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Charlotte FC : Une entrée sensationnelle


CHARLOTTE | Lors du tout premier match à domicile du Charlotte FC, l’équipe a battu un record de fréquentation en MLS avec une foule de 74 479 spectateurs.

Cela frappe l’imagination, mais cela ne s’est pas fait tout seul. C’est le fruit d’un travail acharné depuis que la ligue a attribué l’équipe à la ville de Caroline du Nord en 2019.

« Pour nous, tout a probablement commencé en 2018 lorsque David Tepper a acheté les Panthers et a parlé d’avoir une équipe MLS dans le stade », a déclaré le président Joe LaBue.

« Nous avons commencé à travailler à partir de ce moment-là et c’était un peu comme un projet parascolaire. Notre axe était de cibler la communauté. »

Cultivez la culture

Mais avant cette tristement célèbre foule à guichets fermés qui a placé le Charlotte FC sur la carte de la MLS, il y a eu beaucoup de travail préparatoire qui a été fait dans la communauté et cela a commencé au sein de l’organisation.

LaBue a souhaité la bienvenue au représentant de la Enregistrer dans les quartiers du club, qui se trouvent dans une tour de bureaux du centre-ville, à cinq minutes du stade Bank of America.


Charlotte FC : Une entrée sensationnelle

Photo courtoisie, FC Charlotte

On découvre une fourmilière où s’affairent une bonne trentaine d’employés. L’ambiance est décontractée, c’est vendredi maillot, tout le monde porte les couleurs du club et le président est en jean et baskets.

Et c’est dans l’esprit du club, qui se veut rassembleur et qui veut proposer une alternative plus décontractée à la NFL, qui a tendance à être cérémonielle.

Dès le début

Les gens de la région de Charlotte ont rapidement intégré l’équipe, avant même qu’elle n’existe.

« Si vous regardez les images de l’annonce de 2019, vous pouvez déjà voir des fans avec des tambours et des tifos », a déclaré LaBue. C’est alors que nous avons réalisé que nous avions quelque chose.

« Nous avons organisé une fête dans une brasserie après et les gens ont été encordés dans des rangées d’oignons parce qu’il n’y avait plus de place parce qu’il y avait tellement de monde.

« C’est là que l’esprit festif s’est installé, nous voulions qu’il se prolonge dans le stade. Cela contrastait avec ce qui se faisait dans le même stade pour la NFL. »

Un délai

Tout semble avoir été facile, mais détrompez-vous. Initialement, l’équipe était censée entrer en scène en 2021. Puis la pandémie a frappé.

« C’était une situation particulière, reconnaît LaBue. Nous avions une année de plus, mais parce que les gens se débattaient à cause de la pandémie, nous ne pouvions pas toujours être devant eux et leur demander d’acheter des billets. Il y avait des choses beaucoup plus importantes que le football.

« Nous avons adopté une stratégie de porte-à-porte plutôt que d’être toujours dans les médias. Nous avons pris le temps de rencontrer des gens. »

Et, bien sûr, il y avait la crainte que l’enthousiasme ne soit refroidi par une attente de douze mois.

« Ce retard nous a fait craindre une perte d’intérêt et, très honnêtement, nous avons perdu de l’élan. Il fallait savoir quand appuyer sur l’accélérateur quand on en sortait.

« Il a fallu attendre la fin du printemps 2021 pour revenir en force et c’est là que nous avons commencé à assurer une grosse présence dans les événements. »

Avant que la pandémie ne frappe, le club était présent partout où il pouvait être afin de créer des liens solides avec les habitants de la région.

C’était le but, mais revenons sur cette salle comble qui est venue valider tout le travail effectué depuis 2019.

«Nous espérions un full house lors du premier match. Tout autre scénario aurait été interprété comme un échec », reconnaît M. LaBue.

« Cela a été notre moteur pendant plus d’un an. Nous voulions remplir le stade et nous savions que nous pouvions le faire. »

« C’était très émouvant de voir le stade plein, de voir les groupes de supporters qui étaient avec nous depuis le début. J’ai eu d’énormes frissons. »

VENDRE UNE VILLE COMME CHARLOTTE

CHARLOTTE | Zoran Krneta a été embauché en tant que directeur sportif du Charlotte FC quelques jours seulement après la création de l’équipe en décembre 2019.

Le Serbe, qui venait de passer 35 ans à Londres, était agent de joueurs et du jour au lendemain il est devenu vendeur. « Il fallait trouver des joueurs sans même avoir d’identité ni de nom. En fait, nos deux premières embauches ont été faites avant même que le nom ne soit révélé. Nous les avons achetés sous le nom de Charlotte MLS », dit-il assis dans les gradins du stade Bank of America.

De plus, il vendait une ville qu’il ne connaissait pas très bien.

« En fait, je vendais quelque chose que je ne connaissais pas encore assez bien. »

difficile à convaincre

Quand il a commencé ses recherches pour attirer les joueurs, il n’avait absolument rien à leur montrer.

« Ça n’a pas été facile de les convaincre. Maintenant, je vends un stade plein à craquer avec 74 000 spectateurs et une ambiance incroyable.

