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États-Unis : Alors que la montée des mers submerge les côtes, les communautés côtières sont laissées sans protection


Une digue proposée de 1,1 milliard de dollars contourne les quartiers marginalisés de Charleston et s’appuie sur une infrastructure grise obsolète. Mais il existe une alternative : des solutions vertes basées sur la nature peuvent protéger les communautés côtières à risque.

Bordée par une autoroute et flanquée d’anciens sites industriels, la communauté côtière de Rosemont à Charleston, en Caroline du Sud, abrite des générations de familles noires. Mais à mesure que le changement climatique élève le niveau de la mer et que les protections naturelles environnantes contre les tempêtes ont été supprimées pour les projets d’infrastructure, les inondations sont devenues un problème régulier pour la communauté.

Il n’est pas surprenant que les inondations soient à la hausse ici – les infrastructures de Rosemont ont été négligées pendant des décennies. Lorsque des égouts pluviaux et des trottoirs ont été installés dans toute la ville de Charleston, Rosemont a été contourné. Des décennies d’industrie lourde ont laissé un héritage de pollution – deux sites de nettoyage superfund se trouvent à environ un demi-mile de la communauté. Un ouragan en 1989 a détruit le long quai qui permettait aux résidents de Rosemont d’accéder au marais et à l’eau au-delà. Il n’a toujours pas été remplacé. Et malgré la vulnérabilité de Rosemont aux impacts du changement climatique, une nouvelle digue proposée de 1,1 milliard de dollars à Charleston se termine avant le début de la communauté de Rosemont, laissant les résidents sans protection une fois de plus.

Chris DeScherer, avocat au Southern Environmental Law Center (SELC), s’inquiète des projets du US Army Corps of Engineers. « Ils proposent de construire ce mur autour de la partie la plus riche de Charleston », dit-il. « C’est là que viennent les touristes, la zone avec la valeur marchande la plus élevée. Mais le mur s’arrête devant Rosemont, et le Corps n’a pas proposé d’autres protections qui protégeraient suffisamment la communauté de Rosemont.

Les résidents s’inquiètent de leur risque. Cora Connor vit à Rosemont depuis 23 ans, y élevant ses trois enfants. Elle dit que depuis qu’une autoroute adjacente et les arbres environnants ont été démolis, les eaux de crue ont régulièrement inondé sa cour, clapotant sur la marche la plus basse de son porche. Son voisin de 90 ans ne peut parfois pas quitter la maison en raison des inondations qui l’entourent.

« Il y a tellement de problèmes ici qui doivent être résolus », dit Connor. «Mais personne ne veut prendre ses responsabilités. Rosemont est un peu le petit quartier oublié.

Infrastructures coûteuses, communautés vulnérables

Rosemont et le reste de la côte de la Caroline du Sud ont été durement touchés par le changement climatique au cours de la dernière décennie. À partir de 2015, la côte de l’État a été martelée pendant cinq années consécutives par des ouragans, des ondes de tempête et des «bombes de pluie» qui ont causé des dégâts incalculables.

Inondations causées par un événement King Tide à Charleston, Caroline du Sud Lauren Petracca / Avec l’aimable autorisation du Southern Environmental Law Center

La nécessité d’investir dans la protection contre les futures tempêtes et l’élévation du niveau de la mer est évidente. Mais la formule d’impact économique fédérale – utilisée pour évaluer quels projets du US Army Corps of Engineers reçoivent un financement – donne la priorité aux zones avec des valeurs foncières plus élevées. Jenny Brennan, analyste scientifique et politique chez SELC, explique que « l’analyse coûts/avantages est biaisée en faveur des bâtiments qui coûtent plus cher. Il n’accorde aucune valeur aux personnes, à l’histoire ou à la culture », dit-elle. « Rosemont est un bon exemple – si une communauté n’a pas une tonne d’infrastructures sophistiquées, elle va perdre le financement fédéral, par rapport aux régions riches. C’est un problème national.

Bien que de vagues mesures de contrôle des inondations « non structurelles », telles que les élévations ou les déplacements des maisons, fassent partie du plan de digue de 1,1 milliard de dollars, on ne sait pas combien de protection Rosemont recevra réellement. « L’investissement proposé pour les pales de Rosemont par rapport à ce qui était offert pour les régions plus aisées », explique Brennan.

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Le projet de digue soulève également d’autres préoccupations. Bien qu’il puisse protéger contre une onde de tempête majeure, les experts qui ont analysé le projet ont des doutes sur sa capacité. « Il s’agit d’un projet très controversé et coûteux », déclare Jason Crowley, directeur de programme à la South Carolina Coastal Conservation League. La hauteur maximale de la digue de 12 pieds est basée sur les dégagements du pont, et non sur les hauteurs potentielles des ondes de tempête. « Si l’ouragan Hugo avait été un coup direct, Charleston aurait connu une onde de tempête de 20 pieds », ajoute-t-il.

Crowley est également préoccupé par la sécurité de la digue. Il dit qu’il y a un risque qu’il puisse en fait piéger les eaux de crue dans le centre-ville, au lieu de le protéger. « Est-ce la chose la plus résistante ? Pour construire un mur et créer un effet baignoire ? il demande. Il souligne également que la conception actuelle, qui comprend des portes qui ne se fermeraient qu’en cas d’onde de tempête, ne fait rien pour se protéger contre les «journées ensoleillées» ou les inondations de faible intensité qui se glissent régulièrement dans Charleston et les communautés voisines comme Rosemont, submerger les routes et causer des dommages matériels. Dans certaines régions, dit-il, la digue peut même aggraver ce problème, approfondissant les eaux de crue plutôt que de les drainer.

