque été, je lutte contre les boutons de chaleur et c’est exaspérant », a écrit une personne. D’autres décrivent des étourdissements, des nausées et des difficultés respiratoires. Un autre détenu a déclaré qu’il s’était évanoui quatre fois dans sa cellule, mais qu’il n’avait reçu aucun soin médical et qu’aucun rapport n’avait été déposé.

Les co-auteurs soulignent que les personnes incarcérées ont décrit les conditions de vie dans les prisons du Texas pendant la chaleur extrême et la pandémie de COVID-19 comme un « enfer vivant ».

Purdum est un spécialiste des risques qui étudie l’impact des catastrophes sur les populations vulnérables. Les procédures d’atténuation de la chaleur du TDCJ, comme fournir un accès constant à l’eau et à la glace, des douches et des zones de répit refroidies où les gens peuvent se rafraîchir, a-t-elle dit, ne suffisent pas.

« Ils sont extrêmement inefficaces, et c’est parce que c’est une demande énorme en personnel et en ressources alors que vous avez 120 000 personnes qui ont besoin d’accéder à ces ressources chaque jour. Cela devient vraiment une solution impossible.

Selon le rapport, au moins 79 personnes incarcérées et membres du personnel pénitentiaire ont signalé des maladies liées à la chaleur de janvier à octobre 2018. Et depuis 1998, le TCDJ a enregistré au moins 23 décès liés à la chaleur. Mais comme Purdum l’a souligné devant le House Appropriations Committee, l’impact de la chaleur est encore « extrêmement sous-estimé ».

Il est difficile de lier des décès spécifiques à la chaleur, a-t-elle déclaré. Une personne qui meurt d’une crise cardiaque, par exemple, peut ne pas être morte directement d’une exposition à la chaleur, mais l’exposition à une chaleur excessive dégrade continuellement la santé d’une personne au fil du temps. « Donc, cette personne n’aurait peut-être pas eu cette crise cardiaque ou eu ces problèmes de santé si elle n’était pas dans des conditions dangereuses tous les jours », a déclaré Purdum.

Elle pense également que la chaleur a contribué aux décès dus au COVID-19 dans les prisons, ce qui rend plus difficile pour les personnes infectées de combattre le virus. Le rapport indique également que la pandémie a entraîné des fermetures dans tout le TDCJ et restreint l’accès aux refroidisseurs d’eau et à la glace dans les espaces communs, un homme déclarant que les agents ne distribuaient pas d’eau aux détenus enfermés dans leurs cellules en raison des restrictions liées au COVID-19.

Purdum et ses co-auteurs concluent que les politiques TDCJ en place « ne garantissent pas la qualité, la quantité ou même que chaque individu aura accès à des ressources d’atténuation de la chaleur. Par la suite, il n’y a rien pour vraiment tenir TDCJ responsable de ces échecs. La solution, a déclaré Purdum, est d’atténuer l’exposition à la chaleur en premier lieu plutôt que d’essayer d’atténuer ses impacts.

« La seule façon de vraiment le faire à ce stade est d’ajouter la climatisation aux unités et de faire baisser les températures », a-t-elle déclaré. TDCJ a précédemment affirmé qu’il en coûterait 1 milliard de dollars pour installer la climatisation dans toutes les unités, selon le rapport, avec 140 millions de dollars supplémentaires nécessaires chaque année pour les services publics et la maintenance.

Les auteurs affirment que l’on pourrait soutenir que le manque de climatisation est en violation du huitième amendement de la Constitution américaine contre les peines cruelles et inhabituelles, et du 14e amendement garantissant une protection égale aux citoyens.

« Les gens ne comprennent pas à quel point c’est un problème, et cela a d’énormes répercussions sur nos systèmes pénitentiaires et nos communautés », a déclaré Purdum. « Nous ne parlons pas d’un luxe, c’est une nécessité. Surtout dans des mois comme celui-ci où nous traversons ces vagues de chaleur extrêmes. Nous parlons d’un droit humain – le droit de vivre et le droit d’être dans un endroit sûr.

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