« Avant, j’avais des photos d’un stade qu’il fallait photoshoper parce qu’il y avait des lignes de foot et le logo des Panthers. »

De plus, comme il s’agissait d’une nouvelle équipe, il y avait encore un certain flou autour de l’intérêt même si les signes étaient très encourageants.

« Nous n’avions pas encore beaucoup de supporters, en fait nous ne savions pas combien de supporters nous aurions. J’ai donc dû vendre l’équipe en me basant sur de nombreux « si » alors que d’autres directeurs sportifs avaient de nombreux arguments de vente. »

Avantage

Knerta a donc essayé de jouer sur les charmes de Charlotte en jouant aussi un peu sur les mots.

« C’est une ville incroyable, mais j’ai dû la vendre. Nous sommes à une heure de vol de New York, à une heure et demie de Miami et à quatre heures de Los Angeles.

« L’aéroport international est si grand que vous pouvez voler n’importe où en Europe sans escale. »

Et pour séduire les Européens, il sort des violons et des comparaisons avantageuses.

« Pour certains joueurs, j’ai utilisé la comparaison avec Valence, en Espagne. Mais ce n’est pas tout à fait le cas car il fait un peu plus froid ici en hiver. Ce n’est pas la Costa Del Sol en Espagne.

« Mais je leur ai dit que c’était l’été presque toute l’année, sauf en janvier et février, quand nous sommes de toute façon en pré-saison. »

Expansion

Un marché sportif fort sur la côte Est des États-Unis


Charlotte FC : Une entrée sensationnelle

Photo Dave Lévesque

Le président du Charlotte FC, Joe LaBue, sourit dans son bureau du centre-ville.

CHARLOTTE | Parmi les grandes villes des États-Unis, les progrès de Charlotte sont remarquables.

La ville, qui comptait 874 579 habitants en 2020, en a gagné 31 381 en 2021. Cette progression s’inscrit dans le temps puisqu’il y a à peine 30 ans (en 1990), la ville ne comptait que 395 934 habitants. .

Charlotte se classe au 16e rang des plus grandes villes américaines et devance des villes bien connues telles que San Francisco, Seattle, Denver, Washington, Nashville, Boston et Detroit.

Pourtant, toutes ces villes, à l’exception de Nashville, sont en tête de Charlotte en termes de capacité du marché télévisuel, qui est la marque du sport américain.

Faim de sport

Avec une agglomération de plus de 2,6 millions d’habitants, Charlotte représente un marché sportif solide.

C’est également l’une des trois seules villes à avoir une équipe de la NFL et de la NBA sans avoir de club de baseball majeur. Les autres étant Le
La Nouvelle-Orléans et Indianapolis.

Le baseball des ligues majeures suscite depuis longtemps un intérêt, mais les Knights de calibre AAA y sont solidement implantés.

Ils jouent au Truist Field, un stade de 10 200 places qui n’a que huit ans et est situé à un circuit du stade Bank of America.

De plus, la ville est bien desservie avec les Panthers de la NFL, les Hornets de la NBA, le Charlotte FC de la MLS, les Checkers de la Ligue américaine de hockey et trois autres équipes professionnelles de soccer, dont une féminine. Et n’oublions pas le NASCAR Hall of Fame.

Marché mature

C’est donc un marché qui était prêt à accueillir le Charlotte FC, d’autant plus que la Caroline du Nord est passionnée de football.

« Le marché était mûr à 100 % », assure Joe LaBue. C’est l’une des principales raisons pour lesquelles nous étions convaincus que cela fonctionnerait. »

De plus, nous avons décidé de miser sur le fait que la ville est en plein essor et attire des gens de partout aux États-Unis.

« Nous nous sommes promenés dans la pièce où nous étions et avons constaté que très peu d’entre nous venaient de Charlotte.

« Vous déménagez ici parce que vous voulez vivre ici. Charlotte est plutôt un endroit où les gens viennent s’enraciner.

Pour s’ancrer solidement dans la communauté, l’organisme a donc décidé de cibler les nouveaux arrivants.

« Nous savions que nous pouvions devenir un moyen d’intégration pour les personnes qui arrivent en ville.

« Les gens qui arrivent n’ont pas à adopter les Hornets ou les Panthers, qui existent depuis un certain temps. Ils peuvent devenir les premiers supporters de l’équipe. »

Et comme la progression de la ville, qui dispose d’un secteur bancaire très vigoureux, ne semble pas près de ralentir, la stratégie risque de payer.

Position stratégique

Charlotte est aussi privilégiée par sa situation géographique.

Au cœur du sud des États-Unis, il peut développer des rivalités avec Nashville, DC et Orlando. Mais rien ne vaut la rivalité naturelle avec Atlanta, située à moins de quatre heures par I85.

« Organiquement, Atlanta est notre rivale directe et elle est ancrée dans nos têtes depuis la première fête post-annonce en 2019 », déclare LaBue avec un sourire.

« C’est une saine rivalité avec une équipe qui a très bien fait dès le départ. Nous avons déjà joué contre eux deux fois et il y avait beaucoup de fans sur la route lors des deux matchs. »



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