Une marée montante d’inquiétude

La digue de Charleston n’est pas la seule proposition majeure de la région conçue sans tenir pleinement compte de l’évolution rapide du climat de la Caroline du Sud. Le prolongement de l’autoroute Mark Clark, qui coûterait des millions, sera bientôt sous l’eau aussi. L’examen indépendant de SELC a révélé que des portions de l’autoroute nouvellement construite devraient être inondées ou entourées d’eaux de crue. « Avec un projet aussi coûteux, les agences qui l’évaluent devraient tenir compte du changement climatique et de l’élévation du niveau de la mer », déclare DeScherer de SELC. « Sinon, nous dépenserons des milliards dans de nouvelles infrastructures qui deviendront obsolètes dans quelques décennies. »

Un autre lotissement potentiel du comté de Charleston, appelé Cainhoy, se trouve dans un endroit entouré d’eau sur trois côtés. Les plans actuels y ajouteront des milliers de nouveaux logements, dont 45 % se trouveront dans une plaine inondable. Le projet remplirait également près de 200 acres de terres humides et mettrait en péril des espèces en voie de disparition. SELC a chargé une société d’ingénierie de concevoir des alternatives pour y construire des logements, tout en minimisant les risques d’inondation.

Pour aider le public à en savoir plus sur les impacts de ces types de projets, SELC a récemment publié un nouvel outil de visualisation et d’évaluation des risques riche en données : le site Web Changing Coast. Il montre, par exemple, que Rosemont englobe non seulement des zones à haut risque d’inondation, mais est également très élevé sur l’indice de vulnérabilité sociale – une combinaison potentiellement mortelle, comme l’a montré l’ouragan Katrina de 2005 à la Nouvelle-Orléans. Le modèle de la côte changeante indique également que le projet Cainhoy et le prolongement de l’autoroute Mark Clark sont à risque d’inondation ou d’inondation accrue avec la montée prévue de la mer de trois ou quatre pieds au cours des 70 prochaines années.

L’alternative verte

Des outils tels que le site Web Changing Coast et les rapports d’experts commandés par SELC aident à visualiser les vulnérabilités et les solutions alternatives, y compris des options plus vertes pour la résilience au changement climatique côtier. Traditionnellement, la protection contre les inondations côtières a pris la forme de digues rigides en béton et de systèmes de drainage, mais un nombre croissant de scientifiques et d’ingénieurs mettent désormais l’accent sur les solutions fondées sur la nature.

Un exemple de solutions fondées sur la nature pour la résilience climatique côtière.

Un exemple de solutions fondées sur la nature pour la résilience climatique côtière. LESC

Ceux-ci peuvent prendre diverses formes, souvent avec des avantages à multiples facettes qui manquent à l’infrastructure grise. Les bermes couvertes de plantes peuvent offrir une protection semblable à une digue et servir de parcs ou de promenades, par exemple. Les brise-lames vivants peuvent à la fois fournir un habitat à la vie marine et affaiblir la puissance des vagues entrantes. Les marais absorbent les eaux de crue tout en fournissant un habitat faunique. Des solutions comme celles-ci offrent des opportunités pour créer une approche multicouche et flexible face aux réalités imprévisibles du changement climatique.

En effet, l’un des plus grands avantages des solutions naturelles peut être leur adaptabilité. « La conception basée sur la nature n’est pas unique comme une digue en béton », déclare Crowley. « Si vous construisez un mur de 12 pieds et que le niveau de la mer monte plus vite que prévu, vous devez retirer le mur. Les protections naturelles contre les inondations peuvent s’adapter. Vous pouvez les superposer ou les élever au fil du temps.

Crowley souligne également que les solutions basées sur la nature ont tendance à être moins chères tout au long de leur durée de vie. Ils coûtent généralement le même prix ou moins à installer, et bien que les solutions vertes nécessitent parfois une maintenance plus fréquente, elles sont moins coûteuses que la maintenance d’une infrastructure grise hautement technique.

Mais alors que les solutions vertes peuvent avoir beaucoup plus à offrir, ces avantages potentiels ne sont actuellement pas inclus dans la planification de nombreux projets de résilience côtière. « Construire des choses comme des zones humides et des récifs d’huîtres est certainement mieux que de tout revêtir de béton », déclare Robert Young, un scientifique qui dirige le programme pour les rivages développés à l’Université Western Carolina. « Mais les solutions basées sur la nature ne fonctionnent pas avec les modèles informatiques du Corps of Engineers. Alors, disent-ils, « une fois que tout est approuvé, nous pouvons ajouter du rouge à lèvres vert ».

Devenir plus intelligent

Bien que le potentiel de protection contre les inondations basée sur la nature soit écarté dans certains milieux, il résonne profondément auprès des personnes vivant en première ligne de l’élévation du niveau de la mer. « J’étais opposé à une digue. Je n’aime pas l’idée qu’un mur nous enferme », déclare Connor de Rosemont. «Je pense qu’ils devraient creuser plus profondément et voir ce que d’autres États ont fait avec des choses comme les bermes, les bancs d’huîtres ou les matières végétales qui peuvent prospérer ici et nous protéger. Je veux voir plus de vert dans ma communauté.

DeScherer de SELC croit que la bonne approche n’est pas d’arrêter de construire des infrastructures, mais de concevoir ces interventions en tenant compte des besoins de la communauté. « Nous ne disons pas non aux nouveaux projets et développements, mais nous disons qu’il existe des façons plus intelligentes de les aborder », dit-il. « Des villes comme Charleston ne doivent pas cesser de croître. Avec les bonnes solutions, nous pouvons créer des communautés côtières résilientes aux impacts du changement climatique.

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