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DeSantis fait face à une décision critique concernant les navires de croisière à Key West


Depuis les premiers jours de la pandémie de coronavirus, lorsque les navires de croisière remplis de passagers malades ont été bloqués dans les ports américains, les résidents de Key West, en Floride, ont tenté de limiter la taille et le nombre de navires de vacances sur la petite île, profitant de l’élan créé pendant la pandémie pour plaider en faveur du maintien des restrictions sur les navires de croisière.

Les militants ont inondé les réunions de la commission municipale, manifesté sur le quai, collecté des signatures et réussi à faire adopter trois mesures électorales en 2020 imposant des contrôles plus stricts pour protéger l’environnement marin et limiter le nombre de passagers à 1 500 par jour – pour finalement voir la législature de l’État, avec l’approbation du gouvernement. Ron DeSantis annule les nouvelles restrictions l’année suivante.

Aujourd’hui, le riche hôtelier qui exploite le port de croisière de Key West double sa mise, demandant à l’État l’autorisation de s’agrandir, ce qui permettrait à de plus gros navires transportant plus de passagers d’opérer légalement hors du port.

La question atterrira bientôt sur le bureau de M. DeSantis, qui a reçu près d’un million de dollars en dons de campagne du propriétaire de la jetée. Cela représente un exercice d’équilibre difficile pour le gouverneur républicain, candidat à la présidentielle de 2024 qui a vanté son bilan environnemental mais a également été un promoteur de l’industrie touristique de Floride.

Safer Cleaner Ships, l’organisation à l’origine de la décision visant à éloigner les grands navires de croisière de Key West, a récemment lancé une autre salve : elle a intenté une action en justice pour dénonciation contre le propriétaire du port local, Pier B Development Corp., citant des documents d’État qui, selon lui, montraient le l’entreprise avait sous-payé des millions de dollars en frais et taxes de l’État. Le bureau du procureur général de Floride a rejeté la plainte en partie pour des raisons de compétence, une décision qui, selon les militants, était un signe du soutien continu de l’État à un donateur de la campagne, propriétaire de l’une des plus grandes chaînes hôtelières privées du pays.

Pour M. DeSantis, dont les politiques sont sous surveillance pendant la campagne présidentielle, une décision d’autoriser ou non l’expansion des opérations de croisière nécessite de peser les préoccupations environnementales ainsi que les revenus potentiels de la plus grande industrie de son État dans une pétition émanant d’un donateur majeur de la campagne. .

La question est controversée à Key West, où de nombreuses personnes dont les moyens de subsistance dépendent des visiteurs des navires de croisière accusent les partisans des mesures électorales de « guerre des classes » et de ne pas accueillir les touristes à faible revenu qui réservent un passage sur les navires géants. Les points de vente locaux, les guides touristiques et les pilotes du port ont fait valoir que les hôtels sur l’île sont chers et que les bateaux de croisière ouvrent la zone à des personnes qui autrement n’auraient pas les moyens de la visiter.

L’industrie des croisières, quant à elle, a discrètement financé une campagne contre les mesures électorales de 2020, a rapporté le Miami Herald, avertissant les résidents qu’une réduction des revenus des navires de croisière pourrait entraîner des coupes drastiques dans les services de police et d’autres services publics.

Avant la pandémie, près d’un million de personnes visitaient Key West chaque année à bord de bateaux de croisière. Mais lorsque le Covid-19 a mis un terme à cette situation, l’industrie touristique de la ville, estimée à 2,4 milliards de dollars – responsable de 44 pour cent de ses emplois – ne s’est pas effondrée.

Au lieu de cela, les recettes des taxes hôtelières ont augmenté de 15 pour cent et avec 1,4 million d’arrivées, l’aéroport a établi un record en 2021.

« Les gens disaient : « Si vous limitez les navires de croisière, cela tuera le business ! Emplois!’ Cela s’est avéré faux au fil du temps », a déclaré Arlo Haskell, l’un des fondateurs du groupe anti-navires de croisière.

Les militants se sont concentrés sur les eaux autour des Keys de Floride, qui, selon eux, se sont considérablement améliorées pendant la pandémie sans un flux constant de navires de croisière brassant du sable et menaçant les récifs coralliens – un argument qui a trouvé un écho auprès d’un large éventail de résidents de Key West.

Safer Cleaner Ships a recueilli 2 500 signatures sur les mesures de vote visant à modifier la charte de la ville ; ils ont chacun été adoptés avec une majorité de plus de 60 pour cent.

Dans les mois qui ont suivi les élections, 11 sociétés appartenant à l’opérateur du quai Mark Walsh ont fait don d’un total de près d’un million de dollars au comité politique de M. DeSantis, a révélé le Miami Herald.

Quelques mois plus tard, M. DeSantis a signé une loi interdisant toute mesure de vote local restreignant le commerce maritime. Les opposants ont été indignés, beaucoup qualifiant publiquement cette mesure de « payer pour jouer ».

Le bureau de M. DeSantis a refusé de commenter la question, tout comme M. Walsh, dont l’avocat a cependant déclaré que les dons des entreprises soutenaient la position générale pro-tourisme du gouverneur, en particulier pendant la crise de Covid-19.

En réponse aux préoccupations selon lesquelles les navires de croisière endommageaient les récifs coralliens, M. Walsh a exhorté la ville dans une lettre de 2021 à « examiner les données scientifiques et ce qui est actuellement fait pour restaurer l’environnement des récifs », un effort auquel il a proposé de contribuer. .

