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Dans les finales de la LNH, Avalanche passe de chasseur à avant-coureur


DENVER – Le match 1 de la finale de la Coupe Stanley a été décrit comme le challenger rattrapant le champion en titre. Dans le match 2, le challenger a volé droit devant.

L’Avalanche du Colorado, prévu il y a plusieurs années par beaucoup pour gravir rapidement les échelons de la grandeur de la LNH, est à deux victoires de remporter la Coupe Stanley après une destruction de 7-0 du double champion en titre Tampa Bay Lightning samedi dans un match qui ressemblait à une fête de sortie.

La question maintenant: Tampa Bay peut-il se relancer, comme il l’a fait lors de la finale de la Conférence de l’Est après que les Rangers ont pris une avance de courte durée 2-0 dans la série? Ou le monde du hockey assiste-t-il au transfert de pouvoir d’un champion digne mais épuisé à une équipe jeune et dynamique du futur ? Le match 2 était-il une aberration ou le Colorado est-il arrivé avec plus d’urgence que quiconque ne l’avait prédit?

« Ils jouent à un niveau élite en ce moment, donnez-leur du crédit », a déclaré l’entraîneur du Lightning Jon Cooper. « Nous ne sommes pas. »

Le plus dur reste à faire pour le Colorado. Les deux prochains matchs, dont le match 3 lundi soir, se dérouleront au niveau de la mer à Tampa, en Floride, et aucune équipe en trois saisons n’a trouvé le moyen d’éliminer le champion jusqu’à présent. Tampa Bay a remporté 11 séries éliminatoires consécutives, mais l’Avalanche a l’apparence d’une créature différente.

En entrant dans la finale, certains joueurs du Lightning ont reconnu que le Colorado serait la meilleure équipe qu’ils aient affrontée dans cette course au championnat. Mais ils n’ont jamais eu l’intention de suggérer que l’Avalanche était meilleure. Deux matchs dans la série, cependant, le Colorado semble plus rapide, plus dangereux, plus frais et encore plus engagé.

« Il y a une ligne fine entre avoir du respect pour votre adversaire et trop de respect pour votre adversaire », a déclaré Steven Stamkos, le capitaine du Lightning. « Nous devons réaliser que nous sommes arrivés ici pour une raison. Revenons à notre jeu et comprenons qu’ils ont une équipe incroyable là-bas avec une grande compétence à chaque position. Mais nous aussi. Alors découvrons de quoi nous sommes faits quand ils rentreront à la maison.

Il devient de plus en plus clair de quoi est fait le Colorado. Dirigée par un meneur de jeu de classe mondiale, Nathan MacKinnon, et un défenseur transcendant qui déplace la rondelle, Cale Makar, l’équipe a également un casting de soutien grésillant. Il comprend les attaquants Mikko Rantanen, Andre Burakovsky, Gabriel Landeskog et Valeri Nichushkin, qui a marqué deux fois dans le match 2, ainsi que le défenseur Devon Toews. Tous ont moins de 30 ans.

Le Lightning, avec la deuxième moyenne d’âge la plus âgée de toutes les équipes de la LNH, s’est appuyé sur son expérience pour surpasser ses adversaires au cours des deux dernières années, mais accumuler toute cette expérience a peut-être fait des ravages.

En pénétrant profondément dans les séries éliminatoires deux années de suite, Tampa Bay a disputé plus de matchs que toute autre équipe au cours de cette période, et toute fatigue éventuelle a peut-être été exacerbée par l’altitude lors des matchs 1 et 2. Denver se trouve à environ un mile au-dessus de la mer. niveau, ce qui peut avoir affecté les performances du Lightning. Si tel est le cas, un retour au niveau de la mer pour les jeux 3 et 4 pourrait aider.

Ils en ont besoin. Après le match 1, qui s’est terminé en prolongation, le Lightning a parlé de mieux comprendre le jeu de l’Avalanche. Mais c’est le Colorado qui a renforcé son avantage avec un nouvel ensemble de réalisations.

Elle est devenue la deuxième équipe en plus de 100 ans à enregistrer un blanchissage en finale de la Coupe Stanley avec une marge de plus de sept buts, après les Penguins de Pittsburgh de 1991, qui ont battu les North Stars du Minnesota, 8-0, lors du match décisif 6. cette année.

Le Colorado est également devenu la troisième équipe à marquer sept buts quatre fois en une seule post-saison, rejoignant les Oilers d’Edmonton, qui l’ont fait six fois en 1984 et cinq fois en 1985, à une époque où les buts étaient marqués à un rythme plus élevé que dans le match d’aujourd’hui.

Et avec Makar marquant deux fois dans le match 2, les doublures bleues de l’Avalanche ont 17 buts (sept de Makar) et 61 points dans ces séries éliminatoires, un record pour les défenseurs du Colorado. Makar a marqué un but en infériorité numérique et en a ajouté un autre en supériorité numérique, faisant de lui le deuxième défenseur de la LNH à marquer des deux côtés d’un avantage numérique lors d’un match de la finale de la Coupe Stanley. Glen Wesley des Bruins de Boston l’a fait en 1988 contre Edmonton.

Le Colorado a remporté sept matchs éliminatoires consécutifs, y compris son balayage des Oilers lors de la finale de la Conférence Ouest, et a une fiche de 7-0 sur la route – un mastodonte atteignant sa vitesse de pointe lors du deuxième match de la finale.

« C’était certainement aussi proche d’un match parfait que les joueurs peuvent l’obtenir », a déclaré l’entraîneur de l’Avalanche Jared Bednar.

Andrei Vasilevskiy, le gardien normalement superbe de Tampa Bay, a subi le poids de l’assaut, accordant plus de buts qu’il n’en avait jamais accordés lors d’un match d’après-saison. La plupart n’était pas de sa faute. Le rythme effréné du Colorado a contribué à créer de nombreuses chances de prime, dont certaines que Vasilevskiy a sauvées avec une dextérité remarquable.

« Nous l’avons suspendu pour qu’il sèche », a déclaré Stamkos. « Nous lui devons d’avoir un meilleur match au prochain match. »

Vasilevskiy n’a pas été remplacé dans un match éliminatoire depuis 2018, une séquence de 77 matchs, et Cooper a déclaré qu’il n’envisageait pas de le retirer du match 2.

« Même si je l’avais fait, je ne pense pas qu’il serait sorti », a déclaré Cooper. « C’est ce qu’il est comme compétiteur. C’est pourquoi il est le meilleur.

Stamkos a déclaré que le moment était venu pour tous les joueurs du Lightning de « se relever », et Victor Hedman, un défenseur vétéran, a déclaré que l’équipe s’en sortirait à domicile. Mais ce qui a confondu Cooper, c’est l’absence de refoulement contre une équipe qui dépassait la sienne.

Bien que l’Avalanche soit très différente des Rangers, a déclaré Cooper, le Lightning peut s’appuyer sur son expérience contre New York en renversant brusquement sa trajectoire à domicile.

« Nous avons écrit une histoire », a déclaré Cooper. « Maintenant, nous n’avons plus qu’à en écrire un autre. »


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