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En Syrie, l’essor controversé du tourisme


« J’ai toujours pensé que le Moyen-Orient n’était que pierre et sable et plein de fanatiques fous. Je veux dire, c’est tout ce que les médias nous montrent, n’est-ce pas ? » se demande le youtubeur voyage chauve et en faillite dans une vidéo publiée le 24 avril 2022. Déterminé à « se débarrasser de [son] ignorance et [ses] les préjugés »le Britannique est parti visiter « le pays qui a probablement la pire réputation de tous, la Syrie ». Il a consacré une vlog de près d’une heure, vue plus de trois millions de fois, dans laquelle on le voit déambuler dans les rues de Damas, escalader le Krak des Chevaliers ou encore visiter le village de Maaloula, où les cicatrices de la guerre civile sont encore visibles.

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Coupée du monde par la pandémie de Covid-19, la Syrie a rouvert aux touristes en octobre 2021 – elle avait recommencé à octroyer des visas touristiques en 2018. Depuis, de plus en plus de blogueurs et d’influenceurs du voyage s’y rendent, promettant de montrer « une autre facette de la Syrie »: celui d’un pays abordable, sûr et convivial, parfois sans même évoquer les violations des droits de l’homme perpétrées par le régime de Bachar al-Assad.

Une poignée d’agences de voyages proposent des circuits de groupe pour 1 500 euros en moyenne – notez qu’il est impossible de se rendre en Syrie sans guide et tour opérateur agréé par le gouvernement. « Enfin la Syrie redevient ce qu’elle n’aurait jamais dû cesser d’être : une destination incontournable pour tous les voyageurs amoureux d’histoire et d’un patrimoine culturel d’exception »s’exclame l’agence de voyage française Clio.

« Voyager en Syrie est vraiment une expérience surréaliste »s’est enthousiasmé Young Pioneer Tour, un voyagiste chinois, qui propose un circuit d’une semaine comprenant des visites à Damas (où « effets déchirants de la guerre »), Alep et Palmyre, « couvert d’un manteau de destruction ». Sans oublier un détour shopping pour acheter « quelques souvenirs » du dictateur Bachar al-Assad.

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Les influenceurs qui voyagent en Syrie pour « se démarquer »

Une aubaine pour le régime, qui cherche à relancer le tourisme et à montrer au monde un semblant de normalité après des années de guerre. Au début de ce mois d’octobre 2022, le ministère du Tourisme a lancé 25 nouveaux projets touristiques dans l’espoir d’attirer les investisseurs et touristes étrangers. Parmi elles, la création de plages privées, souligne Le gardien. Une annonce qui intervient après la signature d’un accord de plus de 59 millions d’euros avec la Russie pour la construction d’un complexe hôtelier dans la ville côtière de Lattaquié.

Aujourd’hui, les influenceurs « Allez en Syrie parce que vous devez faire quelque chose de différent pour vous démarquer » des autres, soutient Gardien Sophie Fullerton. Le chercheur en désinformation prend l’exemple d’un vlogger qui, après avoir visité le pays, est passé de 700 à 50 000 suiveurs. Pour les militants syriens, amers, ces influenceurs montrent au monde une image tronquée de la Syrie.

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Car la Syrie reste un pays en guerre, sous sanctions internationales. Depuis 2011, la guerre civile a tué près de 350 000 personnes, exilé des dizaines de millions de personnes, détruit des infrastructures et des habitations. La répression orchestrée par le régime de Bachar al-Assad, accusé de crimes contre l’humanité, empêche toujours le retour de plus d’un tiers de la population.

«Alors que les bruits de la guerre s’estompent en Syrie – malgré la persistance de plusieurs lignes de front actives – et que les visiteurs reviennent, certains demandent aux touristes de se demander comment leur voyage aide à soutenir un gouvernement notoirement brutal et tyrannique », abstrait Le Washington Post.

Des personnes posent pour une photo de groupe devant les ruines de la citadelle syrienne de Jaabar, dans la province de Raqqa, le 3 juin 2022.

« La Syrie est toujours en proie à un conflit, mais il est important de souligner que ce n’est pas pour cela que nous allons là-bas »défend l’agence Rocky Road Travel, qui propose une dizaine de circuits en Syrie. « Nous ne visitons aucune zone de guerre active et nos circuits ne visent pas le tourisme de la misère ou de la pauvreté. La Syrie est un pays avec une histoire et un patrimoine riches. En fait, le tourisme en Syrie aide les gens et l’économie à un moment crucial. » Avant la guerre, le pays accueillait plus de huit millions de touristes par an. L’industrie du tourisme employait 8,3 % de la main-d’œuvre locale et contribuait à près de 14 % du produit intérieur brut (PIB), détaille le Syria Justice and Accountability Center (SJAC) dans une note publiée en 2021.

Mais, pour l’ONG syrienne, « alors que le tourisme peut aider certaines personnes en Syrie, la promotion de masse sans nuance ni compréhension est au mieux irresponsable et potentiellement mortelle pour de nombreuses personnes qui vivent encore chaque jour sous l’ombre de la violence, de la pauvreté et de la répression ». Le SJAC s’inquiète « danger » la promotion des voyages en Syrie par les influenceurs du voyage, qui encouragent « la dépense d’argent qui, en fin de compte, soutient le gouvernement ». L’ONG conclut : « Le tourisme ne devrait être encouragé que lorsqu’un accord de paix équitable a été conclu et qu’un retour digne peut être garanti pour des centaines » des milliers de Syriens en exil.

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