La ville a trouvé un compromis, interdisant aux navires d’amarrer aux deux quais contrôlés par la ville. Cela a laissé le quai privé, Pier B, exploité par la société de M. Walsh, comme seul quai disponible pour les navires de croisière. La réduction a entraîné une baisse de 50 pour cent du trafic des navires de croisière, un résultat que les militants anti-navires de croisière ont considéré comme positif mais que les propriétaires d’entreprises touristiques ont décrit comme un coup dur.

Edwin O. Swift III, président de Historic Tours of America, a déclaré que son entreprise, qui propose des visites en tramway de la ville, était en baisse de 40 pour cent.

« Tout cela est mal géré par les politiciens », a-t-il déclaré.

Le groupe Safer Cleaner Ships a décidé d’approfondir ses recherches sur les opérations de la société de quai de croisière et, après avoir passé au peigne fin les bases de données de l’État, a intenté une action en justice, alléguant que la société avait déclaré de manière erronée les revenus qu’elle avait gagnés. En utilisant le montant des frais de débarquement que Pier B avait payés à la ville, le groupe a calculé que la société avait sous-payé à l’État au moins 5 millions de dollars en loyers et « des centaines de milliers de dollars supplémentaires » en taxes provenant des frais de débarquement. «C’est l’argent du public», a déclaré M. Haskell.

Le procès a été déposé sous scellés en 2022 en tant que dénonciateur en vertu du Florida False Claims Act, qui autorise les citoyens à poursuivre au nom de l’État ou des gouvernements locaux. Le bureau du procureur général de l’État a descellé la plainte la semaine dernière, déclarant au Times que l’État avait enquêté sur l’affaire et avait décidé de ne pas poursuivre l’affaire.

Chase Sizemore, porte-parole du bureau, a déclaré que les réclamations du groupe ne relevaient pas de la compétence du False Claims Act et que bon nombre des allégations concernant les frais de location avaient fait l’objet d’une « enquête et manquaient de fondement ». Les allégations relatives aux recettes fiscales, a-t-il déclaré, ont été transmises à l’agence compétente pour suivi.

Jon Moore, porte-parole du Département de protection de l’environnement de Floride, l’agence qui gère le bail, a déclaré qu’un récent audit n’avait révélé « aucun problème » préoccupant lié aux allégations des dénonciateurs.

Les responsables du Pier B ont déclaré qu’ils n’avaient appris que récemment le procès en matière de taxes et de frais. Matt Redstone, contrôleur adjoint de la société de M. Walsh, Ocean Properties, a déclaré qu’elle avait payé tous les frais dus à l’État.

Bart Smith, un avocat qui représente M. Walsh à Key West, a déclaré que les affirmations faites par Safer Cleaner Ships dans son procès étaient « fausses et sans fondement », ajoutant que la société avait corrigé la manière dont elle déclarait ses revenus.

« Malheureusement, il existe un groupe qui est prêt à dénigrer et à émettre de fausses déclarations ou de fausses déclarations sans conséquence afin d’atteindre ses objectifs politiques et financiers », a déclaré M. Smith. « Pier B poursuivra ses efforts pour soutenir la communauté de Key West, l’environnement et en particulier la restauration des récifs dans les Florida Keys. »

Déjà, des navires plus grands que ce qui est autorisé en vertu du bail existant du quai B avec l’État ont accosté à Key West, un fait qui est apparu l’année dernière lorsque les opposants aux navires de croisière ont photographié un certain nombre de grands navires amarrés au quai et l’ont signalé à l’État. et les autorités fédérales.

Mark Kincaid, un consultant en ingénierie qui travaille pour M. Walsh, a reconnu que des navires plus grands que ce qui était autorisé par le bail accostaient au quai, un héritage de pratiques qui, selon lui, ont commencé avant que la ville ne ferme ses propres quais aux navires de croisière.

La dernière demande de l’entreprise pour plus d’espace vise à la mettre « en conformité », mais ne fera aucune différence pratique, a déclaré M. Kincaid.

L’État a délivré l’année dernière un permis temporaire autorisant l’agrandissement pour accueillir de plus gros navires, mais il expire en juin.

La question de savoir quels dommages environnementaux, le cas échéant, sont causés par les navires de croisière reste controversée. Chaque camp a des scientifiques concurrents qui défendent son point de vue.

William Precht, un spécialiste des récifs coralliens engagé par M. Walsh, a fourni des photographies montrant des récifs coralliens vivants, même sur le quai où accostent les navires. Tout sable soulevé par les navires se dissipe avant de pouvoir endommager les récifs, a-t-il déclaré.

« Au cours de mes 40 années de travail sur le récif de Floride, aucun récif n’a été détruit par les navires de croisière », a-t-il déclaré.

Le sanctuaire marin des Florida Keys, une agence fédérale chargée de protéger les eaux de la région, a déclaré dans un communiqué que les études montrant des récifs sains poussant verticalement sur la jetée ne prennent pas en considération les coraux du fond marin qui peuvent être endommagés par le sable brassé. près des navires.

Et d’autres scientifiques ont averti que le sable menace même les récifs coralliens les plus éloignés du port. « Ce canal n’est pas Las Vegas : ce qui s’y passe n’y reste pas », a déclaré Henry O. Briceño, directeur du réseau de surveillance de la qualité de l’eau de l’Université internationale de Floride, qui a mené une étude sur la zone citée par les opposants aux navires de croisière. « Ce qui se passe là-bas se répercute sur la barrière de corail. »

Le gouverneur, qui a qualifié les récifs de « trésor d’État », devrait prendre une décision avec son cabinet en décembre.

Gn En News

Gérard Truchon

An experienced journalist in internal and global political affairs, she tackles political issues from all sides
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